Tu Viện Quảng Đức105 Lynch Rd, Fawkner, Vic 3060. Australia. Tel: 9357 3544. quangduc@quangduc.com* Viện Chủ: TT Tâm Phương, Trụ Trì: TT Nguyên Tạng   

Tuổi Hồng Con Gái (tập truyện)

01/02/201318:56(Xem: 1292)
Tuổi Hồng Con Gái (tập truyện)

Tuoi Hong Con Gai_Tran Thi Nhat Hung

 

Thành  thật cám ơn nhà văn Hồ Trường An cùng vợ chồng Hoa Lan, cô bạn văn thân thiết đã hết lòng giúp tôi hoàn thành tác phẩm này.

 



Tran_Thi_Nhat_Hung_2 

Lời thưa đầu.

 

 Kính thưa bạn đọc.

 

  Tuổi Hồng Con Gái là tác phẩm đầu đời của tôi được viết vào năm 1980 cùng thời gian với tấm ảnh ngoài bìa sách. Tuy lúc đó sống ngay trên quê hương Việt Nam với dân số đông đảo mấy chục triệu người nhưng xung quanh tôi, vì hoàn cảnh hết sức đặc biệt, tôi không có lấy một người bạn, một người thân để tâm tình những lúc vui, buồn trong cuộc sống.

Trong nỗi cô đơn lẫn cô độc đó, trong nỗi thất vọng chán nản nhất của  cuộc đời, tôi đã “kiếm” được nhiều nụ cười nhờ làm bạn, làm thân với các nhân vật trong truyện. Tôi vui với niềm vui của họ, và buồn với nỗi buồn của họ. Những sinh hoạt của các nhân vật trong truyện cho tôi sự ấm cúng của một mái ấm gia đình hạnh phúc mà tôi lúc đó đang khao khát. Tuy đôi khi trong gia đình của các nhân vật cũng có một ít sóng gió, nhưng chỉ như là chút gia vị để tăng thêm khẩu vị của cuộc đời.

Tuổi Hồng Con Gái là tác phẩm đầu tay, tôi chưa đủ kinh nghiệm để biết viết thế nào là một truyện dài hay ngắn. Tôi chỉ biết miên man viết để tìm vui, để quên đời cho đến lúc Tuổi Hồng Con Gái  bị ép uổng kết thúc một cách vội vã lãng xẹt như một đứa con bị sinh non chưa đủ ngày tháng.Và nó được mang danh hiệu “Trung thiên tiểu thuyết”.Không dài. Không ngắn.

Tuổi Hồng Con Gái được tôi nâng niu “bế” đem theo định cư tại Thụy Sĩ. Vì là con so và lại sinh non, không hợp thời tiết khí hậu nơi xứ lạ quê người, Tuổi Hồng Con Gái  èo uột như đứa trẻ bị khát sữa, nó thoi thóp âm thầm sống hơn 10 năm trong tủ kính, sau đó mới chính thức bước ra chào đời  khi tờ báo “Măng Non” của Ngô Nguyên Dũng tại Đức, sau đổi là “Văn Nghệ Trẻ”, một tờ báo duy nhất dành cho thanh thiếu niên tại hải ngoại ra đời. Tuổi Hồng Con Gái đã được đón nhận một cách nồng nhiệt của các bạn trẻ mà tôi kèm theo đây những bức thư của các em ưu ái gởi về cho tòa soạn. Có thể nói, đó là niềm vui tinh thần vô cùng lớn lao đối với tôi, khi Tuổi Hồng Con Gái được khỏe mạnh, bụ bẫm, dễ thương và được các em yêu kiều thương mến. Và tôi cũng rất vui khi tôi đã mang đến niềm vui cho các em, những bạn trẻ ở hải ngoại yêu tiếng Việt, đối với tôi, ý nghĩa đời người đối với người đời là ở đấy.

Và bây giờ, sau hơn 30 năm, Tuổi Hồng Con Gái một lần nữa được muốn ra mắt cùng quí vị sau khi đã tân trang dung nhan từ hình thức lẫn nội dung dưới bóng sắc của một truyện dài. Kính mong quí bạn đọc đón nhận.Thành thật cám ơn quí vị.

Trần thị Nhật Hưng.

 

                

 

 

 

 
Tác phẩm đầu tay của Nhật Hưng viết vào năm 1980,
từng vất vả theo Nhật Hưng đi vượt biển.

 
Hoa_Lan_Thien_Gioi

Lời giới thiệu của Hoa Lan

Sau bức màn nhung

 

Áo Em sứt chỉ đường tà.

Nhờ “Phô-tô-shop“ xóa nhòa vết lem.

Vâng, nhiệm vụ cao cả của tôi là làm sao tân trang, cải biên hay cải biến gì cũng được miễn sao tấm hình Nhật Hưng mặc áo dài tím hồi cô nàng còn bé, được trở lại thời Tuổi Hồng Con Gái. Một bức hình và một cuốn tiểu thuyết không dài không ngắn được Nhật Hưng trân quý mang theo sang định cư ở Thụy Sĩ, rồi được cất kỹ trong ngăn tủ đã hơn ba mươi mùa lá rụng và không biết đã bao nhiêu lần bị chuột gậm dán bò. Tôi đoán như vậy qua tình trạng tấm hình cô nàng nhờ sửa, cánh tay áo phải đã phai màu vì bị dán bò qua nhiều lần đến bạc phếch!

Được sự ủy nhiệm của Nhật Hưng giao làm trang bìa cho đứa con tinh thần èo uột nhưng dũng cảm của cô nàng, tôi thấy thật thương cho đứa cháu tinh thần Tuổi Hồng Con Gái của tôi! Mặc dù cháu tôi cũng văn hay chữ tốt, cốt truyện dí dỏm và vui tươi, thế sao đến giờ vẫn chưa mở mắt chào đời, chưa trình làng cho thiên hạ ngẫm suy. Phần này mẹ cháu cũng đã phân trần ở Lời Thưa Đầu rồi nên tạm cho qua.

Vì thai nghén đứa con tinh thần này quá lâu nên Nhật Hưng đâm ra lơ là, không chịu tả tình tả cảnh thêm cho đủ số trang. May thay hình trang bìa Tuổi Hồng Con Gái xuất hiện đúng lúc như một động cơ thúc đẩy cô nàng hoàn thành trách nhiệm với đứa con yêu.

Tuy nhiên không ai biết được nỗi khổ tâm của tôi khi tạo dựng dung nhan yêu kiều cho cô cháu tinh thần này. Xin được kể qua vài chi tiết thú vị giữa Nhật Hưng và tôi :

Mùa hè năm ngoái trong khóa tu học Phật Pháp Âu Châu tại Đức, Nhật Hưng hớn hở khoe riêng với tôi là có photocopy được 4 tậpTuổi Hồng Con Gái, rồi nhấn mạnh là truyện này chắc Hoa Lan thích lắm nhưng đã bán hết rồi. Thế thì còn nói làm gì nữa, chỉ làm cho người ta thêm tò mò và đêm ngày tơ tưởng tới cái tên Tuổi Hồng Con Gái mà thôi.

Vài tuần sau Nhật Hưng gửi Tuổi Hồng Con Gái bằng mail cho tôi. Đang hí hửng tưởng sau khi cơm nước xong sẽ được hưởng một áng văn tuyệt tác hay tuyệt cú mèo. Ai dè khi mở ra chỉ toàn chữ Lèo không đọc được, chẳng là cô bạn bên Thụy Sĩ của Nhật Hưng dùng phông VNI-Swiss-Condense đánh máy dùm mà máy tôi không có tuồng chữ ấy. Với khả năng về vi tính hạn hẹp như tôi và Nhật Hưng chỉ có nước cười trừ rồi quên luôn Tuổi Hồng Con Gái. Nhưng may thay lời than phiền tới tai đức lang quân của tôi, chàng liền lên lớp tặng tôi vài ba chữ ngu, nào là không biết vào mạng lôi cái phông ấy xuống, rồi khua tay nhấn chuột phù phép một hồi biến chữ Lèo thành chữ Việt. Cuối cùng sau bao gian khổ tôi đã đọc trọn bộ trung thiên tiểu thuyết tình cảm gia đình xã hội gay cấn Tuổi Hồng Con Gái của Nhật Hưng.

Phải nói là câu chuyện cùng cách hành văn rất phù hợp với con người như tôi, phải chi kéo thời gian lại được bốn chục năm để tôi nằm vắt vẻo trên võng hay cây ổi, ngậm ô mai cam thảo đọc Tuổi Hồng Con Gái rồi ôm bụng cười khúc khích … Bây giờ tuy bối cảnh đã đổi thay, không dám trèo cây ổi, chê cả ngậm ô mai, nhưng đọc tác phẩm này vẫn thấy lòng xuân phơi phới như thuở nào. Điều này chứng tỏ rằng Tuổi Hồng Con Gái đã đem lại cho tôi một mùa xuân tưởng chừng như đã mất.

Vì là con một nên thuở bé tôi rất mơ có một gia đình đông đảo như cô Nhạn trong truyện để được cãi nhau chí chóe, dành nhau để nói kẻo mất phần, không được nói, ăn cơm mất ngon. Ở nhà thịt cá ê hề thì chê không chịu ăn, chỉ thích sang nhà hàng xóm dành đĩa rau muống và chảo kho quẹt với các con của họ. Ôi! Tuổi thơ hay tuổi hồng gì đó đẹp biết bao, làm sao ta có thể quên được. Vì thế tôi nhất định làm “Bà Mụ bất đắc dĩ“ tạo điều kiện cho Nhật Hưng sinh đứa con tinh thần đầu đời. Đầu đời là về truyện dài chứ truyện ngắn cô nàng đã sinh hàng tá đếm không xuể. Đã nhiều truyện đoạt giải văn chương để góp chút sức “ lấy le” với đời, chứ chưa đạt đến tầm vóc quốc tế. Bạn nào ái mộ Nhật Hưng cứ truy tìm thêm chứ tôi không kể ra hết để dành lại cho nàng một chút duyên ngầm.

Về phần phác họa trang bìa cho Tuổi Hồng Con Gái, cô họa sĩ Hương Cau trong nhóm “Những Cây Bút Nữ” của chúng tôi đã sốt sắng tặng ngay cho một bức tranh lập thể màu hồng rất đẹp. Nhưng Nhật Hưng chỉ thích Hoa Phượng thôi, ai lại bắt trường phái lập thể ngồi vẽ tỉ mỉ từng cánh Phượng rơi, nên giấy đặt hàng được chuyển qua Hoa Lan cho cô nàng vẽ bằng Photoshop, kiểu gì cũng được. Kể từ đây cộng nghiệp của Hoa Lan với Tuổi Hồng Con Gái và Nhật Hưng đã bắt đầu :

Nguyên liệu để xử dụng cho trang bìa chỉ vỏn vẹn có 2 tấm hình, một hình Hoa Phượng rực đỏ cho trang trước và hình Nhật Hưng mặc áo dài tím sờn vai cho trang sau. Tôi cố gắng pha màu cho trẻ trung bằng màu vàng và hồng cho hợp với Phượng đỏ. Nhật Hưng xem qua cũng ưng ý, nhưng trong số tử vi bảo kỵ màu vàng nên nhờ Hoa Lan pha lại màu khác. Nàng bảo Nhật Hưng chỉ hợp với màu trắng và đen trông rất sang trọng. Tôi đành làm Thiên Lôi, nàng chỉ đâu tôi vẽ đó. Nhưng khi tấm thứ hai thành hình với hai màu ốp-a đen trắng, nàng la làng hổng chịu cho màu sắc thê lương. Dĩ nhiên rồi! Trước khi gửi đi tôi đã rõ điều này, nhưng vẫn làm cho hợp với lá số tử vi của nàng. Sau khi pha chế đủ các loại màu đến bản thứ 7, thì nàng rú lên mừng rỡ như bắt trúng đài, không còn muốn đổi màu gì nữa hết.

Các bạn đừng vội mừng cho tôi thoát nạn, đấy mới chỉ là màu nền bìa mà thôi chứ sang đến chữ viết và màu sắc còn rùng rợn hơn bội phần. Tên của nàng tôi dùng màu đen cho sang trọng và hợp với số tử vi. Chữ Tuổi Hồng Con Gái dùng Thư Pháp và bôi màu tím than như chiếc áo dài tím của nàng cho thiên hạ lé mắt. Quả tình nàng lé mắt thật, ngày đêm ôm ấp tấm bìa làm kim chỉ Nam cho tác phẩm viết tiếp. Nhưng đến một hôm vừa gió lẫn vừa mưa, đức lang quân của tôi xem hình chua cho một câu, chữ Tuổi Hồng Con Gái pha chi màu tím già chát, phải pha màu Phượng đỏ mới đúng. Tôi xem lại thấy chàng nói đúng ở phần đầu, chẳng những già chát mà còn già đắng, già cay nữa cơ. Nhưng màu đỏ thì chóe quá, không chấp nhận được. Thế là công việc tạm thời bị đình chỉ, chờ tìm một phát minh pha chế hiện đại khác. Cho đến một hôm tôi nhận được lá mail với lời nhắn khẩn của Nhật Hưng, Hoa Lan ơi! Nhớ mở file.pps này xem Như Quỳnh và Trường Vũ hát, sẽ gặp một màu tím mà Nhật Hưng ưng ý, ráng pha chữ Tuổi Hồng Con Gái giống như màu đó! Đến đây tôi đã bắt đầu ứa gan với cô nàng, hành hạ người ta đến thế thì thôi! Tôi giả lơ không thèm mở ra xem Như Quỳnh hát, nhưng vẫn giữ trong hộp thơ không xóa. Mãi đến cả tuần lễ sau, tôi tò mò muốn biết Như Quỳnh mặc áo dài màu tím gì, hay là màu tím hoa Lan …Thú thật với các bạn, đến giờ tôi vẫn không biết Như Quỳnh hát bản gì, mặc áo dài màu gì, vì còn bận chăm chú đi tìm màu tím Lá Diêu Bông trong cái file ấy.

Câu chuyện sắp kết thúc trước khi xảy đến một sự việc lo xa một cách rất dễ thương của Nhật Hưng, nàng lo ngại đủ thứ chuyện …

Nàng viết, Hoa Lan ơi! Mình có thể bỏ chữ 2011 trên trang bìa được không ? Nhỡ năm nay in chưa xong, năm tới sách trở thành cũ thì sao.

Tôi biết tỏng nàng muốn gì rồi, nên cũng ải ải cho nàng yên tâm. Tôi viết, Nhật Hưng ơi! Luật báo chí phải để năm xuất bản, Hoa Lan sẽ sửa lại là 2012 cho sách lúc nào cũng mới.

Biết tính nàng rất tin dị đoan, sợ dùng chữ sách bán ế hay hàng tồn kho trước khi ra quân sẽ vận vào người, nên viết cho nàng tôi phải thận trọng từng chữ, không hợp với trường phái xài chữ vô tư và thoải mái như tôi.

Trước khi hát bài “Giã từ đêm mưa“ với các bạn, tôi xin kể nốt câu chuyện của Nhật Hưng và Tuổi Hồng Con Gái. Cách đây vài tuần nàng gửi cho tôi lá mail với file đính kèm thật khẩn cấp, Hoa Lan nhớ cất kỹ dùm bản thảo Tuổi Hồng Con Gái cho Nhật Hưng vì máy của Nhật Hưng cứ bị đột quị hoài, sợ lỡ tay xóa mất.

Cầu hồng ân Tam Bảo phù hộ cho Nhật Hưng và Tuổi Hồng Con Gái được mẹ tròn con vuông, thoát được bao khổ ải để đến tay các bạn đọc.

 

Hoa Lan.

Mùa Thu 2011.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Ông Hải hối hả ào vào như một cơn lốc giữa lúc gia đình ông bà Trí đang quây quần quanh mâm cơm.

-        Này ông bà Trí ơi, thằng Khải cháu tôi như đã thưa trước với ông bà từ lâu, hôm nay nó từ Sài Gòn lên Đà Lạt coi mắt con Dung, tôi đến báo để ông bà chuẩn bị.

Mọi người bỏ đũa ngước mắt nhìn ông Hải. Bà Trí đứng dậy sốt sắng bước đến phòng khách rót một tách nước trà:

-        Vâng, cám ơn ông. Mời ông ngồi chơi xơi nước. Chúng tôi xin phép cơm nhá!

-        Thôi, cám ơn bà.Tôi phải về ngay để ăn cơm, xong, dắt cháu đến ngay.

Dứt lời, ông Hải quay lưng đi mất.

 Cái tin “giật gân” ấy làm gia đình ông Trí xôn xao. Ông lên tiếng

-        Đấy con Dung nghe đấy, ăn cơm rồi sửa soạn, tí nữa người ta đến đấy!

Dung vừa ăn vừa lầu bầu:

-  Thời buổi văn minh này mà còn có cái kiểu “làm mai coi mắt”. Bộ con không tự kiếm chồng được sao? Coi mắt gì kỳ cục. Nếu người ta ưng mình  không nói làm gì, nhỡ người ta chê, có phải mình…quê không?

Nhạn, em Dung, cô bé láu nhất nhà, nghe Dung nói vậy, ngứa miệng xen vào:

-        Sức mấy mà quê! Người ta chê mình, mình chê lại. Bộ tưởng…ế sao, chị mới 18 mà!

Bà Trí đã ngưng đũa, đứng dậy, trong lúc sửa soạn bánh trái để tráng miệng, bà giục :

-        Thôi, ăn  nhanh đi nào, kẻo người ta đến bây giờ.

Dung vẫn còn lầu bầu, mặt nàng phụng phịu, hờn dỗi:

-        Người ta đến…mặc người ta, mẹ ạ. Tí nữa con còn bận đến nhà bạn mượn tập chép bài.

Ông Trí trợn to mắt:

-        Bộ không còn ngày nào sao lại đi mượn tập giữa lúc này? Con phải ở nhà, tí nữa còn rót nước.

Dung bực bội, bỏ đũa đứng dậy:

-        Con cần phải đi chép bài để sáng mai đi học. Rót nước con nghĩ, có chị Thảo và Nhạn đấy.

Nói rồi, nàng ngoe nguẩy bước ra cửa. Bà Trí gọi với theo:

-        Dung! Dung! Con bỏ đi thật à?

Rồi bà chép miệng than:

-        Ối giời! Con gái thật đỏng đảnh!

Nhạn cũng nói với theo chị, mắt cô long lanh tinh quái:

-        Chị Dung mắc cỡ cứ đi đi, yên trí ở nhà có em “coi mắt” ông rể quý tương lai của bố mẹ. Khi chị về, em sẽ tâu sau. Nếu…bảnh, chị cứ việc nhào vô. Còn nếu không bảnh, chị thả…số de cũng không muộn!

Bà Trí mắng cô con lém lỉnh:

-         Cái con này bép xép ăn nói phải giữ lời chứ. Con biết gì mà xen vào?

 Nhạn hờn dỗi:

-        Mẹ nói thế, con mà hổng biết? Con cũng 17 tuổi rồi chứ bộ.

Thằng Minh, út ít của gia đình, từ nãy đến giờ mải ăn, chắc bụng rồi mới lên tiếng:

-        Chà! Thích quá! Lại thêm một anh rể quí tương lai nữa, mình…trúng mánh, được hối lộ thì phải biết.

Thảo nghe nói, nạt em:

-        Em nói cái gì kỳ vậy. Tư tưởng xấu xa bẩn thỉu. Sau này có làm công chức cao cấp trong bộ kinh tế, làm ông Tỉnh trưởng, Quận trưởng thì phải biết… Dân chúng không còn cái chén để ăn cơm.

Nhạn rên thầm. Trời ơi! Chị em nhà tôi sao mà chẳng ai ra hồn hết. Chị Thảo tuy hiền mà hay lý sự cùn. Cái miệng của chị với cặp môi đẹp, hồng tươi ăn chua dễ sợ luôn, nói nhiều câu đạo đức còn hơn bà cụ non; cặp mắt đen và ướt hay lườm, hay nguýt em út. Còn chị Dung yêu quý của tôi “ mắt lá dăm, lông mày lá liễu”, đẹp đâu không biết, chứ mắt chị một mí, hơi nhỏ, mỗi khi chị soi gương, chị nhíu mày nhăn nhó, rồi mở toát mắt ra, dụi dụi hai ngón tay lên mí, chớp chớp nói: “Ơ, mắt của tôi hôm nay cũng hai mí này,, rồi mỉm cười mơ mộng đâu đâu,  không chịu đọc sách luyện toán, luyện sinh ngữ. Còn thằng em út của tôi trẻ con lất khất, mới 13 tuổi mà ranh vặt chả ai bằng. Không biết có phải vì nó được sanh sau đẻ muộn, sanh sau, mẹ nhiều kinh nghiệm nên truyền hết mọi cái khôn cho nó. Hay là do được nuông chìu đặc biệt khi thấy bố mẹ o bế “ nhất nam viết hữu, thập nữ viết vô“( một con trai coi như có, mười con gái cũng như không), con trai duy nhất nối dõi tông đường, thờ giỗ bố mẹ mai sau, nên nó lên mặt, ta đây ngon lành, tài khôn, thấy ghét. Thế mà sao tôi không ghét được nó, tôi vẫn yêu nó như yêu cái gia đình của tôi, yêu hai bà chị…dở hơi của tôi, yêu thằng em…dở chứng của tôi. Hay là tôi cũng dở hơi, dở chứng như họ ? Từ ngày lọt thằng út vào nhà, không khí trong nhà tôi bỗng đổi khác. Vui tươi sống động hẳn lên. Bố mẹ là người vui mừng nhất, đương nhiên rồi vì là con trai ..viết hữu của bố mẹ mà, mà với ba chị em gái của chúng tôi cũng có chìu thay đổi, không quấn quít trò chuyện với nhau nhiều như trước, tất cả đều đổ dồn vào Minh, chăm lo cho nó nhưng đồng thời cũng hay châm chọc nó cho vui cửa vui nhà. Tôi không tị với Minh, dù bị nó chiếm ngôi vị út ít, chẳng những thế tôi cảm thấy tôi oai oai khi lên mặt đàn chị với nó, đôi khi…đì nó, sai vặt nó nhưng đồng thời rất thương nó.

Tiếng của Thảo lại cất lên, gằn giọng nhìn Minh:

- Thằng nhãi đó, bọn tao lấy chồng để mày dở trò… áp phe, bắt địa hả? Bấy lâu nay mày móc túi anh Huy tao được bao nhiêu rồi ? Thằng này mà không để ý là nó làm lộng.

Minh ấm ức nhìn Thảo, háy dài:

-        Móc túi! Chị làm như em chị là đồ ăn cắp, thuộc thành phần “đồi trụy tệ nạn của xã hội” không bằng. Em đây cũng ngon lắm bộ tưởng bở sao? Khỏi cần móc túi, anh Huy cũng dâng tận tay em hơn một năm nay được hơn mười đồng để ăn cà rem. Cũng kẹo thấy mồ!

Thảo nghe chê ý trung nhân của mình, trợn mắt:

-        Này nhãi ranh, hãy dẹp ngay con mắt nguýt đó đi nhá! Hơn một năm dài, anh Huy cho mày 10 đồng mà kẹo sao?

Thằng Minh còn tức:

-        Thôi thì hào hoa, hào sảng.

Thảo cười. Minh quay sang đấu hót với Nhạn:

-        Tí nữa hai chị em mình “coi mắt” anh Khải nhá! Nếu anh ấy hào hoa, mình xúi chị Dung ưng. Có tiền ăn cà rem, hai chị em mình chia đôi.

Nhạn quát to:

-        Câm mồm đi mày! Tao không quen thói hối lộ, tham nhũng đâu mày.

Minh đứng dậy trề môi:

-        Chà, thanh liêm, trong sạch dữ a! Mỗi lần anh Huy cho người ta tiền mua cà rem ăn, lúc nào cũng xin cắn một miếng.

Nhạn tức tối quát to hơn:

-        Đã bảo câm cái mồm! Không tao vả miệng bây giờ à.

Ông Trí đứng lên từ bao giờ. Xưa nay ông ít nói, chỉ mải lo việc kinh doanh và các buổi “tài bàn” nên mọi việc trong nhà, dạy dỗ con cái, ông để bà Trí lo. Niềm vui của ông thật đơn giản khi làm tròn bổn phận của một người chồng, người cha, đem lại cho vợ con gia đình đề huề no ấm. Ông vất vả bên ngoài, mỗi khi về nhà chỉ mong mọi sự tươm tất. Tươm tất đối với ông là thấy được nhà cửa sạch sẽ, gọn gàng, ngăn nắp; cơm nóng canh sốt cả gia đình mạnh khỏe quây quần bên nhau để nghe tiếng cười nói ì xèo từ đám con ông, dù đôi khi chúng chí choé, nhốn nháo cãi nhau nhưng ông cho đó chỉ là sự đùa giỡn của đám chim non ríu rít vui đùa trong những ngày nắng sớm. Bản chất chúng đều là những đứa trẻ ngoan, lương thiện, thật thà. Trong nhà tuy ồn ào náo nhiệt, nhưng ra ngoài, đám con ông thật phải phép không để điều tiếng gì cho gia đình nên ông cũng an lòng. Ông đặt hết niềm tin nơi vợ. Coi bà như “nội tướng” tả xung hữu đột chỉ huy đám con và quán xuyến mọi việc trong gia đình. Ông cũng biết bà vất vả. Những công việc không tên cũng lấy hết thời gian của bà trong ngày.Từ việc nuôi dạy con cái khi chúng còn tấm bé đến giờ, rồi chợ búa cơm nước, giặt giũ quét dọn…Nhiều khi thương bà, ông muốn thuê người giúp việc để đỡ đần bớt công việc cho bà, nhưng chính bà không bằng lòng, muốn tự mình chăm sóc gia đình, lo cho chồng con từng bữa cơm, manh áo, thu vén mọi việc chu đáo, nuôi dạy đàn con, coi đó như một niềm vui và hạnh phúc của đời bà. Tuy nhiên, không phải điều gì cũng toại ý hợp lòng vì thành ngữ có câu “ cha mẹ sinh con trời sinh tính”, do đó, tuy cùng cha cùng mẹ, cùng sự giáo dục mà cá tính từng đứa con vẫn khác nhau. Không đứa nào giống đứa nào. Thảo hiền lành, dịu dàng thương em út nhưng lại hời hợt. Trái với Thảo, Dung hung hăng lại ngang bướng, biếng nhác việc nhà lẫn học hành. Đôi khi ông bà phiền lòng nhưng biết làm sao. Trời sinh tính ra vậy mà. Còn Minh, tuy rất thông minh lanh lợi nhưng lất khất quá, cũng ham chơi lắm, cần uốn nắn nhiều mới trở nên người hữu dụng. Chỉ có Nhạn, con bé tuy sôi nổi nhưng sâu sắc, không cần phải bảo ban, tự nó, nó luôn quan tâm từng việc, từng người trong gia đình. Nhạn cũng khá thông minh, lại ham học nên ông bà không chê được điểm nào. Thôi thì, nhìn chung, tánh tình chúng tuy khác, nhưng cái tâm đều tốt như nhau là yên chí rồi. Ông trời sinh ra bàn tay còn ngón ngắn ngón dài mà. Hãy chấp nhận những gì mình có rồi tùy duyên để thích nghi.

Thấy con cái nhốn nháo cãi nhau, bà Trí bảo:

-        Thôi, chúng mày im ngay hết cả đi, lo dọn dẹp, khách đến bây giờ đấy.

Thảo và Nhạn giúp mẹ thu dọn chén bát. Trong khi Thảo rửa bát, Nhạn lau khô úp vào chạn, bà Trí lo đun một ấm nước sôi. Bà mở tủ nhón gót, chồm tay lấy gói trà Long Tỉnh, một loại trà nổi tiếng của Trung Quốc mùi vị vừa thơm ngon còn có tác dụng trị huyết áp cao, mỡ máu, tiểu đường... Bà cũng chỉ nghe người bán quảng cáo như vậy, bà chỉ dùng vào những lúc lễ lạc, hay có khách khứa, chứ bà cũng không uống thường, vì  sợ trà làm mất ngủ.

 Trà ngon lại có bạn hiền, phải chọn bộ ấm trà đẹp cho tương xứng, với lại khách đến hôm nay thật đặc biệt, coi mắt con gái bà, lòng bà rộn ràng hân hoan dâng lên một niềm vui khó tả. Bà lăng xăng chuẩn bị tiếp đãi khách sao cho coi được, để khách đánh giá đúng đắn trong cái nhìn đầu tiên về nhà bà. Lòng người mẹ nào cũng vậy, nhất là đối với con gái vừa khôn lớn, đều mong có người để ý, dù chưa biết sự thể thế nào, ít ra cũng thấy lòng vui khi thấy phận con gái không đến nỗi vô duyên. Trong nhà, Thảo coi như đã yên bề dù chỉ mới đám hỏi, chờ ngày cưới. Bây giờ đến lượt Dung. Dung là người bà lo nhất, vì biết tính khí ngang bướng của con gái. Giữa lúc người ta đến coi mắt, nó lại viện cớ đi chép bài. Nghĩ có bực mình không, nhưng biết làm sao khi nó…ngang như vậy đó. Thôi thì tới đâu hay đó. Được gia đình ông Hải, cũng là chỗ bạn bè thân thiết qua lại bao năm nay, chiếu cố làm mai cho cháu ông, ngày rộng tháng dài cũng có lúc chúng gặp mặt, bà ít nhiều cũng an tâm về cậu rể mới này.Thôi thì, trăm sự còn nhờ vào duyên phận của hai đứa. Nếu phải duyên “ hữu duyên thiên lý năng tương ngộ. Còn vô duyên đối diện bất tương phùng”.Vừa nghĩ, bà vừa mở tủ lấy ra bộ ấm tách kiểu, sản xuất tại Nhật Bản. Bộ ấm trà thật mỹ thuật. Bên cạnh chiếc ấm hoa vân vẽ phong cảnh hữu tình của xứ Phù Tang là những chiếc tách mỏng tanh, bên ngoài, bằng nét bút tinh xảo thu gọn những núi non, nhà cửa, sông hồ, hoa lá…như một bức tranh thủy mạc giới thiệu những nét đặc thù, độc đáo của nước nhật. Đã vậy, dưới đáy tách ẩn hiện lờ mờ một khuôn mặt bầu bỉnh trái soan hình ảnh cô gái Nhật với búi tóc cao lung linh đáy nước. Ngoài trà, bà còn chuẩn bị họp bánh “ Lu”, một loại bánh qui nổi tiếng, vừa béo vừa thơm nhờ một loại bơ đặc biệt của Pháp, bà thường mua để sẵn phòng đãi  khách đến thăm nhà bất ngờ. Chuẩn bị đâu vào đó, bà đảo mắt nhìn qua một lượt rồi gật đầu mỉm cười cho một buổi tiệc trà quốc tế: Tàu, Nhật, Pháp…Chỉ có người dùng là Việt Nam thôi.

 

 

 

Đúng 20 giờ, ông Hải trở lại nhà ông bà trí, theo sau là Khải. Chàng thanh niên độ chừng 25, 26 tuổi. Dáng người dong dỏng cao, bộ dạng đỉnh đạc, nghiêm trang. Khuôn mặt thoáng nhìn, không méo, không tròn, không vuông, không nhọn, vừa phải nên trông cũng …tàm tạm.

Khải diện một chiếc quần tây xám đen, mang giày đen, áo sơ mi xanh sọc ngắn tay bỏ trong quần được chắn ngang bằng sợi dây da màu nâu xậm. Mái tóc Khải gọn gàng chải dạt qua một bên, dường như có bôi một tí kem, nên dưới ánh đèn, tóc ánh lên một màu đen bóng. Đi coi mắt vợ, tâm lý ít nhiều, dù kín đáo, Khải vẫn để lộ cái cách xí xọn hơi kẻng.

Sau lời chào hỏi, ông Hải và Khải đủng đỉnh đến ngồi xuống bộ salon đối diện với ông bà Trí. Ngoài bìa của bàn khách, chiếm một khoảng lớn, Bà Trí đặt quà cáp Khải vừa mang đến.

Thảo rút vào nhà trong, vén màn qua khuôn cửa sổ nhỏ, lấp ló nhìn ra ngoài. Còn Nhạn và Minh chẳng ngại ngùng gì, vờ đem tập ra làm toán, học bài, bày ngay giữa bàn ăn đặt trong phòng khách, bên cạnh bộ salon mà khách đang ngồi để ngắm và nghe cho tiện.

 Thằng Minh khều tay Nhạn:

-        Này, chị Nhạn này, em thấy anh Khải mang gói quà gì to quá. Trông anh thật dễ thương!

Nhạn liếc Minh trách nhỏ:

-        Thôi mày, đừng nhìn người ta chăm bẵm, bất lịch sự lắm mày. Tao cận thị, tao có thấy rõ đâu, mày làm ơn chạy vào buồng lấy cho tao cặp mắt kiếng.

Minh vâng lời, chạy ù vào trong rồi trở ra. Nó cũng bắt chước theo Nhạn, vờ đem tập ra học bài nhưng thực ra cả hai ngồi lắng nghe bên bàn khách nói chuyện. Giọng ông Trí:

-        Anh Khải mới từ Sài gòn lên, đi đường chắc vất vả lắm nhỉ?

Khải nhỏ nhẹ đáp:

-        Thưa vâng, cháu mới lên sáng nay, đi đường cũng khỏe thôi ạ!

Bà Trí cũng hỏi thăm:

-         Ông bà thân sinh ở Sài Gòn vẫn mạnh khỏe chứ anh? Từ lâu chúng tôi vẫn được nghe ông Hải nhắc đến anh và gia đình nhiều, hôm nay mới hân hạnh gặp.

Khải lễ phép:

-        Vâng, cám ơn bác, thầy mẹ cháu vẫn thường. Từ lâu cháu cũng được nghe bác Hải cháu nói nhiều về hai bác và gia đình. Mãi đến nay cháu mới thu xếp được thì giờ, trước là đến hầu thăm sức khoẻ hai bác, sau cháu có món quà Sài Gòn biếu hai bác dùng lấy thảo.

Bà Trí xuýt xoa:

-        Sao anh khách sáo thế nhỉ! Anh đến thăm là quý hoá lắm rồi, còn bày vẽ làm chi cho tốn kém và mang xách cho nặng nhọc.

Khải nhún nhường:

-        Dạ, có gì đâu thưa hai bác. Cháu chỉ  có cặp rượu, một ký bánh phồng tôm Sa Đéc, một ký lạp xưởng và một hộp bánh bích-quy thôi mà.

Đằng này Minh nghe nói, vội bấm vào đùi Nhạn:

-        Trời ơi! Chị Nhạn ơi! Bánh bích qui! Bánh bích qui của anh Khải mà “nhấm” với cà rem của anh Huy thì…

Minh chưa kịp nói hết câu, Nhạn đã cướp lời:

-        Thì… ỉa chảy!

Minh giận, miệng lẩm bẩm:

-        Chị nói nghe mất vệ sinh quá, cà rem mà ăn với bích qui thì phải ngon số dách!

Nhạn cười:

-        Ơ hay, thì tao có bảo là không ngon đâu? Nhưng nếu bụng yếu, Tào Tháo sẽ đuổi…

-   Đuổi thì chạy.

-        Liệu có kịp không?

-   Dĩ nhiên là kịp chứ!

Hai chị em cười rúc rích, Nhạn khoác tay, nói nhỏ vào tai Minh:

-        Thôi, đừng đùa nữa. Để nghe nói chuyện tiếp ra sao chứ!

Đằng này bà Trí bỗng chép miệng:

-        Thôi chết rồi, nãy giờ quên rót nước.

Rồi bà với vào trong gọi lớn:

-        Dung ơi! Con mang nước ra nhé!

Bà có ý dấu việc Dung vùng vằng bỏ nhà đi chơi, để tránh sự thắc mắc của Khải. Thấy thế, Nhạn vội đáp:

-        Thưa mẹ, chị Dung đi vắng ạ, để con rót nước thay chị.

Nói rồi Nhạn chạy vào trong, Nhạn đụng độ với Thảo đang loay hoay với khay nước trà. Thảo nói:

-        Để tao mang nước ra ngắm thằng em rể một tí xem nào.

Nhạn giành:

-        Chị cứ để em đi cho, chị ra nhỡ họ lầm chị là Dung thì khốn. Vả lại, mắt chị viễn thị, đứng trong này xem ra được rồi, còn em cận thị nhìn gần mới thấy rõ.

Nói xong, Nhạn đủng đỉnh mang khay nước bước ra đến đặt trên bàn khách. Bà Trí vội giới thiệu:

-        Đây là cháu Nhạn, em của Dung. Hai chị em nó suýt soát nhau một tuổi nên học cùng một lớp.

Nhạn khe khẽ gật đầu chào khách. Khi đặt tách nước trà trước mặt Khải, nàng len lén nhìn chàng:

-        Mời anh xơi nước ạ!

Khải đỡ lấy tách nước, cũng len lén nhìn Nhạn. Hai con mắt chạm nhau. Tóe lửa. Rồi nàng trở về chỗ cũ.

 Ông Hải sau khi hớp một ngụm nước trà, giới thiệu đôi bên cho quen biết nhau, vội đứng lên tìm cớ rút lui:

-        Thôi, cháu Khải cứ ở lại đây chơi. Bác về nhà trước có chút chuyện.

Rồi ông xem đồng hồ tay, quay sang ông bà Trí:

-        Giờ cũng còn sớm, nhưng tôi vẫn xin phép ông bà.

Ông Trí hiểu ý, cũng đứng lên theo, thân mật:

-        Như thế thì tôi cũng đến nhà anh chơi vậy, xem có tài bàn, tổ tôm gì không?

Và ông nhìn qua Khải nói tiếp:

-        Cháu cứ tự nhiên xem như người nhà, đến trò chuyện với bọn trẻ cho vui. Dung cũng sắp về tới.

Khải đáp:

-        Vâng ạ, bác cứ để mặc cháu.

Ông Trí thân mật vỗ vai Khải rồi quay sang ông Hải, cả hai bước ra cửa.

Bà Trí thấy thế cũng tìm cớ rút lui về phòng để cho Khải tự nhiên làm quen dần với lũ em của Dung.

Khải thong thả bước qua bàn ăn, nơi Nhạn và Minh đang loay hoay với vài cuốn tập. Không đợi Nhạn mời, chàng tự động kéo ghế ngồi đối diện Nhạn và Minh, rồi chống cằm nhìn hai đứa. Nhạn cũng giương hai mắt nhìn lại chàng, miệng tủm tỉm cười, thân thiện. Thấy Khải còn lại một mình, Nhạn gấp sách vở lại rồi bắt đầu mở cuộc điều tra… lý lịch.

-        Ơ … anh Khải năm nay bao nhiêu tuổi nhỉ?

Nghe Nhạn hỏi, Khải nhìn thẳng vào mắt nàng, đáp: - Anh đúng 26 tuổi. Còn Nhạn?

-        Em 17.

Khải chau mày, thắc mắc:

-        17 là tuổi con gì nhỉ?

Nhạn liến thoáng:

-        Tuổi con vịt!

Rồi quay sang Minh, Nhạn giới thiệu:

-        Còn đây là em Minh, nó được 13 tuổi. Tuổi con… sâu!

Minh hót ngay:

-        Chị khai gian tuổi em. Em được 13 tuổi 7. Tuổi con heo.

Nhạn quay sang Minh, háy:

-        Hay gì tuổi con …lợn mà khoe ra. Lợn ăn tạp lắm.  Hèn gì mày luôn ăn mất phần của tao.

Khải cười hỏi Minh:

-        Thế Minh học lớp mấy?

-        Dạ em học lớp sáu rưỡi.

-        Còn chị Nhạn?

-        Chị Nhạn học lớp mười một rưỡi.

Rồi Minh khoe:

-        Anh biết không, chị Nhạn học giỏi lắm, anh Khải. Tháng nào chị cũng được bảng danh dự.

Nhạn trợn mắt nhìn em:

-        Ai mượn mày khai ra. Này, không có tiền hối lộ đâu nhé. Còn mày học dốt, tháng nào cũng đội sổ, khai luôn ra đi.

Minh tiu nghỉu:

-        Học dốt, ai khai ra làm gì!

Và không để cho Minh nói nữa, Nhạn hỏi tiếp:

-        Thế anh Khải không đi lính à?

-        Anh được miễn vì lý do gia cảnh.

-        Thế giờ anh làm gì?

-        Dạy sinh ngữ.

Minh hỏi leo:

-        Làm thầy giáo có nhiều lương không anh?

Nhạn quát:

-        Hỏi vô duyên. Mày muốn biết để mượn phải không nhóc?

Rồi nhìn ngay Khải, Nhạn bảo:

-        Cái thằng đến hay. Nó chuyên vòi vĩnh và… đại tham nhũng. Em báo động để anh đề phòng.

Khải cười. Nhạn hỏi tiếp:

-        Thế gia đình anh có đông em út không?

-        Anh là con đầu và rất đông em út, song chúng ngoan lắm!

Nhạn tắc lưỡi:

-        May nhỉ! Xin chúc mừng anh. Còn nhà em có mỗi thằng nhóc đây, nó ranh mãnh ồn ào náo nhiệt, phát mệt.

Minh cự:

-        Sao chị cứ nói xấu em hoài vậy?

-        Vì mày không có điểm tốt nào để …khoe!

-        Bộ chị hiền lắm sao?

-        Hiền chứ sao không hiền.

-        Hiền như cọp!

-        Cọp khi no thì rất hiền.

Khải cười. Tuy chưa gặp Dung, ngồi nói chuyện với hai chị em Nhạn, thấy cả hai hồn nhiên, vô tư, lòng chàng cũng cảm thấy vui vui, gần gũi, thân thiện. Chàng hỏi Nhạn :

-        Nhạn là cái gì Nhạn?

Nhạn vuốt mái tóc lòa xòa của mình, dịu dàng bảo:

-        Em là Bạch Nhạn.

-        Con Nhạn trắng của khung trời Đà Lạt.

Nhạn lắc đầu, tròn mắt nhìn Khải, cười:

-        Nhưng con Nhạn này đen thui.

Khải nhìn chăm chăm Nhạn:

-        Em đen giòn. Có thế trông em thật có duyên.

-        Duyên gì?

-        Duyên dáng.

Nhạn cười chớp mắt lém lỉnh. Khải  tiếp:

-        Em là gì… Bạch Nhạn?

-        Vũ Thị Bạch Nhạn.

Khải gật gù:

-        Tên em thật là hay. Vũ Thị Bạch Nhạn có nghĩa là con chim nhạn trắng đang múa.

-        Không. “Vũ” đây không phải là múa, vũ là lông.

-        Nếu “vũ” là lông thì vẫn có nghĩa vậy. Lông con chim nhạn có màu trắng.

Nhạn vẫn lắc đầu tinh nghịch:

-        Nhưng con chim Nhạn này ngã trong bùn nên đen ơi là đen.

Khải cười nhủ thầm: “Cô bé này trông lém thật nhưng lại hay hay, chẳng biết cô chị như thế nào?”

 

Ngay khi ấy Dung vừa về tới. Thấy có chàng trai lạ, Dung đoán biết là Khải, nàng cũng muốn đến gần tò mò để rõ mặt “đức lang quân” tương lai của mình, song vì quá thẹn thùng, Dung chỉ khẽ gật đầu chào, liếc qua, rồi đi thẳng. Thảo từ bên trong thấy Dung về, nhân cơ hội,  nàng vội bước ra ngoài làm quen  Khải và giữ Dung lại.

-        A! Chào anh Khải. Xin giới thiệu với anh, đây là Dung, còn tôi là Thảo, chị của ba em.

Vừa nói nàng vừa đưa mắt nhìn Dung, Nhạn và Minh. Khải mỉm cười chào, nhìn sang Dung dò xét, trong khi Minh bép xép:

-        Chị phải giới thiệu luôn, năm nay chị 22 tuổi, đã có vị hôn phu và sắp…cút ra khỏi nhà.

Dung trách em:

-        Minh, không được ồn ào, để người lớn nói chuyện.

Rồi quay sang Khải, Dung nói:

-        Anh đến chơi chắc lâu rồi phải không ạ?

Khải chưa kịp trả lời. Minh đã hót ngay :

-        Mới chỉ dài cái cổ.

Dung chỉ hỏi được bấy nhiêu, rồi ngượng ngùng e thẹn chẳng biết nói thêm gì. Dung cứ thộn người ra, tay chân thừa thãi, không biết đặt ở đâu, cứ mân mê chéo áo. Minh tinh ý thấy tội nghiệp cho chị, vội chạy đến bên Dung nắm lấy tay nàng và nói :

-        Đặt ở đây này.

Nói rồi cầm hai tay Dung đặt lên vai mình. Dung càng thấy sượng thêm, mặt thẹn, đỏ như trái gấc. Thảo trách em :

-        Minh, có cút ngay đi không! Em làm trò gì vậy?

Nhạn lên tiếng:

-        Sao mọi người đứng ngẩn ra thế này? Hãy kéo ghế ngồi vào bàn có hơn không.

Khải đưa tay xem đồng hồ:

-        Thôi, cũng khuya quá rồi, đã hơn 23 giờ, tôi xin phép về kẻo bác tôi trông cửa.

Nói rồi chàng chào mọi người ra về.

 Khi Khải vừa đi khuất, Minh lăng xăng chạy ngay đến gói quà xăm soi táy máy. Dung co ngón tay cú lên đầu Minh, nói:

-        Nhải ranh. Bỏ thói háu ăn đi nhá!

 Minh quay lại nguýt Dung, rồi bẽn lẽn bước vào trong, vừa đi vừa lầm bầm:

-        Điệu này là…triệu chứng xúi quẩy rồi đó nhé! Đúng ra phải hòa bình, không ngờ lại xảy…chiến tranh.

Dung đến ôm gói quà bước vào trong, vừa đi vừa nói:

-        Đây là nhờ “công” của tao, có tao mới có gói quà này, mày cũng phải từ từ, đợi bố mẹ cho phép, việc gì mà nhốn nháo.

 

Ông Trí cũng vừa về tới. Thảo ra khóa cửa. Khi bố mẹ đã về phòng, bốn chị em nàng cũng rút về thế giới riêng của họ, nơi đó có hai chiếc giường tầng dành cho bốn chị em. Mọi người lên giường nằm, giấc ngủ chưa đến, Nhạn bắt đầu thủ thỉ trình tâu:

-        Em thấy anh Khải cũng…tạm được, vừa đủ làm ông anh rể em. Dung nhan em chấm khoảng 6 điểm mặc dù mặt có lác đác vài cái…rỗ hoa. Ăn nói được 5 điểm, vóc dáng và ăn mặc 5 rưỡi. Tựu trung cũng trên trung bình. Cỡ chị Dung…nhào vô được đấy!

Dung phì cười:

-        Thôi, dẹp đi…bà giáo, chấm điểm gì mà cẩn thận quá vậy, moi móc từng cái rỗ của người ta. Thế mà cứ bảo là cận thị.

Nhạn cũng cười:

-        Ê, ê, hôm nay người ta có đeo kiếng cơ mà!

Thảo lại nhắc:

-              Thôi khuya rồi. Ngủ đi là vừa, không nên bàn tán nữa.

 

Trước khi đi ngủ, Thảo thay quần áo nhẹ bằng thứ vải phin trắng sọc hồng. Nàng xức một ít kem nuôi da mặt rồi vào giường với một cuốn tiểu thuyết. Nàng có thói quen phải đọc vài trang sách, chỉ vài trang thôi rồi gấp sách lại, thiu thiu buồn ngủ. Thảo chẳng có tâm trạng gì để mà thao thức.

Nàng yên chí mai sau sẽ là vợ Huy. Chàng xông xáo với đời để kiếm tiền. Nàng ở nhà, lo săn sóc nhà cửa, săn sóc miếng ăn thức uống cho chàng. Nàng sẽ sinh cho Huy thật nhiều con. Quan niệm nho học, quế hòe đầy sân mới là nhà có phúc. Nàng sẽ nấu những món ăn ngon, những thứ bánh béo bổ. Chúng sẽ béo tròn, vợ chồng nàng ăn ké sẽ mập luôn. Tuy vậy dù xấu đi mà gia đình nàng hòa thuận, vợ chồng nàng yêu nhau thắm thiết. Nghĩ tới đây, Thảo nắm lấy đôi vai hơi mỏng của mình. Nàng hơi gầy, hơi lỏng khỏng. Nàng cần béo thêm một tí, chỉ một tí thôi, nàng sẽ tươi mát, sexy. Ngày mai, nàng phải uống sữa, ăn bánh ngọt, tập vài cử động… nàng ngủ hồi nào không hay.

Dung và Nhạn cũng không tài nào vỗ giấc ngủ nổi. Trước khi đi ngủ, Dung tắm bằng nước ấm. Nàng bần thần chải tóc trước gương. Sao đôi mắt nàng không được đen và to? Ơ, mắt một mí thì làm sao đen và to được? Chính đôi mắt của Nhạn mới đẹp, tròng đen nhiều hơn tròng trắng, rèm mi lại dài và cong. Dung hơn em ở màu da trắng mịn, nhưng chính đôi mắt một mí của nàng làm cho khuôn mặt nàng không sáng láng, không có chiều sâu thẳm của nội tâm. Dung miên man nghĩ đến Khải. Quả đúng như Nhạn bảo, về vóc dáng Khải cũng “tàm tạm”. Chàng không phải là kẻ hào hoa phong nhã hoặc là ông hoàng mộng tưởng của các cô thiếu nữ, nhưng khuôn mặt chàng chẳng có điểm nào đáng chê, vóc mình chàng tầm thước và khá cân đối, điệu bộ chàng thong dong. Được một tấm chồng như thế, nàng còn ao ước gì hơn ? Huống chi chàng là kẻ có học thức, có nghề nghiệp đàng hoàng. Nàng tự hỏi lòng mình xem có yêu Khải không? Rõ rệt nhất, Khải đâu phải là người mà nàng mơ ước. Chàng không có điểm nào nàng chê, mà cũng chẳng có điểm nào hấp dẫn. Chàng là một người vừa bình thường lại vừa tầm thường, chỉ có thể là một công dân tốt, người chồng tốt và người cha tốt. Tóm lại trong xã hội và trong gia đình, chàng là mẫu người tốt, không có gì đáng ca ngợi thêm. Tiểu sử của gia đình chàng cố lắm chỉ viết được vài ba dòng đại khái.

Còn Nhạn, nàng chẳng mơ mộng gì ngoài chuyện học. Đầu óc nàng chỉ đầy ắp những bài hình học, đại số, lý hóa và những chữ nghĩa mà hằng ngày đến trường, thầy cô nhét vào trong đó. Chỉ chừng ấy thôi, cũng đủ choáng ngợp tâm trí Nhạn. Nàng không còn thì giờ nghĩ đến chuyện khác nhất là mấy cái chuyện tình yêu mà nàng vẫn cho là vớ vẩn chỉ đem sầu khổ đến cho con người mà thôi. Mỗi sáng chủ nhật trong chương trình  “Nhạc yêu cầu„ cô ca sĩ Thanh Thúy luôn ra rả trong radio như vậy đó: “Yêu là chết ở trong lòng một ít Đường vào tình yêu có trăm lần vui có vạn lần sầu,, Nhạn chưa biết yêu hay nói cho rõ hơn, nàng chưa ý thức một chút gì về tình yêu nên không biết mùi vị của nó. Nàng hay nghêu ngao hát theo với một tâm thức trống rỗng, hoàn toàn không rõ nó vui chỗ nào và sầu khổ tại sao. Tốt nhất là thiên hạ  đã  cảnh cáo, báo động như thế thì Nhạn quan tâm nghĩ đến nó làm gì cho mệt. Do đó, dù đôi khi Nhạn cũng nhận được vài lá thư tình tán tỉnh của những cậu học trò trang lứa, hay những lời chọc ghẹo của các anh sinh viên sĩ quan trường võ bị Đà Lạt, Nhạn vẫn tỉnh queo, coi đó như một trò đùa, giải trí trong chốc lát để bớt căng thẳng bởi áp lực của bài vở, nhất lại là năm thi. Trái tim nàng đang khép kín, ngủ say, chưa bị khoấy động đánh thức bởi một bóng hình nào cả.

Ở gia đình, Nhạn vui vầy với bố mẹ, chị em, cùng bài vở, coi đó mới là tình cảm chân thật chân thành thủy chung nhất mà nàng cần trân quí, nâng niu. Đơn giản chỉ vậy thôi.

Hôm nay, có Khải đến coi mắt chị Dung, Nhạn xôn xao bàn tán chút đỉnh, tâm tư khấy nhẹ như một viên sỏi ném vào dòng sông êm ả, rồi chìm lắng, không để lại dấu tích. Bây giờ thì đồng hồ đã gõ 12 tiếng, đêm cũng dần khuya, tiếng ngáy của Minh ru cả Nhạn và Dung vào giấc ngủ đầy mộng mị.

 

                                      * * *

 

Buổi chiều hôm sau, cũng như mọi buổi chiều khi nắng hoàng hôn Đà Lạt tuôn đều trên những con đường vương vãi những cánh hoa anh đào, phượng hồng, phượng tím cùng những chiếc lá nhỏ li ti màu xanh; và ngoài phố, trong khi xe cộ dập dìu, giai nhân tài tử lao xao thả bộ mua sắm hay tụ tập ở những quán kem, quán chè, quán cà phê ngồi tán gẫu; Nhạn không có giờ học ở lớp, Nhạn ngồi nhà học bài làm tính vì đó là năm thi. Cuộc thi Tú Tài phần một sắp tới tuy chưa quan trọng như Tú Tài phần hai, nhưng đối với Nhạn, đó là cánh cửa mở đường cho nàng chuẩn bị chuyển mình bước vào giai đoạn mới của một cô sinh viên tương lai, Nhạn không thể lơ mơ coi thường được. Vốn quí sự học và ham học, Nhạn say sưa không biết mệt lo thanh toán tất cả những bài vở ở lớp mà thầy cô giao phó, rồi thừa thắng, nàng giải quyết chuẩn bị luôn những bài tập sắp tới.

Tuy Dung và Nhạn học chung một lớp và dù Nhạn  phận  em, song Nhạn càng chăm chỉ học hành bao nhiêu  Dung càng lười biếng bấy nhiêu. Dung không muốn học, chỉ thích đi chơi, ưa la cà đến nhà bạn bè, tổ chức nhảy đầm hay các cuộc picnic. Thỉnh thoảng lắm Nhạn mới tham dự vào các buổi của Dung. Nay ông Hải muốn làm mai cho Dung vì thấy Dung là chị lớn. Phần nữa, quan niệm của ông Hải, con gái không cần học nhiều, chỉ  cần “công , dung , ngôn , hạnh“  biết vài ba chữ làm vốn là đủ rồi, học cho lắm, bằng cho cao cũng cất tủ hoặc treo xó bếp, rồi xắn tay áo nấu cơm hầu chồng, con mà thôi. Điều cần thiết quan trọng nhất đối với ông, Dung là con của ông bà Trí, bạn ông, ông muốn kết thông gia để thắt chặt tình thân, hơn nữa thời gian đi lại, ông thấy Dung cũng dễ thương không đến nỗi nào.

Còn Nhạn, Nhạn nghĩ, chị Dung không thích học hành, chị Dung nên lấy chồng là đúng. Nhưng…!

Chiều hôm nay khi Nhạn ngồi vào bàn học cố hữu của mình, đang say sưa với những bài đại số, những hình học không gian, thì bà Trí nhè  nhẹ bước đến vỗ vai nàng:

-        Nhạn này!

Nhạn ngước mắt lên nhìn:

-        Gì mẹ?

Bà Trí thong thả nói:

-        Thằng Khải nó bảo, nó không hỏi con Dung mà nó muốn hỏi…con Nhạn!

-        Cái gì?

Nhạn sững sốt kêu lên, xoay người nhìn mẹ, đôi mắt tròn xoe, chỉ kịp kêu hai tiếng “trời đất!” rồi bủn rủn cả chân tay, tưởng như trời đang sụp. Mặt nàng đỏ bừng. Nàng không hiểu tâm trạng mình ra sao nữa.

-        Eo ơi! Con mà lấy chồng!?

Bà Trí nhỏ nhẹ:

-        Thì cũng được chứ sao. Con cũng đã 17 tuổi rồi.

Nhạn ngẩn người:

-        Con tưởng chị Dung lấy chồng mới phải.

-        Nhưng họ không hỏi chị Dung.

-        Nếu như vậy thì thôi, chứ con còn đi học.

-        Họ biết vậy nên nói, cứ ăn hỏi rồi để đó, đợi con học thêm ba, bốn năm tốt nghiệp đại học xong thì cưới.

Nhạn thừ người, chấn động cả tim gan. Nàng tưởng như mình đang lên cơn sốt:

-        Thôi mẹ từ chối đi, con chỉ thích học hành, chưa nghĩ đến chuyện yêu đương hay bận rộn việc chồng con trong lúc này.

-        Nhưng mẹ đã nhận lời.

Nhạn hậm hực:

-        Mẹ nhận lời thì mẹ, thì mẹ…lấy!

Bà Trí bỗng phát cáu :

-        Lấy cái, cái...tiên sư mày! Chứa con gái trong nhà như chứa trái mìn chưa nổ! Cút!

Thế là từ đấy “chiến tranh” nổ bùng ra khi cái tin “tréo cẳng ngỗng” được lan rộng trong nhà. Minh là người khoái nhất, được dịp trả đũa về cái cú đau điếng của Dung. Nó nhìn Dung và chọc:

-        Đấy chị Dung thấy chưa? Em biết ngay mà, cái cú hôm qua đó là điềm…bất tường, cực xấu cho chị đấy!

Rồi quay sang nịnh Nhạn:

-        Này chị Nhạn ơi! Vậy số quà hôm qua bây giờ là của chị, chị nhớ dành phần cho em hộp bánh nhá.

Nhạn gắt:

-        Mày có im đi không? Tao đang điên đầu đây này. Muốn bánh bung gì cứ tha hồ mà…nốc!

 

Và bữa cơm tối đó, cả Nhạn và Dung mặt ai nấy buồn hiu, nhai cơm như nhai sạn. Mỗi người một nỗi buồn riêng. Nhạn thì bị ép duyên, còn Dung thì tự ái bị xúc phạm. Không khí trong gia đình trở nên nặng nề, ngột ngạt. Thằng Minh xưa nay hay nói nhiều cũng không còn hứng thú để chọc phá mọi người, chỉ cắm đầu vào ăn. Ông Trí lẳng lặng và cơm, được chừng nửa bữa cơm, ông mới thong thả cất tiếng:

-        Người ta đã có lòng, lặn lội từ Sài Gòn lên Đà Lạt, lại con nhà gia đình nề nếp, chả nhẽ mình từ chối sao?

Nhạn buồn bã đáp:

-        Nhưng con còn đi học, con đã biết yêu đâu?

-        Họ hỏi rồi để đấy, đã cưới đâu mà vội. Còn tình yêu, nó sẽ đến sau hôn nhân.

Nhạn cãi:

-        Sau hôn nhân mà tình yêu không đến chả lẽ vợ chồng lại bỏ nhau?

Bà Trí vội chen vào:

-        Sao lại không đến? Trước kia bố mẹ có biết nhau trước ngày cưới đâu? Vậy mà khi thành gia thất, vợ chồng vẫn hoà thuận…

Nhạn lắc đầu:

-        Mẹ ơi, sự hòa thuận của bố mẹ chẳng qua là một thói quen thành nếp của những phụ nữ xưa biết nhẫn nhục chấp nhận và an phận chấp nhận để mong gia đình êm ấm. Thời nay không còn như thế nữa. Những suy nghĩ của chúng con đều đổi khác. Riêng con, con chưa biết tính nết anh Khải ra sao. Dù anh ấy thuộc gia đình nề nếp nhưng chưa chắc anh đã theo vào khuôn khổ. Thời buổi này mà bố mẹ làm như thời xưa ấy.

Bà Trí gắt nhẹ:

-        Con bé này ương ngạch, gàn dở. Cha mẹ đặt đâu lại không chịu ngồi đấy.

Nhạn bướng bỉnh:

-         Ngồi không đúng chỗ, đúng lúc thì làm sao “ngồi” được hở mẹ?!

Ông Trí nghe tới đây, tức giận quát:

-        Thế là hỏng. Cho con ăn học, con văn minh không cần bố mẹ nữa phải không?

Rồi ông ra lệnh:

-        Ngày mai, con Nhạn phải nghỉ học!

Nhạn bực bội bỏ chén cơm đứng dậy, bước vào buồng vừa đi vừa thút thít khóc:

-        Một ông chồng như từ trên trời rơi xuống, ai biết đâu mà lấy? Sao bố mẹ vội vàng? Có ép dầu ép mỡ chứ ai nỡ ép duyên.

Ông Trí cũng bực bội, sẵn chuyện Nhạn, ông trở sang Dung.

 Dung đang tiu nghỉu ngồi yên. Mọi diễn tiến xảy ra, nàng cũng bực bội không kém. Dung đã yêu Khải đâu, và đã muốn lấy chồng đâu.Tự nhiên khi không ma đưa lối quĩ dẫn đường thế nào để gia đình nàng đang vui vẻ ấm êm bỗng đất bằng nổi sóng. Nàng bỗng ghét ông Hải, chính ông là con…ma, con…quĩ đưa lối dẫn đường chứ ai, đến quấy phá, chẳng những cả nhà nàng mà cả tâm tư đang bình lặng trong nàng, làm xáo trộn hết mọi  nếp sống thường nhật. Rồi nàng ghét lây sang Khải. Hứ, có đẹp trai gì lắm cho cam. Có ngon lành gì lắm cho cam. Bất quá cũng chỉ mới tàm tạm…ngấp nghé gần trên trung bình như Nhạn cho điểm. Còn nàng, nàng đã chấm điểm đâu, ngồi mà suy nghĩ, tướng tá dung nhan đó với nàng chưa đủ lọt nửa con mắt, dù là mắt…hí  của nàng vậy mà dám…chê nàng. Nếu Khải chọn nàng, nàng còn phải đưa lên cân tiểu ly chứ chả phải loại cân thường để cân nhắc và xét tới xét lui may ra rũ lòng thương ký cho Khải giấy phép cùng lên xe hoa với nàng ở…kiếp sau, chứ kiếp này thì miễn! Dung bực bội, hậm hực nghĩ thế, nhưng nàng không nói ra, chỉ lẳng lặng cúi đầu để nghe ba nàng cất tiếng:

-        Còn con Dung, phận con là chị, con phải biết làm gương, lo chăm chỉ học hành, thêu thùa vá may, chứ cứ lêu lổng chơi bời, họ mới thấy đã chê. Phải nhìn đấy mà sửa mình.

Dứt lời, ông đứng lên đi mất. Bữa cơm bỗng tẻ ngắt, thức ăn thức uống gần như còn nguyên vẹn, chả ai tha thiết dùng bữa. Bà Trí và Thảo buồn bã dọn dẹp. Dung cũng bỏ về phòng úp mặt thút thít khóc…..

 

                                        * * *

 

Đối với Nhạn đây là một…tai họa khi không rớt xuống cho nàng. Nhạn điên cả cái đầu bài vở xếp de vào một xó, không màn tới nữa. Ngồi vào bàn học, lòng nàng cứ bứt rứt bực bội không yên.Tâm tư nàng xáo trộn, đầu óc nàng quay cuồng có nhét chữ vào, chữ cũng chạy đi đâu mất. Buồn bã, bực bội, giận bố mẹ, Nhạn xách xe đạp, đạp ra hồ “Than Thở” để thở than nỗi sầu muộn mà nàng đang gánh chịu.

Dựa xe vào một gốc thông già, Nhạn thẩn thờ thả phịch người xuống bãi cỏ xanh cạnh bờ hồ mơ màng nhìn khoảng trời bao la để thấy lòng tê tái. Trên kia, ông Trời đang mỉm cười. Ông vui sướng lắm sao mà mặt mày sáng rỡ, đỏ au chiếu thứ ánh sáng chói chang như chưa bao giờ hợm hĩnh đến thế để chế nhạo con bé Nhạn đang cảm thấy lẻ loi giữa những hàng thông sừng sững. Ngày ngày thông vẫn bình yên đứng đó, an nhiên vui sống bên nhau dâng cho đời những tiếng reo vi vu, âm thanh dịu ngọt như tấu khúc nhạc du dương khi một làn gió nhẹ mơn man thổi đến. Nhạn chợt nhớ đâu đó câu thơ của Nguyễn Công Trứ: “Kiếp sau xin chớ làm người. Làm cây thông đứng giữa trời mà reo”. Ôi, lời thơ sao thấm thía. Nhạn không muốn đợi ở kiếp sau. Nhạn muốn được là thông ngay ở kiếp này, để là một trong những hàng thông vô tư lự kia.

Thẩn thờ, Nhạn đưa mắt nhìn xuống dòng nước trong xanh một màu êm ả mà nghe tâm tư thổn thức. Ôi, đến bây giờ, nàng mới thấm thía “yêu là chết ở trong lòng một ít”. Mà nàng đã yêu đâu, người ta yêu nàng đó chứ. Chỉ mới “bị” yêu thôi mà Nhạn đã thấy lòng chết lịm chứ chả “chết một ít” như bài hát kia đâu. Và trong tình yêu này, Nhạn đã được vui tí nào đâu, “ trăm lần vui” chỗ nào đâu để lãnh đủ  chẳng những “vạn lần sầu” mà là  triệu triệu lần sầu mới đúng! Nghĩ đến bài vở còn chất đống đang chờ nàng, ngày thi cũng gần kề, Nhạn càng đau đớn hơn. Ấm ức, nước mắt Nhạn tuông trào như suối. Nhạn úp mặt vào lòng bàn tay khóc hu..hu…Nhạn giận chàng Khải kia ít mà giận bố mẹ nhiều hơn. Sao bố mẹ lạc hậu, không thức thời tí nào để hiểu nếp sống và cách suy nghĩ của giới trẻ hiện nay. Đâu phải Nhạn văn minh, đâu phải Nhạn muốn nổi loạn chống đối bố mẹ hay tập tục xưa, Nhạn chỉ là  người được sinh ra trong thời đại này để rồi theo đà tiến hóa của xã hội, cách sống và nếp suy nghĩ mới mà không sao cưỡng lại được, không ai đi ngược được. Nhạn muốn đến trường, như chúng bạn, được học đến nơi đến chốn rồi nghĩ đến tình yêu và hôn nhân sau cũng chưa muộn. Không thể kết hôn khi chưa có sự nghiệp trong tay, ít ra là có một nghề nào đó để bảo đảm kinh tế gia đình. Đâu thể dựa vào người chồng mãi. Thời buổi chiến tranh, nghĩ dại, nếu chồng tử trận, không dựa được nữa, thì người vợ làm sao để nuôi con và nuôi chính mình. Trước mắt nàng đầy dãy những góa phụ bơ vơ túng thiếu, con cái vất vưỡng vì kinh tế eo hẹp. Đó chả phải là bài học để nàng rút kinh nghiệm quan tâm lo học hành đấy ư. Đó chưa kể, nếu dựa vào nhà chồng giàu có, ăn của nhà chồng bộ dễ sao, tập tục đã thành truyền thống, nhà chồng đối xử với con dâu còn thua cả con ở. Đi ở còn có lương. Làm dâu thì không. Làm việc quần quật, chả nhận đồng nào. Lương ông chồng, mẹ chồng đều nắm cả. Con dâu không được quyền sống như mong muốn. Mọi thứ đều lệ thuộc cả từ vật chất lẫn tinh thần. Không, Nhạn không muốn phải dựa dẫm vào kinh tế của bất cứ ai, chỉ mong dựa vào bản thân mình thôi.Thế thì nàng phải học, chỉ có sự học mới đem lại cho nàng tương lai tươi sáng, chẳng những bảo đảm kinh tế mà còn giúp nàng mở mang trí tuệ để hiểu rõ và đối phó với những bất trắc của cuộc đời. Nàng không thể lấy chồng bây giờ, càng không thể lấy người khi nàng chưa biết rõ người đó là ai, nhất là nàng chưa ý thức được tình yêu và hôn nhân là gì. Không thể cúi đầu cam phận như…mẹ nàng, làm vợ rồi làm mẹ theo thói quen của tập tục xưa được. Lấy một người rồi phó thác cuộc đời cho số phận “mười hai bến nước, trong nhờ, đục chịu”. Không, nàng không thể thả đời bơi trong dòng nước đục mịt mờ. Nàng cũng không muốn đem số phận để đánh lô tô mong trúng nước trong. Nhạn muốn chủ động đời mình, tự lựa chọn người nàng trao thân gởi phận. Nếu rơi vào  nước đục, nàng chịu, không oán trách ai hết và nàng sẽ tự  đánh phèn cho trong ra, theo cách nghĩ của nàng…Ôi, điên cả cái đầu khi nghĩ đến tình yêu và hôn nhân trong lúc này. Càng nghĩ, Nhạn càng tức tối, bực bội. Nhạn muốn hét to, hét thật to cho át cả tiếng thông reo vi vu như đang trêu ghẹo nàng, để phá tan bầu không gian xung quanh đang thờ ơ với nỗi đau của nàng hiện tại và cho cả thế gian biết Nhạn đang muốn lao đầu xuống dòng nước trong xanh kia chết phứt cho rồi để kết thúc nợ đời và cũng để bố mẹ nàng ân hận đã đẩy nàng vào đường cùng. Hừ, phải chết thôi. Chết mới giải quyết mọi vấn đề. Nghĩ rồi, Nhạn đứng dậy dợm chân lấy đà…nhìn xuống nước. Ồ, dưới kia, đàn cá từng bầy đang vẫy đuôi nhởn nhơ bơi lội. Chúng sao thanh thản quá, tự do quá, đang lượn lờ vui đùa bên nhau giống như Nhạn và chúng bạn vào những ngày tung tăng trong sân trường. Nghĩ đến bạn bè, một tình cảm thân thương nhẹ nhàng len lỏi vào hồn Nhạn. Nhạn nhớ những buổi tan trường, đám bạn cùng nàng ríu rít như chim vỡ tổ, nói cười đùa giỡn vang một góc trời. Có hôm cả đám cùng kéo nhau vào quán cóc ăn một dĩa bánh bèo Huế. Bánh bèo vừa ngon vừa rẻ hợp với hầu bao của lũ học sinh. Từng chiếc bánh trắng hếu tròn tròn mềm mại cõng theo một lô đậu xanh vàng vàng, tôm cháy nâu nâu, hành lá xanh xanh, tất cả quyện trong một chút nước mắm chua chua , ngọt ngọt,  cay cay pha ớt đỏ đỏ…Dĩa  bánh bèo màu sắc hài hòa mang theo đầy mùi vị trôi tuột vào cuốn họng để nghe đê mê thắm đượm vào vị giác lẫn cả tình bằng hữu trong đó sao mà tuyệt vời. Có hôm lũ bạn kéo nhau về nhà học tổ rồi bày nấu nướng, đúc những chiếc bánh xèo, quây quần bên nhau vừa ăn vừa trò chuyện để thấy lòng reo vui trong không khí thân thương nồng nàn của tình học trò. Rồi còn tình cảm của thầy, cô nữa. Thầy, cô có khác nào anh trai chị gái  hay như cha mẹ, hằng ngày Nhạn tiếp xúc để nghe những lời bảo ban, những hướng dẫn tận tình giảng dạy bài vở cho Nhạn mở mang trí tuệ, cho Nhạn có tương lai. Những ngày vui sống trong lớp học có khác nào mái ấm gia đình mà giữa thầy, cô và học trò dành cho nhau. Những tình cảm đó bây giờ đang sống dậy trong nàng, nhẹ nhàng như đàn cá lượn dưới nước, và sâu sắc như lòng hồ. Nàng không thể đánh đổi hay để mất đi chỉ vì một anh Khải xa lạ, chưa hề quen biết, chưa nhen nhuốm một chút tình cảm nào. Đúng rồi, Nhạn không thể chết lãng xẹt như vậy, hy sinh thân mạng một cách vô duyên trơ trẽn cho một chàng Khải…dễ ghét kia. Nàng phải sống để nghĩ cách đối phó cấp thời. Đời là trường tranh đấu mà. Nghĩ xong, Nhạn cảm thấy tâm tư nhẹ nhàng đôi chút. Nàng cúi xuống vu vơ bứt vài cọng cỏ ném mạnh xuống nước, mặt nước động nhẹ loang ra thành nhiều vòng. Miệng Nhạn buông ra một tiếng “xì!” như trút hết bao phiền muộn trong lòng rồi nàng quay lại gốc cây, xách xe đạp, đạp về nhà.

Trong nhà, Nhạn chỉ biết cầu cứu với Thảo:

-        Chị nghĩ xem, em phải làm gì bây giờ? Bố mẹ mình lạc hậu. Có người hỏi là gả ngay, không thức thời tí nào. Cứ sợ chị em mình chưa kịp lấy chồng là…nhốn nháo hỏng. Nếu bố mẹ làm quá, em bỏ nhà em đi…!

Thảo hỏi:

-        Em bỏ nhà đi đâu?

-        Em đi lang thang.Vô định!

Thảo cười:

-        Ôi, em tôi buồn em đi lang thang bởi vì đâu, đấy phải không.

Nhạn trách:

-        Đến nước này mà chị còn đùa được.

Thảo an ủi em:

-        Em đừng lo nhảm, chuyện đâu còn có đó, cứ từ từ mà tính, việc gì phải bỏ nhà đi.

Nhạn nhăn nhó:

-        Trời ơi, giờ này mà còn từ từ, tính với toán gì nữa. Bố mẹ đã làm găng.

Thảo như chợt nhớ ra điều gì, vội nói:

-        À này, sáng nay chị đi chợ có ngang qua nhà ông Hải, tình cờ gặp Khải, Khải nhắn chị mời Nhạn tối lại chơi. Vậy sẵn dịp em cứ nói thẳng với Khải.

Nhạn hung hăng:

-        Còn lâu. Bộ ới một tiếng là xuống ngay đấy hẳn. Đến ngay, nhỡ ổng tưởng em ưng ổng đó?

-        Em mà không xuống, Khải cứ ngỡ em lặng thinh tức là bằng lòng, Khải về Sài gòn lẳng lặng đem trầu cau lên. Lúc đó xem như là hết gỡ.

Nhạn làm thinh, suy nghĩ. Một lát, Nhạn tiu nghỉu nói:

-        Nếu vậy, tối nay chị đi cùng em, chị Thảo nhé !

Thảo gật đầu ưng thuận. Rồi nghĩ đến việc coi mắt vợ kỳ quái của Khải, nàng mỉm cười lắc đầu.

 

Và tối đó, sau khi cơm nước xong Nhạn sửa soạn đi theo Thảo xuống nhà Khải, nét mặt nàng buồn thiu. Nhạn mặc chiếc quần Jeans bạc màu, áo sơ-mi ca rô xắn lên khỏi cùi chỏ, tóc tai nàng chải sơ sài, trông thật ngổ ngáo. Thảo lắc đầu nghĩ thầm “con bé này đến hỏng, ngổ ngáo như con trai, trông nó bất cần đời. Vậy mà tên Khải gàn dở kia lại “si” nó mới kỳ”. Thảo bảo:

-        Dù em có ưng Khải hay không, em vẫn phải chứng tỏ em là con nhà đàng hoàng chứ. Chị không muốn em ăn mặc lôi thôi khi đến gặp Khải. Để chị “diện” cho em.

Nhạn vùng vằng:

-        Em không muốn diện vì… ông đó!

 

Nhưng Thảo vẫn lấy chiếc áo bằng lụa Hồng hoa có in những cành trúc xen lẫn những chữ thọ hình tròn màu trắng bắt Nhạn mặc và mở hộc tủ lấy chiếc băng đô màu lơ noa, bắt Nhạn cài lên tóc. Màu trắng làm Nhạn sáng rỡ ra nhưng vẫn không mất nét mặn mà. Thảo nhìn em, bỗng thấy Nhạn có duyên lạ lùng. Màu da của Nhạn tuy ngăm đen nhưng mịn và hồng. Môi Nhạn tươi, mắt sáng ướt. Con bé này khi lớn lên, nếu dùng son môi phấn dặm màu cam, màu đỏ thì nổi bật phải biết. Tiếc rằng Nhạn không cao sang thanh thoát như Dung. Nhưng Nhạn chỉ mập để xinh, chứ không xồ xề, thô kệch. Dung dù trắng trẻo, dù thanh thoát  lúc nhìn ở xa, nhưng khi lại gần nàng để chuyện vãn, người đối diện sẽ thấy nàng tẻ ngắt. Dung kém ăn nói, tâm hồn không phong phú, không sâu sắc. Cặp mắt của Dung dù một mí, nhưng đó chưa phải là khuyết điểm của nàng. Cái khuyết điểm có chăng là cái nhìn thiếu âu yếm, thiếu niềm nở, đôi lúc có vẻ lạnh nhạt, lơ đãng…

 

Trong lúc Thảo ngắm Nhạn, Nhạn cũng ngắm lại chị. Thảo mặc áo tơ nội hóa màu hoàng yến, trang điểm vừa phải. Khuôn mặt Thảo không có nét thô, nét vụng. Thảo đẹp cũng vừa phải, dù ưa lý sự với em út trong nhà, tựu trung Thảo tốt bụng.

Hai chị em vượt qua khỏi cái dốc là thấy nhà ông Hải. Đó là một ngôi biệt thự sơn trắng, chung quanh rào dây kẽm gai, thả đầy hoa ti gôn. Trời tối bóng đèn ở  ngoài cổng bện bằng cây bông giấy được thắp sáng. Ngọn đèn chong ở hành lang cũng được bật lên tỏa ánh sáng  dịu dàng xuống nền đá hoa cương. Thấy Nhạn đến, Khải lăng xăng hớn hở ra chào. Nhạn lầm lì chỉ gật đầu không nói.

 Vào đến phòng khách, Thảo và ông bà Hải biết ý rút lui, chỉ còn lại Nhạn và Khải. Nhạn thấy thế, rủa thầm : “Cái bà chị Thảo này hoá ra đi với mình chỉ vô tích sự. Khi không bỏ đi, để mình ta ở lại một mình”. Nhạn rụt rè như một tội phạm, đứng dựa vào thành ghế salon , hai tay mân mê chéo áo, mặt cúi gằm nhìn xuống đất. Một hồi lâu, không đợi Khải mời, Nhạn nhẹ nhàng ngồi xuống ghế, mặt tư lự.

 Khải thấy Nhạn ngồi thừ người nghĩ ngợi, chàng lên tiếng:

-        Hôm nay trông Nhạn giống “người em sầu mộng”.

Nhạn không đáp, song lòng thì nghĩ “sầu mộng gì, đang rầu thúi ruột thì có”. Thấy Nhạn lặng thinh không tíu tít như hôm nọ, Khải chột dạ cụt hứng:

-        Sao hôm nay Nhạn có vẻ…làm sao ấy ! Sao em hà tiện lời nói vậy?

Nhạn ngẩng mặt nhìn Khải:

-        Dạ, nói gì cơ?

-        Nói chuyện.

-        Thì nói đây này.

Khải bắt đầu gạ chuyện:

-        Nhạn có đi Sài gòn lần nào chưa? Sài Gòn đẹp lắm Nhạn ạ, nhưng không thơ mộng như Đà Lạt.

Nhạn vẫn buồn hiu, chỉ “dạ” một tiếng ngắn ngủi rồi lặng thinh. Khải rót trà mời nàng, rồi bảo:

-        Có dịp Nhạn nên đi Sài gòn cho biết.

-        Dạ.

-        Lần đầu tiên anh đến Đà Lạt, nhận thấy khí hậu ở đây thật tốt. Buổi sáng sương giăng đầy. Trời se se lạnh. Cô nào cô nấy da cứ ửng hồng cả lên.

-        Dạ.

Thấy Nhạn cứ “dạ” mãi mà không bắt chuyện, Khải tìm cách khơi mào:

-        Ở đây, Nhạn có hay đi ngắm cảnh không?

Nhạn đáp cộc lốc:

-        Không.

Rồi ngồi thộn ra, mặt nặng như cái cối đá. Khải lại gợi chuyện.

-        Nhưng chắc Nhạn thích đi xem xi-nê chứ?

-        Không.

-        Chứ hằng ngày ngoài giờ học Nhạn làm gì?

-        Không.

-        Sao Nhạn cứ “không” hoài vậy?

Nhạn đáp:

-        Thì…không đi, không thích, không làm thì bảo không. Anh hỏi ba câu nhằm “ba không” thì bảo không chứ.

Khải cười:

-        Chắc Nhạn giận gì anh?

-        Không.

-        Lại không.

… Đợi mãi, chẳng thấy Khải vào vấn đề chính “anh muốn cưới Nhạn” để Nhạn trả lời phứt cho rồi “chưa muốn lấy chồng”. Nhạn chán phèo:

-        Thôi về.

Rồi đứng dậy réo tên chị Thảo:

-        Chị Thảo ơi! Về!

Thảo đang ở nhà trong, nghe Nhạn gọi, tưởng “xong việc”  cũng vội đứng dậy xin phép ông bà Hải.

 Khi hai chị em vừa ra khỏi cửa, Nhạn oà ra khóc:

-        Khi không chị bảo em xuống đây, nói chuyện chán phèo, ổng tưởng em ưng rồi đó.

Thảo ngạc nhiên:

-        Sao em không nói?

-        Nói gì? Ổng có hỏi đâu mà nói. Chẳng lẽ mình hỏi thẳng người ta: “Anh cưới cô Nhạn?”, nhỡ ổng bảo “không” có phải mình…lãng nhách.

Híc...híc mũi, Nhạn ấm ức:

-        Cứ nói bâng quơ mãi, mất cả buổi học của người ta, biết thế em ở nhà.

Nghe Nhạn nói, Thảo cũng đầu hàng:

-        Vậy giờ em tính sao?

-        Nhất định không bằng lòng.

 

                                       * * *

 

Bà Trí nằm vắt tay lên trán. Kim đồng hồ đã nhích sang số 12. Trời đêm Đà Lạt se lạnh, không sương mù mà hơi lạnh như phảng phất đâu đây. Gió đêm nhẹ nhàng vẫn xạc xào qua kẽ lá. Giữa thời tiết như vậy, trong chăn ấm, dễ đem giấc ngủ đến với mọi người, thế nhưng vài hôm nay, bà Trí vẫn không sao chợp mắt. Nằm trên giường, mắt bà vẫn mở thao láo. Đầu óc nghĩ vẩn vơ. Câu chuyện của Nhạn khiến bà  nhiều nghĩ ngợi. Phải giải quyết sao đây. Một bên là hạnh phúc của con, một bên là nghĩa bạn bè. Mấy hôm nay thấy Nhạn buồn, bỏ ăn, lơ là chuyện học, lòng bà cũng xốn xang. Có người mẹ nào không xót xa khi nhìn thấy con ủ rủ. Con chim sơn ca líu lo hằng ngày đã không còn cất tiếng. Mấy hôm nay trong nhà bà, mùa xuân như biến dạng đi đâu, nắng cũng nhạt phai, mây xanh đã không lơ lững.. Không ai mong chờ mùa đông mà bầu trời xám xịt, khí lạnh vẫn tỏa ra làm mọi người co ro ủ rủ, thật chẳng vui vẻ tí nào. Bà chợt thở dài, trở mình quay sang ông Trí, hờ hững quàng tay qua ngang eo ông. Bên cạnh bà, trong thế nằm xoay lưng về phía bà, chân hơi co lại, hai tay chắp vào nhau, mặt day hướng cửa sổ; trời đêm lác đác vài sao khuya, ánh đèn đường tỏa một màu vàng đục, ông Trí cũng thao thức nằm đếm sao trời.

Bà cất tiếng hỏi:

-        Ông ngủ chưa đấy?

-        Chưa.

-        Ông cũng khó ngủ à?

Ông Trí không trả lời câu hỏi của bà, chợt thở dài:

-        Con cái ngày nay ương ngạnh quá, văn minh quá. Chúng không còn như mình ngày xưa nữa. Quan niệm sống hoàn toàn đổi khác. Cách sống và lối suy nghĩ cũng khác. Biết làm sao đây.Thôi, ta cứ kiên quyết bắt vào khuôn phép thì mọi chuyện cũng đâu vào đấy.

-        Ông nghĩ mình có thể ép được sao? Nhất là với con Nhạn. Nó đang đam mê việc học …

-         Con cái thì phải vâng lời. Mình đã vạch cho nó một hướng đi. Nó chỉ nương theo đó mà đi. Dù gì mình cũng từng trải kinh nghiệm hơn nó sẽ dẫn dắt nó có một cuộc sống hạnh phúc. Mình đâu muốn nó vấp ngã để phải đau khổ ân hận suốt đời. Người ta con nhà  tử tế, chỗ quen biết với nhau, còn ngại gì chứ. Việc học của con Nhạn vẫn cứ học, đỗ đạt xong thì cưới. Như vậy trọn vẹn đôi đàng, không cản trở việc học của nó mà mình cũng không phụ lòng ông Hải.

Bà Trí xót xa:

-        Ông nghĩ thế cũng phải. Nhưng nó có nghĩ như mình đâu. Mấy hôm nay thấy nó buồn, tôi không đành lòng, ông ạ.

-        Bà lại yếu vía rồi. Gia đình ta không chấp nhận thứ con cãi lời cha mẹ! Không chấp nhận thứ con bất hiếu. Nó còn bé, mình sắp đặt tương lai cho nó cũng chỉ vì bổn phận trách nhiệm của mình và vì hạnh phúc của nó.

-        Hạnh phúc. Ông quan niệm hạnh phúc như thế nào hở ông?

-        Ơ…ơ…hạnh phúc là nó phải biết chấp nhận những gì nó có và đến với nó!

-        Dù nó không muốn?

-        Nó còn bé, biết gì mà muốn với không muốn. Cứ áp đặt vào khuôn khổ, quen, rồi đâu cũng vào đấy.

-         Nhưng trước mắt, tôi thấy nó không vui.Tôi chỉ sợ nó quẩn trí làm liều.

Ông Trí vỗ nhẹ lên bàn tay bà, an ủi:

-        Thôi, bà an tâm ngủ đi .Chuyện đâu còn có đó.Cứ từ từ rồi tính. Nhạn còn bé mà, sôi nổi một tí rồi sẽ quên ngay.

Nói xong, ông lặng thinh, cựa mình một chút cho thư giản rồi khép mắt ru giấc ngủ. Bà Trí trở mình xoay lưng lại với ông. Bà nằm yên không nói nữa nhưng trong trí bà hình ảnh buồn thảm của Nhạn vẫn lờn vờn không sao quên được. Bà tự hỏi, có phải bà khe khắt lắm không? Có phải bà ích kỷ chỉ mong cầu sự an tâm cho chính mình, niềm vui cho mình khi thấy con gái được đặt cọc và làm đẹp lòng  bạn bè tức là giữ thể diện cho mình  hơn là hạnh phúc của con cái. Không đâu, là mẹ, bà cũng như bao bà mẹ khác, có ai mà không mong con hạnh phúc, an ổn nơi tử tế để giao gởi tấm thân. Gia đình ông Hải chỗ thân tình đi lại bao năm, đáng tin cậy lắm chứ. Làm sao có thể an tâm để Nhạn tự do lựa chọn, tuổi non nớt, thiếu kinh nghiệm để rồi lầm lỡ đem về một người chồng giời ơi đất hỡi, chẳng những khổ đời nó mà còn lây lan đến gia đình. Ôi, tiếc là, điều bà nghĩ, Nhạn chẳng hiểu cho. Hai thế hệ chả ai chịu hiểu cho ai, biết làm sao giờ. Bà trăn trở mãi, không ngủ được, không biết phải liệu sao cho trọn vẹn đôi bề. Bà tiếc thầm, giá mà Khải chọn Dung, có phải mọi chuyện sẽ xuôi chèo mát mái. Dung tuy ngang ngạnh, bướng bĩnh, nhưng Dung không có hướng đi, không có chủ đích trong cuộc sống, nếu lái Dung và đặt vào chỗ nào, chắc chắn sẽ không là vấn đề. Bà nghĩ lan man mãi, nằm nghe tiếng thở nhè nhẹ và tiếng ngáy nho nhỏ của ông Trí, bà lại trở mình quay sang phía ông, ôm nhẹ lưng ông rồi cố nhắm mắt ru giấc ngủ…Ngoài trời, một vài vì sao cũng biến dạng, chỉ còn ánh đèn đường le lói đủ soi rõ một màn đêm đen nghịt trên bầu trời.

 

 

                                          * * *

 

Sáng hôm sau, Khải ghé nhà ông bà Trí. Chàng đến để chào và tạm biệt ông bà để sắp sửa về Sài Gòn. Khải bước vào nhà, đụng độ ngay Nhạn, nhằm hôm Nhạn không có giờ ở lớp. Thấy Khải đến, Nhạn…mát mẻ:

-        Ơ, hôm nay anh Khải lại chơi.

-        Anh đến để chào bố mẹ và báo Nhạn hay, anh sắp sửa về Sài gòn.

Nhạn cay cú:

-        Ơ… anh đến hay đi, mắc mớ gì đến ơ…tui!

Khải cười:

-         Vì anh còn vấn vương…Nhạn.

-        Lãng xẹt.

Rồi nhớ chuyện ấm ức tối qua, Nhạn vào thẳng:

-        À này, nghe…đồn anh đến Đà Lạt này để “coi mắt”…vợ phải không?

Khải gật, đáp xa xôi:

-        Vâng, mắt của Nhạn đẹp lắm!

-        Đẹp gì! Mắt chị Dung mới đẹp.

-        Không, mắt chị Dung…một mí!

Nhạn ngỡ ngàng:

-        Trời đất, anh “coi mắt” gì mà kỹ lưỡng quá vậy? Chê một mí, để…tui giới thiệu cho một cô bạn…ba mí.

Khải say đắm:

-        Không, anh chỉ thích “coi mắt” hai mí như mắt của Nhạn thôi.

Nhạn đưa tay chỉ vào mắt mình:

-        Nhưng con mắt này…cận thị.

-        Cận thị càng đẹp thêm, trông rất trí thức.

-        Xạo.

Thấy Nhạn bớt gay gắt, Khải nhỏ nhẹ:

-        Sao tối qua Nhạn đến chơi mà buồn quá vậy?

Nhạn đáp nhanh:

-        Vì anh quấy rầy tui.

Khải ngạc nhiên:

-        Quấy rầy sao?

Nhạn tỉnh bơ:

-        Tui nghe đồn anh coi mắt…tui. Nhưng tui còn đi học và tui chưa biết yêu.

Khải tha thiết:

-        Chính vì em còn đi học và em chưa biết yêu nên mới gặp, anh đã thấy…yêu em và anh có thể chờ, Nhạn ạ. Hôm qua bác anh có bảo thường đến nhà chơi, thấy em chăm học và ngoan lắm.

-        Thế sao lại làm mối cho chị Dung?

-        Vì thấy chị Dung là lớn. Em còn ham học.

-        Biết tui ham học sao anh còn hỏi tui?

-        Vì anh chỉ thấy mến em, mến người ham học.

Nhạn đã quên buồn và cười hì …hì…:

-        Mến tui thì tui…mến lại, chứ tui không chịu lấy chồng. Tui…đi tu.

Khải cười :

-  Nhạn đi tu ở chùa nào?

-  Tu chùa …ông.

-  Cho anh…tu cùng với nhá !

Nhạn nghếch mắt:

-        Đâu được. Đàn ông phải tu riêng. Phải hai chùa cơ.

-        Nhưng tu một chùa thì vui hơn.

Nhạn bụm miệng cười híc híc:

-        Sư ông “tu” với sư bà cùng một chùa thì thế nào cũng có thêm…chú tiểu.

Khải cười theo:

-        Em có duyên lắm Nhạn ạ!

Nhạn háy:

-        Thôi đừng khen, không có tiền lẻ “lì xì” đâu nhé!

-        Thì đưa tiền chẵn vậy.

-        … ?

Thời gian im lặng trong tích tắc, Khải lại tiếp:

-        Nhạn này, thôi làm em gái anh nhé!

-        Thì Nhạn vẫn là em gái chứ có phải  em trai đâu.

-        Nhạn lúc nào cũng nhí nhảnh hồn nhiên, ai trông thấy cũng phải thương.

Nhạn cười:

-        Thương thì thương nhưng đừng hỏi cưới nhé!

-        Nhưng anh muốn đợi Nhạn.

-        Đợi cho đến bao giờ?

-        Đợi cho đến…

Nhạn cướp lời :

-        Đến bao giờ…hết đợi.

Thằng Minh từ đâu chạy tới, thấy Khải, nó leo lẻo:

-        Này anh Khải, hôm kia “nhờ” anh mà em được “thưởng” một cái cú nên thân ấy nhé!

Khải ngạc nhiên :

-        Sao thế hả Minh?

Nhạn cướp lời:

-        Tại nó…hư.

Minh sừng sộ:

-        Hư gì. Em mới chỉ…

Nhạn nạt:

-        Thôi cút đi ! Giờ ra mách để “bắt đền” đấy hả?

Minh vừa lửng thửng đi vừa để chuôi mắt lại:

-        Đền chứ sao không đền.

Khải và Nhạn cùng cười, vừa khi ấy Dung lửng thửng từ dưới bếp đi lên. Thấy Dung, Khải vội chào:

-        Kính chào …ơ…Dung.

Dung chỉ “hứ” một tiếng rồi đi thẳng…

 

                                    * * *

 

Câu chuyện qua đối với Dung như một điều “sỉ nhục”. Cũng…quê quá đi chứ, mặc dù đối với Khải, Dung chưa có một thứ tình cảm nào, song cũng thấy tự ái bị xúc phạm, bị tổn thương, nàng đâm ra…đổi tính. Gọi là “đổi tính” thật ra không đúng lắm, vì từ xưa Dung đã…ít nhu mì, nay chỉ còn…dữ thêm. Dung hay cáu gắt và thường khó chịu hơn, hơi một tí là nạt và gây gổ. Thằng Minh thì cứ để bụng về cái cú kỷ niệm của ngày nào, hễ có dịp là tìm cách trả đũa để chọc tức Dung.

 Khải đã về Sài gòn, tính đến nay mới hơn mười ngày chàng đã vội có thư lên thăm Nhạn.

 Lần lên Đà Lạt vừa rồi, có cơ hội biết Dung, quen Nhạn, hiểu gia đình ông Trí, tình cảm trong chàng chưa sâu đậm, nhưng Khải vẫn thấy có cái gì vấn vương nhen nhuốm trong hồn chàng. Nó như gió như mây nhẹ nhàng lãng đãng, êm ái như mùa xuân cây cỏ đâm chồi nảy lộc. Mặc dù chưa đón nhận tình cảm của Nhạn, hay nói cho đúng hơn, Khải biết rõ, Nhạn chưa ý thức một chút gì về tình yêu, hôn nhân nhưng chính sự trong trắng ngây thơ và nhất là niềm đam mê ham học của Nhạn như nét son, điểm nổi khiến chàng đặc biệt chú ý. Đã vậy, Nhạn vui tươi sống động như con sóc tung tăng giữa mùa xuân trong một vườn hoa đua nhau khoe sắc, tạo cho người lạc lối niềm yêu đời thích thú mãi miết loanh quanh thưởng ngoạn quên cả lối về, không muốn rời xa. Khải không vội vã, không hấp tấp. Chàng cứ rảo bước như đi vào chốn thiên thai để thưởng thức niềm an lạc, vui sướng hiện tại. Trước khi rời Đà Lạt, chàng cũng thưa với ông Hải, chú chàng, hãy để mọi sự tự nhiên, cái gì đến sẽ đến…

Bức thư của Khải gởi tới, Minh nhận được, cầm thư Khải và reo lên :

-        Ới chị Nhạn ơi! Ới chị Nhạn ơi! Có thư anh Khải nè.

Dung gắt:

-        Thư của Khải thì mặc…nó, việc gì mà mày phải la toáng cả lên, nhốn nháo…nhốn nháo…như có giặc.

Minh tiu nghỉu:

-        Giặc gì? Có thư anh Khải gửi cho chị Nhạn. Em nhận được, em mừng.

Nhạn nghe gọi cũng vội chạy đến:

-        Cái gì? Thư anh Khải hả?

Minh đáp:

-        Dạ, để em đọc chị nhé?

Nói rồi nó bóc thư ra đọc lớn:

-        “Vũ Thị Bạch Nhạn, con chim nhạn có…lông trắng của anh thân mến…”

Minh chưa kịp đọc tiếp, Dung hét:

-        Thôi, “tốp” đi mày, đem chỗ khác mà đọc, thư từ gì nghe bẩn thỉu mất vệ sinh quá. Lông…với lá… nghe bẩn cả tai.

Minh làm lơ, càng đọc to hơn:

-        “Anh vừa đến Sài Gòn, vội viết thư lên thăm Nhạn ngay. Trước hết, Nhạn cho anh trân trọng kính lời thăm sức khoẻ của bố mẹ, chị Thảo, chị…chị…”

Minh ngập ngừng:

-         “chị…chị…chữ gì mà khó đọc quá vậy cà. Chị…Dữ.”

Và Minh ngẩng đầu lên:

-        Ủa, nhà mình đâu có ai tên…Dữ cà?

Nhạn giựt lá thư trên tay Minh:

-        Thật…óc tô xi-măng, ngu quá đi mất. Dù chữ gì viết khó đọc, mày phải biết suy luận ra chứ. Nhà mình thì có mấy chị? Chị Thảo, chị Dung với tao, chị Thảo xong thì đến chị Dung, chứ…Dữ…Dữ cái gì?

Và Nhạn dằn lá thư trước mặt thằng Minh:

-        Đây này, chữ “Dung” anh Khải viết tắt cho nhanh nên nuốt mất chữ “n”, chứ  dữ …dữ cái gì?

Dung đứng dậy giận dữ vơ ngay chiếc đũa bếp gần đó, khõ mạnh lên đầu thằng Minh:

-        Thằng phải gió, đụng đến tao là tới số.

 Minh khóc, miệng mếu máo:

-        Em chọc chị bao giờ? Chữ “Dung” anh Khải viết kiểu đó em có thấy bao giờ đâu? Bụng chữ “g” thì lép xẹp mà cái đuôi lại hất cao lên uốn éo nữa, nên em tưởng dấu ngã, thấy mài mại giống chữ “dữ”, chứ em có chọc chị đâu. Cho dù “chị Dung” em đọc nhầm “chị Dữ” thì cũng…đúng quá chứ có sai đâu. Cũng dữ như bà chằn.

Dung quát:

-        Này này, mày đứng đó mà lải nhải, tao “khỏ” thêm cái nữa bây giờ!

Minh thút thít lấy khăn lau nước mắt trong khi Nhạn đọc tiếp thư Khải:

-        …”Trân trọng kính thăm sức khỏe bố mẹ, chị Thảo, chị Dung, Nhạn và em Minh.

 Nhạn ơi! Nhạn có biết không? Anh về đến Sài Gòn, cái hòn ngọc viễn đông hoa lệ to lớn này không làm sao giúp anh quên được hình ảnh bé nhỏ đầy duyên dáng quyến rũ của em. Em lảng vảng mãi trong anh, làm sao anh quên được đôi mắt đẹp…hai mí của em. Nhớ mãi miệng em cười, nhớ cả lời em nói. Nhạn ơi! Em hãy…mau lớn lên, em còn nhỏ quá, thơ ngây quá, trong trắng quá. Nhưng anh mãi thương em, vẫn tôn sùng hình ảnh thần thánh ấy của em. Anh sẽ đợi em, đợi cho em lớn, dù đợi cho đến…già. Ráng chăm học anh thương.

Khải”

Nghe đọc xong, Dung bực tức:

-        Viết thư gì đọc nghe như thằng “ngố”, thấy dỏm bỏ bà. Chắc…trình độ văn hoá kém!

Minh bênh vực:

-        Viết thư như vậy mà chị chê. Em thấy anh Khải tỏ ra con nhà nề nếp, ăn nói đầu cuối lễ phép vậy mà còn chê.

Nhạn cũng bực, dù không yêu Khải, nhưng thấy chị Dung chê bai quá đáng, Nhạn thấy tội nghiệp Khải, nên nói:

-         Trình độ văn hoá chị thì cao!

Dung giận dữ:

-        Này, này, mày không được xỉa xói, móc méo gì đến tao nghe chưa? Đồ nhãi ranh bày đặt mê trai rồi ca ngợi. Thấy ông Khải, cứ xấn xa xấn xác. Tao không ưng rồi nhảy vô mà thỏm.

Nhạn nóng mặt:

-        Xin lỗi chị nha, ngữ ông Khải chỉ có xứng với chị. Ông “trốn lính” xứng với bà “trốn học” chứ miễn dịch cái gì. Tui điều tra lý lịch là biết ngay, nhà đông con ai mà cho miễn. Còn chị, chị tưởng chị ngon. Ổng chê chị mắt một mí đó.

Dung cãi:

-        Mắt tao một mí mà có hí đâu. Cho mày biết hiếm gì chàng khen mắt tao long lanh và đen nháy. Chỉ tại một mí mà giảm đẹp mất năm mười phần trăm. Cỡ ông Khải ai mà thèm, lại dám chê tao.

Nhạn:

-        Giá có…thèm, cũng đâu có được chị  ha!

Nói xong, Nhạn bỏ đi để lại Dung với nỗi căm tức. Riêng Minh chưng hửng nhìn theo…

 

                                         * * *

 

Cuối niên học năm đó, thi Tú tài Nhạn đậu ưu, trong khi Dung chỉ đậu…trúng cành mềm nên phải rớt cái…bịch.

Khải thì thỉnh thoảng vẫn viết thư lên thăm Nhạn, xem chừng Nhạn đã…lớn chưa. Mỗi lần nhận thư, Nhạn cũng thấy vui vui, mặc dù nàng không hề trông đợi. Nàng thường đem thư cùng Minh chụm đầu vào đọc. Và Nhạn không hề trả lời cho chàng. Phần do nàng bận học; phần nữa, Nhạn không muốn viết thư cho…trai. Thêm vào đó, trái tim nàng đang ngủ vùi, chưa bị đánh thức bởi bất cứ một tiếng chuông của tình yêu, và bóng hình nào cả. Nhạn muốn gạt hết qua một bên, chỉ để tâm trí vào bài vở, say mê với việc học. Nhiều khi Thảo thấy em thờ ơ với Khải như thế bất lịch sự quá, nàng thúc Nhạn trả lời, nhưng Nhạn nói “ Em không rảnh và không quen viết thư cho ai hết. Chị trả lời dùm em”. Bất đắc dĩ, Thảo phải ngoáy vài chữ thăm hỏi lại gia đình Khải, giải thích việc ham mê, bận rộn bài vở của Nhạn và cám ơn những bức thư của chàng. Riêng Khải, dù không nhận thư Nhạn, Khải vẫn kiên nhẫn trường kỳ mai phục theo dõi Nhạn qua ông Hải, chú chàng. Và Khải đợi…!

Thi đỗ, Nhạn càng vui vẻ bao nhiêu, Dung càng ủ dột bấy nhiêu. Bao nhiêu điều không may “phước bất trùng lai, họa vô đơn chí” cứ dồn dập đến với Dung. Dung âu sầu rũ ra như tàu lá chuối. Dung nhan xuống sắc thấy rõ, mặc dù thế, nét dễ thương vẫn không mất hẳn nơi nàng. Thật ra, Dung đâu xấu xí mà còn dễ nhìn nữa cơ. Nước da nàng trắng trẻo mịn màng, cũng nhờ con mắt một mí nhưng lại khá long lanh và đen láy nên thoạt nhìn trông nàng như người lai Tàu, lai Nhật. Đã thế nàng còn có một vóc hình mảnh mai uyển chuyển, nàng nhảy đầm nổi tiếng…số một. Từng bước nhảy của Dung nhẹ nhàng như én lượn, như tiên sa, như công múa. Mỗi lần nàng ra sàn, không khỏi kéo theo bao cặp mắt nhìn theo ngưỡng mộ. Đó là năng khiếu của riêng Dung, nàng chỉ học lóm từ bạn bè chứ nàng không được đào tạo từ trường lớp nào cả mà ông bà Trí cũng đâu muốn con gái nhảy nhót suốt như thế. Dung hay lén ông bà để tham gia vào những cuộc vui. Qua đó, Dung cũng có rất nhiều bạn trai theo đuổi nhưng bố mẹ không cho chơi vì nghĩ bạn của Dung chắc cũng là thứ…bán trời không văn tự. Còn Nhạn, Nhạn chẳng lấy gì làm đẹp, nước da lại ngăm ngăm, nhưng Nhạn rất có duyên, đôi mắt sáng, tròn và to mang cái nét thông minh, tinh nghịch, lém lỉnh. Trái ngược với sở thích của Dung, Nhạn không ham chơi lại đam mê việc học, thân hình nàng thì đẫy đà…bụ bẫm. Chỉ bấy nhiêu thôi mà Nhạn lại ăn đứt Dung trước  mọi người.

 

Thi rớt, Dung cũng buồn lắm, mặc dù nàng vẫn không thích học, nhưng thấy Nhạn và một số bạn bè thi đỗ đang lăng xăng chuẩn bị lên lớp mười hai, còn mình ngồi lại lớp mười một, nàng mắc cỡ bỏ học luôn. Ở nhà thì chẳng biết làm gì, cứ đi ra đi vô, hay ngồi dài mà nhìn thời gian lặng lẽ trôi nàng cảm thấy cõi đời héo hon, tàn tạ. Đi chơi mãi cũng chán, Dung lại muốn…có chồng. Vì có chồng may ra khỏa lấp được những ngày vô vị trống vắng, cũng là cách giải quyết dành cho những người thi rớt, chán đời.

Điều nàng mong mỏi không lấy gì làm khó khăn, vì chỉ nửa năm sau đã có người đánh tiếng muốn coi mắt nàng rồi. Dù sao Dung cũng dễ thương, ông bà Trí lại đàng hoàng, làm ăn lương thiện và giàu có nên việc “kiếm chồng” dễ như trở bàn tay.

 Hôm nay, người đến coi mắt Dung tên là Tuấn Kiệt, con trai độc nhất của ông bà Hào, bạn thân cùng xí nghiệp với ông Trí.

 Kiệt vốn là sĩ quan không quân với cấp bậc đại úy. Chàng có tính tình phóng khoáng, hào hoa, lãng tử thích phiêu bạt giang hồ, nên ngành không quân rất thích hợp với chàng, là cơ hội cho chàng đi đây đi đó.

Đã thế Kiệt lại rất đẹp trai, dáng người dong dỏng, có chiếc mũi thẳng và cao, khuôn mặt vuông cương nghị;  nhưng trội nhất vẫn là cặp mắt đắm đuối đa tình, nhìn đến phái đẹp là như thôi miên hồn của các cô nàng, nên bay đến đâu là gieo tình yêu đến đó. Thư từ của các “em” bay về nườm nượp, đôi khi lọt vào tay ông Hào. Ông như người phát sốt với những bức thư tình nóng bỏng, lãng mạn, đỏng đảnh của các cô. Có lần ông đọc được một bức thư của một cô gái từ Sài gòn gửi lên, ông đã nổi trận lôi đình vì giọng điệu nhõng nhẽo, xấc xược của lá thư:

 

“Anh Kiệt của em, hổng thân mến nữa…,

Nè, anh Kiệt ơi! Sao em viết thư cho anh nhiều, mà anh hổng chịu trả lời cho em gì hết “dzậy”? Tại sao…và tại sao? Tại vì anh lười? Tại anh làm biếng? Tại anh hay ngủ? Hay tại trong nhà anh có…ông kẹ mắc dịch nào làm kỳ đà án ngữ ném  thư của em vào sọt rác? Trời ơi, nếu thực thế thì tức chết đi được. Tức ơi…là tức! Em khóc đây nè…hu… hu…híc …híc…”

 

Sau bức thư đó ông bàn với bà Hào cưới vợ cho Kiệt, mà phải là người vợ con nhà đàng hoàng, ông bà từng quen biết, từng đi lại nhiều lần hiểu rõ tông môn do chính ông bà lựa chọn để làm cho Kiệt “dừng bước giang hồ” ngưng ngay các khối tình lang bang vớ vẩn.Và vì thế, ông bà đã nhắm Dung, đơn giản, vì Dung là con gái ông bà Trí, bạn ông.

Riêng Kiệt, mỗi lần đi bay về, Kiệt phát bực mình vì sự hối thúc của ông bà Hào, bắt đi xem mắt chỗ này, đi coi mắt đám nọ và cuối cùng để chiều theo ý của ông bà Hào, Kiệt cũng đành chịu khó quá bước ghé nhà Dung… xem thử!

Ở nhà ông bà Trí, hôm nay biết “khách quí” lại nhà và rút kinh nghiệm từ lần trước, bà Trí ra lệnh cho Nhạn cút vào trong, không được bén mảng hay chường mặt ra ngoài khi khách đến.

Bà nói với Nhạn:

-        Hôm nay có Kiệt đến xem mắt chị Dung, con chịu khó núp vào trong xem ra được rồi, kẻo lại lỡ duyên chị con.

Nhạn vâng lời nhưng vẫn nói:

-        Mẹ làm như con…đắt chồng lắm vậy.

Bà Trí:

-        Biết đâu đấy. Cứ đề phòng vẫn hơn.

Còn Dung, lần này thực sự muốn lấy chồng, nên không bỏ trốn như lần trước mà nàng vui lòng ở nhà “rót nước”. Lại nghe phong phanh người đến hỏi mình là đại úy không quân đẹp trai, hào hoa, phong nhã nên trong bụng khoái lắm. Suốt cả ngày hôm ấy nàng lăng xăng lo dọn dẹp nhà cửa, chải chuốt quần áo thật tươm tất để chuẩn bị đón “lang quân”. Dung diện cho nàng một váy đầm dài qua khỏi gối, hàng vải nhẹ, xậm màu có lấm tấm hoa vân; chiếc áo lá ngắn tay, cổ bẻ, màu hồng lợt hài hòa cùng với váy. Chân Dung mang dép da. Tóc nàng chải gọn, sấy cẩn thận cho những lọn tóc cụp vào trong, ôm trọn cái gáy cao, trắng muốt. Một bên tóc , Dung hất về phía sau đính một chiếc kẹp dắt nhỏ để ló vành tai đeo đôi bông lấp lánh hạt kim cương…giả. Còn một bên nàng để tóc lòa xòa lờn vờn rơi trên má, mềm mại theo từng cử động của khuôn mặt. Dung cũng đánh sơ một chút kem, một chút phấn hồng, một chút son. Với cách trang điểm kín đáo nhẹ nhàng như thế, kèm với bộ quần áo đơn giản cùng dáng vẻ nhu mì của nàng hôm nay trông Dung rất tiểu thơ, gọn gàng, khá dễ thương và trẻ trung. Suốt cả ngày, Dung hồi hộp có ý trông đợi. Nàng đi ra đi vô, bồn chồn, vẻ ngóng trông. Cuối cùng, người nàng mong cũng  đến.

 

Cũng như Khải, Kiệt đến coi mắt Dung sau buổi cơm tối. Chàng thung dung bước vào nhà, theo sau ông Hào đến ngồi vào ghế sa-lông. Trái với Khải, Kiệt chả chau chuốt gì, lè phè trong chiếc quần kaki quân đội bạc màu, áo thun xanh xậm ngắn tay.Tóc chàng bềnh bồng, hơi dợn rất tự nhiên. Mặt chàng tỉnh bơ, coi như chẳng có chuyện gì quan trọng cả. Cái nét ngạo mạn kiêu hùng ấy kèm theo bộ dáng phong lưu tao nhã lịch sự, làm cho chị em Dung nhốn nháo.

Thằng Minh chép miệng:

-        Chà, anh Kiệt đẹp trai quá các chị ơi!

Rồi nó chắt lưỡi:

-        Chà, anh đẹp trai ác chiến, em thấy cũng mê tít luôn, đừng nói chi đến chị Dung. Trời ! Cái sống mũi gì mà thẳng và cao như cái tháp Eiffel. Nước da ảnh hồng hào trắng bóc không khác gì tây. Chà, còn cặp mắt nữa, cặp mắt ảnh mơ huyền…mờ. Không, cặp mắt ảnh mơ màng trông giống như hai cái giếng sâu thẳm. Ô, đẹp quá, đẹp quá!

Nghe thằng Minh trầm trồ, Nhạn cũng phải nôn nao:

-        Đâu? Mầy tránh ra cho tao nhìn chút coi!

Nói rồi Nhạn ghé mắt qua khe hở nhìn ra ngoài:

-        Sao tao chẳng thấy gì cả, chỉ thấy dáng dấp cao ráo chút thôi, còn mặt mũi méo tròn, lớn bé, già hay trẻ tao chẳng thấy rõ gì cả. Mầy làm ơn chạy tìm cho tao cái mắt kiếng coi.

Thằng Minh lắc đầu:

-        Thôi, chị cận thị điều tiết mắt làm gì cho tăng độ. Cứ nghe em tả cũng biết rồi.

Nhạn nói:

-        Cứ theo mầy tả, tao nghe cũng phát khiếp. Giống quỉ sứ hiện hình hay ma chết trôi quá.

Chị Thảo chêm vào:

-        Không, nó tả nhầm nhan sắc của …Chung Vô Diệm.

Dung chẳng nói gì, tâm hồn nàng đang dao động. Nàng không ngờ Kiệt đẹp trai hơn cả sức nàng tưởng. Dù Kiệt không chau chuốt, dáng vẻ bất cần đời, nhưng chính cái nét “bất cần đời” đó của chàng lại làm cho bao thiếu nữ cảm thấy như “cần” có chàng mới sống được. Nó như nam châm toát ra sức hút mãnh liệt lôi cuốn bao cô gái.

 Dung hồi hộp, tim nàng đập loạn xạ muốn rớt ra ngoài. Phần sung sướng, phần e thẹn, phần lo âu, không biết Kiệt có “chịu” mình không nữa hay lại bị chê như lần trước chỉ còn  nước độn thổ mà thôi.

 Tiếng bà Trí gọi vào trong bảo Dung mang nước làm cho nàng giật bắn người lên. Mang khay nước trên tay, Dung run lập cập, rón rén bước ra ngoài, rụt rè đến bên bàn khách. Nàng bưng từng tách nước đặt trước mặt mọi người, miệng lí nhí không nói rõ thành lời. Đến tách nước của Kiệt, nàng ngẩng đầu đưa mắt nhìn chàng. Kiệt nhếch mép mỉm cười thật…đểu. Chẳng hiểu Dung ngẩn ngơ vì nụ cười duyên dáng thu hồn đó hay tại nàng sơ ý mà tách nước trên tay nàng tuột ra khỏi đĩa rơi “choảng” xuống đất vỡ toang. Mặt bà Trí tái mét, cố nén cơn giận:

-        Dung, sao con vụng về quá vậy?

Dung lặng thinh cúi đầu, nhặt các mảnh vỡ bỏ vào khay trong khi Kiệt đỡ lời:

-        Không, có lẽ tại cô Dung nhút nhát.

Ở bên trong, Minh thấy thế vội than:

-        Rồi, lại có điềm bất tường nữa rồi. Điệu này dám anh Kiệt lại ưng chị Nhạn nữa.

Nhạn nạt:

-        Thôi đừng nói xàm nữa mày. Mẹ cấm tao không được ló mặt, không được tiếp xúc thì còn ưng cái gì.

 Minh trách:

-        Bà Dung tệ quá đi thôi, có mỗi một tách nước mà cũng bưng không nổi. Chắc điệu này bà Dung…ế chồng. Biết thế để em bưng nước ra hộ, có phải khỏi phí cái tách mà bà Dung khỏi ê mặt không.

Nhạn nói:

-        Chuyện. Ai coi mắt mày mà mày bưng!

 Minh gắt:

-        Chứ còn hơn cái bà Dung nhà mình.

Trong khi ấy bên ngoài, Dung đã vội vàng đứng dậy lấm lét nhìn bà Trí:

-        Con xin lỗi mẹ.

Nói rồi nàng lững thững bước vào trong, lòng thật giận cho mình sao tồi tệ quá thế. Chả bù với con Nhạn lúc nào cũng tự nhiên, gặp ai cũng tía lia cái miệng xem trời bằng cái vung, chả trách nó hơn mình, ai gặp nó cũng mê, có lẽ mình phải học theo nó mới được.

Ở bàn khách, sau những lời xã giao thông thường ông Hào và Kiệt kiếu từ ra về. Ông bà Trí tiễn ra tận cửa. Bà Trí còn nhắn khéo một câu:

-        Anh Kiệt có rảnh, tiện cứ ghé chơi tự nhiên anh nhé!

Kiệt đáp:

-        Vâng, cám ơn bác, tiện cháu lại ngay.

 

Và sáng hôm sau, lúc đi chợ về bà Trí rất ngạc nhiên khi thấy Kiệt đang ngồi trong phòng khách nói chuyện với Dung. Bà mừng quýnh, ngỡ như “cá sắp cắn câu”, bà liền thả thêm mồi:

-        Hôm nay anh Kiệt không đi bay à?

-        Dạ, cháu đang nghỉ phép ạ.

-        Nếu thế, tiện trưa nay mời anh Kiệt ở lại dùng cơm.

Kiệt tự nhiên:

-        Vâng, cám ơn bác, cháu không từ chối ạ!

 

Thế là bà Trí lăng xăng xuống bếp lo cơm nước, lòng bà mừng khấp khởi vì sự hiện diện của Kiệt hôm nay. Bà cứ tưởng Dung sẽ bị chê vì sự vụng về của tối hôm qua và Kiệt sẽ không bao giờ đến.

 

Trái với ý tưởng của bà, Kiệt thấy thương hại về cử chỉ rụt rè, nhút nhát của Dung, chàng thấy cần đến để an ủi nàng. Hơn nữa thoạt nhìn, Dung cũng dễ thương ấy chứ. Còn tâm hồn tính tình nàng, để từ từ tìm hiểu rồi liệu sau. Riêng bà trí, bà hiểu tính nết của con mình. Dung đâu phải thứ hiền, biết rụt rè sợ sệt, nhìn lũ bạn “hippy choai choai” của nàng, bà trông, bà…phát khiếp và kể từ hôm thi rớt đến nay, sự rỗi rảnh, bà sợ sẽ làm Dung hỏng. Bà muốn Dung lấy chồng. Với cuộc sống mới, trách nhiệm và bổn phận của gia đình sẽ giúp Dung thay đổi.

 Bà trí mừng rơn, nhất là người đến hỏi Dung là Kiệt, một chàng trai khôi ngô tuấn tú có địa vị xã hội, con của một gia đình bạn bè quen biết, có tông giống đàng hoàng, con gái bà sẽ an ổn vui sống như chính đời bà hiện tại. Lòng người mẹ nào mà lại chẳng thương con, mong cho con nên người và mong con hạnh phúc. Bà nghĩ ngợi miên man và chợt thoáng lo âu khi sực nhớ tới Nhạn. Con bé này, bà cũng biết, tuy là em sinh sau đẻ muộn nhưng nó hơn chị về mọi phương diện. Nhạn ngoan ngoãn thông minh, chăm chỉ lại chuyên cần, học hành lại giỏi giang. Đã thế con bé lại lém lỉnh và thật có duyên nên bà tin rằng Nhạn thừa đủ khả năng để chinh phục lòng thương mến của mọi người, nên bà không lo lắng gì về Nhạn. Còn Dung tuy không xấu xí nhưng Dung hời hợt, chẳng được một  nét đặc biệt nào. Nếu không muốn nói là còn nhiều khuyết điểm.Cứ như ý của bà, giữa hai nàng, người ta chọn Nhạn là phải. Chính vì ý nghĩ này bà liền gọi thằng Minh:

-        Minh ơi, Minh.

Cũng may Minh không có giờ học buổi sáng, nghe tiếng mẹ gọi, nó chạy ngay xuống bếp:

-        Thưa mẹ, gọi con?

Bà Trí  kéo  Minh ngồi bệt xuống đất, rồi ghé vào tai nó nói nhỏ:

-        Này con, tí nữa đúng mười một giờ rưỡi con chạy ra đầu ngõ đón chị Nhạn đi học về và con nói nhỏ với chị hãy khoan vào nhà vì có anh Kiệt trong phòng khách.

Thằng Minh hiểu ý nhưng trố mắt ngạc nhiên:

-        Nếu thế, chẳng lẽ để chị Nhạn đứng mãi ngoài đường?

Bà Trí ra chiều đăm chiêu nghĩ ngợi:

 

-        Để mẹ xem, vì hôm nay anh Kiệt còn ăn cơm ở nhà mình nữa đấy.

Bà Trí chưa biết liệu sao thì Minh đã làm lanh lên tiếng:

-        À, con có cách này rồi mẹ. Mẹ cho con hai đồng đi.

Bà Trí ngạc nhiên:

-        Con định giở trò gì mà lại xin hai đồng?

Thằng Minh tin tưởng, nài nỉ với mẹ:

-        Mẹ cứ cho con đi, con tin sẽ làm được việc. Hai đồng dùng cho công việc chứ không phải hai đồng hối lộ mà mẹ lo. Chị Nhạn có thể vào nhà mà anh Kiệt không thấy.

Bà Trí nghe Minh nói chắc, bà cũng đành nghe theo, xưa nay bà cũng biết Minh tuy học dốt nhưng mà lanh đáo để. Bà móc túi đưa cho nó hai đồng. Minh cầm tiền xong, cám ơn mẹ, rồi chạy mất.

Gần đúng 11 giờ  Minh lót tót về nhà cho mẹ yên tâm. Nó nhìn mẹ nheo mắt cười trong khi miệng nhai chóp chép. Bà Trí thấy vậy, mắng con:

-        Sao? Mang tiền đi ăn quà hết rồi chứ!

 Minh nghênh ngang trấn an mẹ:

-        Mẹ cứ an tâm, con làm được việc mà, không chừng lúc ấy mẹ thưởng cho con nữa là khác.

Bà Trí thúc hối:

-        Thôi đúng giờ rồi, đi đi! Đừng đứng đó lải nhải nữa.

Minh vâng lời mẹ, chạy ra ngõ đón Nhạn. Nó không đợi lâu, chỉ một lát đã thấy Nhạn lững thững đi về. Minh vội vàng chạy đến bên chị:

-        Chị Nhạn này, có anh Kiệt trong nhà, mẹ bảo em ra đây đón chị. Chị khoan vào, hãy đợi chừng 2 phút, khi thấy em tới cửa chị mới từ từ đi về. Nhớ vào thẳng trong buồng, đừng quanh co đâu nhé!

Nhạn chẳng hiểu Minh giở trò gì, song cũng làm đúng những điều Minh dặn. Trong khi đó Minh vào đến phòng khách, nó lót tót đến nắm tay Kiệt trong lúc chàng đang nói chuyện với Dung:

-        Này anh Kiệt ơi, anh đứng dậy theo em, em đưa cái này hay lắm.

Kiệt ngơ ngác chẳng hiểu chuyện gì, hỏi vặn:

-        Chuyện gì thế hở em?

Minh làm như quan trọng:

-        Bí mật quân sự mà. Anh theo em xuống đây, rồi em sẽ…bật mí.

Không đợi Kiệt trả lời, Minh cứ nắm tay chàng nài nỉ kéo đi. Xuống tới nhà bếp, Minh bắt ghế mời chàng ngồi rồi nhìn chàng ngoẻn đầu cười. Kiệt cứ trố mắt ngơ ngác nhìn Minh. Chàng thấy Minh thò tay vào túi áo lôi ra ba viên kẹo, xòe tay trước mặt chàng, nói:

-        Em mến anh, em có cái này muốn mời anh ăn nhưng sợ chị Dung trách.

Kiệt phì cười cho tâm hồn trẻ con của Minh:

-        Thôi, kẹo này để cho Minh, anh chẳng ăn đâu.

Minh lắc đầu nũng nịu:

-        Không, em không chịu đâu, anh phải ăn với em cơ. Chỉ một viên thôi cũng được.

Nói rồi nó bóc kẹo bắt Kiệt ăn. Chàng chiều theo Minh và nhìn nó cười:

-        Sao Minh lại cho anh kẹo?

Minh lém lỉnh:

-        Vì anh đẹp trai.

Kiệt cười:

-        Đẹp trai đâu bằng Minh.

 Minh trố mắt thích chí cười:

-        Em cũng đẹp trai hở anh? Hèn gì các chị ở nhà cũng khen em đẹp trai tựa như …Chung Vô Diệm. Vậy Chung Vô Diệm là ai hở anh? Người đó “đẹp” cỡ nào?

Kiệt phì cười:

-        Các chị nào của em mà tếu vậy Minh?

-        Dạ, chị Thảo, chị Dung và chị…

Minh sực nhớ đến Nhạn vội nín thinh. Vừa khi đó nó nghe tiếng cửa buồng đánh “rầm” một cái, biết là Nhạn đã vào nhà, thế là nó đã hoàn thành xong “công tác”. Minh vội đánh trống lảng:

-        Thôi, giờ anh Kiệt lên nhà trên nói chuyện tiếp với chị Dung, kẻo không chị giận, em bị đánh đòn.

Nói rồi, không để cho Kiệt hỏi thêm, nó kéo chàng lên nhà trên, Kiệt làm theo như cái máy. Vừa đi Minh vừa thủ thỉ với Kiệt:

-        Bao giờ anh đi bay nhớ dắt em  bay theo với nhá!

 

Bà Trí từ nãy giờ thầm lặng theo dõi mọi hành động của Minh, bà cũng phát phì cười về cái trò ma mãnh trẻ con mà được việc của nó. Thấy Minh lững thững đi xuống, bà vội mắng yêu:

-        Sư mày, thằng láu cá!

Minh đứng dựa cửa bếp, nhướng mắt nhìn bà nũng nịu:

-        Đấy, con giúp mẹ được việc rồi đấy, mẹ thưởng công cho con gì đây.

Bà Trí không để ý đến những lời nhõng nhẽo của Minh, bà tiếp:

-        Con lên buồng gọi chị Nhạn xuống đây mẹ bảo. Bố và chị Thảo cũng sắp về rồi, chuẩn bị dọn cơm.

Minh chưa kịp bước đi thì Nhạn cũng vừa xuống tới. Thấy Nhạn, bà Trí lại gần nhỏ nhẹ bảo nàng:

-        Hôm nay có anh Kiệt lại chơi, trưa ăn cơm nhà mình. Vậy con chịu khó lánh mặt, ăn tạm ở đây. Con cố tránh mặt đợi đến chừng nào anh Kiệt có vẻ bằng lòng chị Dung rồi thì con hãy ra mặt. Mẹ cứ sợ như lần trước, rồi lại lỡ duyên chị con.

Nhạn nghe mẹ nói, thông cảm, dễ dãi gật đầu:

-        Vâng, con thế nào cũng xong.

 

Và bữa cơm đãi khách cũng khá tươm tất trong tình thân gia đình. Một bát canh chua cá thu rắc thì là. Một dĩa chả trứng nhồi từ bún tàu, mộc nhĩ, thịt nạt băm. Một dĩa mựt xào thơm, hành tây, cần tây, ớt đỏ.

Khi mọi người trong nhà quây quần đầy đủ vào bàn ăn, Kiệt mới đủng đỉnh đến la-va-bô gần bếp rửa tay, chàng thoáng thấy bóng Nhạn nhưng chẳng biết là ai. Rồi khi ngồi vào bàn, chàng vô ý cất tiếng hỏi:

-        Thưa bác, còn người nào ở dưới bếp, sao không lên ăn cho tiện.

Bà Trí nghe hỏi, giật mình miệng ú ớ chưa biết trả lời sao. Thảo vội lanh miệng trả lời:

-        Dạ…dạ…chị bếp ạ! Hôm nay có khách, chị phải ăn sau.

Thằng Minh nghe nói, trố mắt nhìn mọi người, trong khi Kiệt vẫn thản nhiên như không có chuyện gì xảy ra. Mọi người vừa ăn vừa thong thả chuyện trò. Kiệt kể về những phi vụ của chàng. Có những lúc thật hiểm nguy, mạng sống như treo trên ngọn cỏ. Phải thật can đảm, bình tĩnh mới vượt qua. Có những lúc biểu diễn cho những ngày lễ trọng đại để diễn hành trước khán đài và cho khán giả thưởng thức. Chàng kể luôn đôi khi vì muốn chinh phục người đẹp nào đó, chàng đã lén dùng trực thăng cho việc riêng tư để rồi về đơn vị bị lãnh phạt…. Thằng Minh cũng tía lia, miệng lúc nào cũng líu lo như chim chích. Còn Dung tuy bẻn lẻn thẹn thùng nàng cũng cố góp phần những câu chuyện vu vơ vô thưởng vô phạt về cuộc sống của nàng. Kiệt quen dần với không khí cởi mở, thân thiện của nhà Dung. Bỗng chàng buột miệng:

-        Thưa bác, cháu được nghe ba mẹ cháu nói hình như Minh còn có người chị nào nữa thì phải?

Bà Trí vội đáp:

-        Vâng, đó là con Nhạn, em Dung.

-        Thế bây giờ cô ấy đâu ạ?

-        Nó…nó…

Bà Trí ngập ngừng chưa biết đáp thế nào. Thằng Minh vội lanh chanh cướp lời:

-        Dạ, chị ấy…chết rồi ạ.

Bà Trí tròn xoe mắt, nạt Minh:

-        Sao con rủa chị con thế! Con Nhạn nó đang học ở Sài Gòn mà.

Bữa cơm chấm dứt, mọi người vẫn nấn ná ngồi tại bàn trò chuyện. Những câu chuyện không đâu vào đâu vẫn nổ dòn và thỉnh thoảng lại chêm vào những tiếng cười thích thú. Minh thừa lúc không ai để ý, nó lẻn xuống nhà  bếp méc Nhạn:

-        Chị Nhạn ơi, lúc nãy anh Kiệt thoáng thấy chị, anh hỏi, chị Thảo bảo chị là chị bếp, phải ăn sau.

Nhạn mở to mắt:

-        Sao? Ai nói tao là…con ở?

-        Chị Thảo.

Nhạn nghe Minh nói, mủi lòng òa ra khóc. Thật ra từ nãy giờ, dù đã nói với mẹ là “thông cảm” nhưng cái cảnh ngồi thui thủi một mình ăn cơm ở dưới bếp, lại nghe tiếng người trên nhà nói, cười vọng xuống, Nhạn đã cảm thấy tủi thân nhưng để bụng ráng mà…thông cảm. Giờ nghe bị ví von là con sen thì bảo sao Nhạn không khóc cho được.

Nhạn ấm ức:

-        Mặt mũi tao thế này mà bảo là…đi ở.

Thấy Nhạn khóc, lòng Minh cũng xốn xang, nó an ủi:

-        Em cũng nghĩ vậy, ai lại bảo thế phải không chị? Chẳng thà nói như em, bảo chị…chết còn vinh hơn.

Nhạn tròn mắt nhìn Minh, càng khóc to hơn. Nàng nói như hét:

-        Sao ? Đến mày nữa. Mày rủa cho tao chết. Trời ơi, tao biết mà, mày chỉ cầu mong cho tao chết để mày ở lại ăn cho được nhiều, phải không thằng quỷ sứ?

Nghe tiếng ồn ào, bà Trí vội chạy xuống. Khi đã hiểu  chuyện, bà tìm lời dỗ dành Nhạn:

-        Thôi, con đừng buồn, các chị và em con lỡ lời, con hãy nghĩ thương chị Dung mà đừng chấp. Lần sau mẹ sẽ cho con ăn trước lúc mẹ đang dọn cơm.

Nghĩ tội nghiệp mẹ, Nhạn liền nín khóc, nhưng vẫn phụng phịu:

-        Lần sau con không trốn tránh nữa đâu.

Tuy ngoài miệng Nhạn nói thế, nhưng những lần sau đó nàng vẫn tránh mặt chàng.

 Kiệt thì vẫn thường xuyên đến nhà Dung chơi nhưng vẫn chưa đề cập đến chuyện cưới xin gì cả, trong khi Dung đã mê tít chàng. Nàng chỉ chờ Kiệt ngỏ lời là xếp ngay quần áo vào va li. Kiệt thì cứ mãi “lửng lơ con cá vàng”, chỉ lo “rỉa mồi” mà chẳng chịu “cắn câu”. Bà Trí chẳng còn biết tính sao, cuối cùng đành phó mặc cho duyên số, cho thời gian, và bà hy vọng “lửa gần rơm lâu ngày cũng bén”.

 

 

                                        * * *

 

 

Những tờ lịch trong ngày vẫn đều đều rơi xuống. Thời gian vẫn nhịp nhàng trôi. Hết xuân đến hạ, thu sang, đông tàn; cứ thế tiếp diễn. Và bây giờ mùa xuân lại sắp sửa trở về với mọi người.

 Xuân chưa đến mà én đã trông chờ bay lượn khắp trời xanh. Hoa chưa nở mà bướm đã nhởn nhơ trêu ghẹo. Tất cả như đang đợi một ngày mới bắt đầu, thì đó cũng là lúc chị Thảo bước sang một cuộc đời mới.

 Thảo lên xe hoa về nhà chồng. Vì là con trưởng của gia đình và là đầu tàu của các em, ông bà Trí tổ chức một đám cưới thật linh đình náo nhiệt. Hai hôm liền khách khứa họ hàng tới lui tấp nập, ông bà đã mời một đầu bếp giỏi người Tàu đến nấu nướng tại nhà và đêm cuối cùng ông bà dành để khao đãi bạn trẻ, bạn của các con ông như là một buổi tiệc tiễn đưa trước khi Thảo về nhà chồng. Ông bà đã cho phép Thảo tự do vui chơi với bạn bè trong đêm đó. Đàn ca, hát xướng, nhảy đầm tha hồ. Thảo mừng lắm, vội bàn nhỏ với Nhạn và Dung, cho phép hai đứa mời một số bạn riêng của mình đến dự. Hẳn nhiên ông bạn Kiệt thân mến của Dung không bị bỏ quên trong danh sách được mời. Biết được điều đó, Minh vội nói với Nhạn:

-        Ấy, nếu thế chị Nhạn lại phải ăn cơm ở dưới bếp rồi.

Nhạn nghe Minh nói, vội đưa cùi chỏ vào mặt Minh:

-        Còn lâu à mày. Hôm đó đông người anh Kiệt có biết tao là ai?

 

Rồi cái đêm mong đợi đã đến. Mới chỉ năm giờ chiều, chị em Thảo đã tụ hết vào phòng điểm trang, lăng xăng rối rít. Kẻ thì phun nước ủi đồ, người thì mê mải thoa phấn điểm son, soi gương ngắm nghía, nhốn nháo cả lên. Thằng Minh thì đã gọn gàng trong bộ đồ lớn, chuẩn bị từ bốn giờ chiều, giờ thư thả ngồi nhìn các bà chị sửa soạn.

 Thấy mắt các chị vẽ xanh lè, thằng Minh ngao ngán:

-        Chẳng biết đẹp nỗi gì, chứ em thấy mắt các chị giống mắt…tắc kè quá!

Dung nạt:

-        Thôi im đi mày. Nhà quê quá biết gì mà nói.

Nhạn tiếp theo:

-        Bọn tao tắc kè, còn mày muốn làm con kỳ đà cản mũi.

Sau khi trang điểm mặt mày xong, Dung vội đứng dậy mở tủ lôi ra chiếc áo dạ hội màu đỏ. Chiếc áo bằng hàng vải mềm mại, dài tới mắc cá chân. Hai bờ vai hở, cổ áo kéo dun, nối kết bằng một mảng vải ba phân ôm quanh sát cổ Dung. Giữa eo, Dung gắn một sợi dây nịt nhỏ, da láng cũng màu đỏ, Dung vừa ướm vào người vừa nói:

-        Nước da tao trắng, mặc màu này chắc nổi lắm à.

Thằng Minh không yên, vội máy mồm:

-        Nổi vừa phải thôi bà chị, chứ nổi lắm thiên hạ tưởng cô dâu chắc khó lấy chồng à!

Dung nạt:

-        Thôi, đừng nói xàm mày. Hôm nay tao trông mày đóng bộ đồ veste tao thấy mày giống ông cụ non quá, khéo chừng họ tưởng chú rể thì mày cũng ế vợ.

Nghe chị Dung nói, Minh đến trước gương xăm xoi ngắm nghía:

-        Ờ há, dám lắm à, vì hôm nay trông em đẹp trai thật.

Dung vừa trề môi vừa nheo mắt cười:

-        Vừa mới làm con kỳ đà, kỳ nhông xong, sao giờ đầu thai làm mèo sớm thế. Mèo khen mèo dài đuôi.

 Minh nói:

-        Mèo gì, anh Kiệt hôm nọ cũng khen em cơ đấy.

-        Khen mày đẹp giống Chung Vô Diệm phải không?

Minh hãnh diện:

-        Chứ còn gì nữa.

Nghe Minh đáp, cả đám cười xòa. Thằng Minh chả biết gì cũng tít mắt cười theo.

 Nhạn cũng vừa ủi xong bộ đồ, chạy vào trong mặc thử rồi đến bên Minh, lấy mông ẩy thằng Minh một cái cho nó cút qua bên:

-        Xít ra cho tao ngắm bộ đồ này chút coi mày. Từ nãy giờ chẳng có bộ đồ nào tao mặc vừa ý.

Thằng Minh bị hất ra ngoài, càu nhàu:

-        Thôi, đẹp rồi đó bà. Đẹp vừa thôi chứ không lại chết hết đàn ông trong tiệc cưới này bây giờ.

Nhạn cười:

-        Tao đâu có ác nhân, ác đức vậy mày. Làm kẻ sát nhân tổn thọ lắm mày. Tao phải để phước còn lấy chồng chứ.

Thảo từ nãy đến giờ mải ngồi im cho thợ trang điểm, nàng liếc mắt nhìn Nhạn rồi lên tiếng:

-        Thôi, mày dẹp cái quần jeans với cái áo thun đỏ này đi. Con Dung đã đỏ chót rồi, mày còn đỏ nữa, hóa ra đám cưới tao có hai cái mặt trời, chói chang chịu sao nổi. Với lại quần jeans không thích hợp và trang trọng dự cưới.

Nhạn nhăn nhó:

-        Chứ em biết mặc bộ nào bây giờ?

-        Mày mặc cái jupe màu lơ noa  với cái áo thun màu  ngà ngà hôm nọ tao và anh Huy đi phố mua cho mày đó. Bộ đó tuy cũng không trang trọng trong ngày cưới, nhưng đỡ hơn. Nhất là cái áo hợp với mày, trông nhí nhảnh và trẻ trung.

Nhạn thắc mắc:

-        Cái áo nào nhỉ?

-        Cái áo có hàng chữ xanh trước ngực “ Don’t love me!„ đó. Cái áo đó ngồ ngộ. Tao thấy nhiều ông mê mày, mày cần đeo hàng chữ “Xin đừng yêu em!„ thì mày mới yên thân mà học được.

Nhạn sực nhớ “ à” một tiếng rồi nói:

-        Bộ đồ đó thì tuyệt cú mèo rồi, nhưng hàng chữ đó trông hách xì xằng quá.

-        Hách gì, mình cốt tếu cũng nửa đùa nửa thật mà.

Thằng Minh biểu đồng tình:

-        Đúng rồi, tối nay có nhảy đầm, chị Nhạn mặc bộ đồ đó mà giựt soul thì tuyệt. Em thích nhất.

 

Thế là chiếc jupe xanh đen bạc màu vải jeans cùng áo thun được Nhạn lôi ra ủi. Chẳng bao lâu, bốn chị em đã làm xong công việc của “hậu trường”. Trông ai nấy cứ thơm phưng phức, như hoa mới nở, mỗi người mỗi vẻ, mười phân vẹn...tám, chín!

 Thảo hôm nay lộng lẫy trong chiếc áo cưới trắng cổ thuyền để lộ một hạt kim cương lớn lấp lánh trong chiếc còng vàng trắng. Chiếc áo ôm sát cái eo thon, tròn của Thảo rồi loe dần xuống bên dưới tới gót chân. Cánh tay Thảo để trần lộ một khoảnh da thịt tròn lẳng, nõn nà. Bàn tay đeo găng. Đầu Thảo đội voan bằng hàng vải lưới cứng lòa xòa tới ngang eo đính lấm tấm rải rác vài bông hoa trắng nhỏ li ti. Trên đĩnh đầu về phía trước gắn một cách mỹ thuật một chùm hoa lớn cũng màu trắng. Bình thường Thảo ít trang điểm. Hằng ngày chỉ đánh phớt sơ một chút kem dưỡng da, chút son môi, một tí má hồng cho mặt khỏi tái. Hôm nay ngày cưới, Thảo được chăm sóc cẩn thận, tô điểm đậm nét hơn, chi li hơn, mắt gắn lông mi giả làm cho Thảo có cái nhìn sâu thẳm, mê hoặc. Khuôn mặt nàng hôm nay sắc xảo đặc biệt một cách lạ thường. Trông Thảo đẹp như một nàng tiên.

Đúng giờ, Thảo xuất hiện giữa bao tiếng vỗ tay của khách khứa đã tụ tập đông đủ. Những khuôn mặt trẻ trung, vui tươi và yêu đời, rực rỡ trong những bộ quần áo kẻng như muôn hoa khoe sắc.

 Kiệt hôm nay cũng gọn gàng trong chiếc quần xám đậm thẳng nếp, áo sơ-mi trắng toát làm nổi bật chiếc cà-vạt màu bọt đô. Tuy chàng không khoác áo veste như mọi người khác, chỉ ghi lê thôi nhưng vốn sẵn đẹp trai, dáng dấp hào hoa trông chàng khá lịch sự, mát mẻ với khuôn mặt sáng rỡ, nổi bật.

 Dàn nhạc được Huy mời đến cũng bắt đầu trổi lên những khúc nhạc nghê thường hòa với ánh đèn màu tạo cho khung cảnh càng sống động thêm lên, ai nấy cảm thấy lòng hân hoan rộn rã.

Ông bà Trí cũng hớn hở với niềm vui của bọn trẻ và đám con mình, ông bà cảm thấy như sống lại cái thời xuân sắc của chính ông bà vậy.

Trước khi khai mạc, ông bà Trí bước lên bục, đứng bên cạnh cô dâu chú rể, và tuyên bố buổi lễ:

-        Các cháu thân mến. Trong cuộc sống của chúng ta, không có niềm vui nào to tát hơn ngày đời người tìm ra bến đỗ. Trong niềm hân hoan của em Thảo, em Huy và của gia đình hai bác, hai bác rất cám ơn các cháu đã bỏ thì giờ quí báu đến chung vui với vợ chồng em và gia đình hai bác. Không để cho thời gian bị phí phạm, hai bác không dài dòng, xin tuyên bố buổi lễ bắt đầu, chúc các cháu ăn ngon và vui thật trọn vẹn trong đêm nay.

Dứt lời, ông bà khui champagne nổ đôm đốp để chào mừng rồi rút lui vào trong nhà để nhường sự tự do cho các con của ông bà và bạn bè của chúng.

 

Từng món ăn nóng sốt ngon lành lần lượt dọn lên. Không kể các món giò lụa, nem chua, chạo tôm, vành thánh chiên ăn chơi với đồ chua cắt thật đẹp mắt, bữa tiệc chính thức được bày ra nào là súp măng cua vây cá, nào là bào ngư xào cải, cá chép hấp Triều Châu, chim sẻ chim cút rô ti cùng vịt quay Bắc Kinh, thịt bò xào sa tế, tôm xú xào lăn thêm cơm chiên Dương Châu... đã bị bọn trẻ “thu dọn” một cách gọn ghẽ và nhanh chóng. Khi cái mục ăn uống vừa chấm dứt, cô dâu và chú rể  cắt bánh cưới xong bước đến micro có vài lời cảm tạ quý khách và đồng thời giới thiệu luôn tiết mục nhảy đầm. Những tràng pháo tay hân hoan và háo hức của bọn trẻ nổi lên và dàn nhạc bắt đầu chuyển sang những âm điệu khiêu vũ. Cô dâu và chú rể mở màn với điệu “xì lô”. Xưa nay, Thảo nhảy không thạo lắm, nhưng với những bước căn bản chị biểu diễn cũng khá mềm mại và thướt tha. Sau một vài bản êm dịu, để thay đổi không khí, dàn nhạc đã chuyển sang kích động mạnh mẽ như sóng vỗ thét gào làm cho lòng người dù có ngồi yên cũng cảm thấy thần kinh căng thẳng. Thằng Minh thích chí vội đưa cùi chỏ thúc vào hông Nhạn:

 

-        Đấy, soul rồi đấy. Món ruột của chị, ra đi. Nhớ giựt cho mạnh và lắc cho hung. Em ngồi chấm điểm.

Nhạn không đợi cho Minh nói thêm, vội đứng dậy bước ra sàn nhảy. Tiếng nhạc mỗi lúc càng mạnh mẽ thêm lên như giông như bão đã đưa Nhạn như bước vào thế giới man dại điên cuồng. Nhạn như vận dụng hết bao sức lực, thần kinh căng tối đa, khuôn mặt xuất hồn. Nhạn biểu diễn một cách thần kỳ làm như Nhạn đang lạc vào thế giới không người, nơi đó chỉ có mình Nhạn với không gian bao la cho nàng tha hồ múa may quay cuồng.Tóc tai Nhạn rũ rượi, cái đầu lắc lư, tay chân quơ quào, lúc đưa lên, lúc thụt xuống cùng với thân thể uốn éo nhịp nhàng theo tiếng nhạc. Không gian như ngưng đọng. Thời gian như đứng yên. Bao con tim như ngừng đập. Tất cả dạt ra hai bên. Bao con mắt như đổ dồn về phía Nhạn. Nhạn đã xuất thần với điệu nhảy soul mà nàng ưa thích. Nói chung về khiêu vũ, Nhạn không thể tuyệt hảo như Dung, nhưng riêng ngón soul trẻ trung thì Nhạn ăn đứt Dung cũng như mọi người.

 Tiếng nhạc chấm dứt, một tràng pháo tay thật lớn, kéo dài như cổ vũ cho riêng Nhạn. Nhạn mệt nhoài trở về chỗ ngồi, chưa đặt mình xuống ghế đã nghe tiếng thằng Minh nheo nhéo :

-        Chị nhảy hay quá ! Ai cũng trầm trồ khen ngợi, chị “giựt” hăng thiệt, em chịu lắm đấy.

Rồi nó chép miệng:

-        Thật, chị giựt y chang như lên kinh phong nặng, càng nặng càng hay.

Nghe Minh nói, Nhạn quay sang nhìn nó, hổn hển:

-        Cái gì? Tao nhảy đầm chứ lên kinh phong gì mày!

Thằng Minh cãi:

-        Chị nhảy đầm chứ em có nói chị không nhảy đầm đâu. Nhưng những động tác của điệu soul mà chị “giựt”, trông giống như bịnh kinh giản.

Nhạn chưa kịp quát thằng Minh thì một bóng người lù lù đến trước mặt nàng:

-        Xin mời…cô bé bản tango này.

Nhạn ngẩng mặt lên, giựt mình sửng sốt: “Trời, anh Kiệt!”. Nhạn than thầm trong bụng nhưng sau một phút bối rối, Nhạn lấy lại bình tĩnh:

-        Vâng, xin anh đợi cho chốc lát.

Nói rồi Nhạn lén đến bên Thảo, hỏi nhỏ:

-        Này, anh Kiệt mời em nhảy, vậy em liệu làm sao?

Thảo đáp:

-        Thì em cứ nhảy như thường, coi em như một người khách miễn giấu lai lịch là được.

Nhạn trở về chỗ cũ cùng Kiệt bước qua sàn. Dìu Nhạn trong những bước đi, Kiệt thì thầm nói nhỏ:

-        Vừa rồi cô bé nhảy soul hay quá và cô bé dễ thương như thế này sao lại mang hàng chữ don’t love me, “đừng yêu cô bé”?

Nghe Kiệt khen, Nhạn chỉ chúm chím cười, không đáp.

Một lúc thật lâu, Kiệt lại hỏi:

-        Cô bé, cô bé tên gì nhỉ?

Một ý nghĩ tinh nghịch thoáng qua óc Nhạn:

-        Em tên Kiệt.

Kiệt trố mắt:

-        Tên Kiệt?

-        Vâng, tên Kiệt, mà là…Tuấn Kiệt.

Nhạn đã đưa Kiệt từ ngạc nhiên này sang ngạc nhiên khác, chàng lặp lại:

-        Tuấn Kiệt? Tại sao lại Tuấn Kiệt?

Nhạn đáp tỉnh bơ:

-        Chẳng sao cả, vì ông bà bô của em đẻ một tua con gái, chán quá, đến lần của em thì đặt tên con trai để lấy hên.Và sau đó ông bà bô có hên thật, đã sinh được một thằng con trai nghịch như quỷ.

Kiệt cười, nhìn sâu vào mắt Nhạn:

-        Nghịch bằng cô bé không?

Nhạn cũng nhìn lại Kiệt:

-        Em mà nghịch gì?

Kiệt vui vẻ:

-        Nghịch chứ,  nhìn ánh mắt lém lỉnh của cô bé, tôi biết cô bé là chúa nghịch.

Nghe Kiệt nói, Nhạn chỉ cười không đáp. Một lúc Kiệt lại hỏi:

-        Thế cô bé họ gì?

-        Họ Vũ.

-        Vũ Tuấn Kiệt?

-        Không, Vũ Thị Tuấn Kiệt.

Đến lúc này Kiệt bóp mạnh tay Nhạn:

-        Này cô bé, tại sao cô bé biết tên tôi?

Nhạn giả vờ ngạc nhiên:

-        Ủa? Tên anh cũng là Kiệt hở?

-        Vâng, Tuấn Kiệt…Vũ Tuấn Kiệt.

Nhạn kêu lên:

-        Trời ơi, tại sao lại có sự trùng hợp ngẫu nhiên thế nhỉ?

Kiệt cười:

-        Không, tôi nghĩ đó là một sự trùng hợp có cố ý.

-        Anh muốn nói ý gì cơ?

-        Ý bông đùa và nghịch ngợm của cô bé.

Ngưng một lát Kiệt tiếp:

-        Thôi đừng đùa nữa cô bé ạ. Hãy trả lời cho tôi, tại sao cô bé biết tên tôi?

Nhạn vờ trố mắt:

-        Ơ cái anh này hay nhỉ? Bộ trên đời này chỉ có một mình anh là Kiệt. Anh tưởng anh…đặc biệt, tôi tìm hiểu anh sao?

Nghe Nhạn nói thế, Kiệt gật gù:

-        Thôi được.

Rồi bắt sang chuyện khác:

-        Cô bé, nhà cô bé ở đâu? Lát về, tôi hân hạnh được đưa cô bé chứ?

Nhạn tủm tỉm cười:

-        Nhà em hở? Nhà em nằm trên mặt đất này nè và có cái nóc chĩa lên trời.

Kiệt chưa kịp hỏi thêm, tiếng nhạc đã chấm dứt, chàng chỉ nói với được một câu:

-        Lát nữa, anh đưa cô bé về.

 

Nhạn đã biến mất khi tiệc chưa tan khiến cho Kiệt ngẩn ngơ, đưa mắt đảo quanh tìm mà chẳng dám hỏi ai. Dù gì kiệt cũng hiểu rõ đây là nhà Dung và đang là đám cưới của Thảo, chị Dung. Lòng chàng hoang mang thắc mắc, không biết người con gái kia là ai, tại sao lại có những lời lẽ và hành động lạ lùng như thế ? “Nhất định ta phải khám phá cho bằng được” Kiệt nhủ thầm như vậy. Chàng vội lén đám đông chạy ra đường nhớn nhác nhìn hai bên, hy vọng có thể gặp được Nhạn đứng quanh quất đâu đó, nhưng chàng thất vọng hoàn toàn vì hình ảnh người con gái bí mật trong phút giây làm điên đảo hồn chàng, hiện đang nằm trong buồng và đang cười rúc rích. Lững thững bước vào phòng tiệc trở lại, Kiệt lẩm bẩm: “chẳng lẽ ta lại mất hồn vì một con bé ranh con?!”

 

 

                                     * * *

 

 

Mùa xuân đã thật sự đến với mọi người, chỉ còn hai hôm nữa là đúng mồng một tết. Ngoài kia tiếng pháo đêm ngày đì đùng nổ vang. Tiếng pháo chuột không lớn, chỉ từng chặp lách tách do bọn con nít đùa nghịch châm ngòi nhưng cũng làm cho lòng người rộn lên một niềm vui khó tả. Xác pháo đỏ au tơi tả đầy đường góp phần làm chứng tích giới thiệu mùa xuân đã đến. Chim muôn cũng cất tiếng hót vang, ríu rít chuyền cành, bay lượn giữa trời như chào đón ngày mới. Phố xá tưng bừng nhộn nhịp mua bán. Kẻ mua người bán tấp nập. Từ các cửa tiệm lớn bán áo quần, bánh trái quà cáp, tiệm uốn tóc…cho đến các gánh hàng rong, nhiều nhất là gánh gừng non cho mọi người làm mứt...Đâu đâu cũng bày những món hàng bán tết. Xe cộ qua lại đầy phố. Nhà nhà đua nhau quét dọn, trang hoàng. Nào liễn, đối, hoa hoè, không thiếu loại hoa nào mà không khoe sắc vào mùa xuân. Từ hoa…câm đến hoa biết nói. Tất cả đều phô trương tô điểm cho ngày xuân tưng bừng rực rỡ.

Hôm nay, cả nhà ông bà Trí cùng nhau đi chợ tết, luôn thể ngắm thiên hạ đang nô nức mừng xuân. Chỉ riêng Nhạn lại muốn ở nhà vì kẹt làm cho xong mười bài toán mà ông thầy “khó nết” muốn “hành hạ” học trò, không để chúng yên thân hưởng những ngày xuân thư thả. Những gì của năm cũ. Nhạn dồn hết vào cuối năm trút cho xong gánh nợ để bước sang năm mới cho khoan khoái nhẹ nhàng. Vừa làm các bài tính, Nhạn vừa lẩm bẩm “rủa” ông thầy:

-        Thiệt đúng là ông thầy hắc ám, ra toán gì mà khó quá xá, làm tội làm tình con người ta. May mà giải bây giờ chứ để đầu năm bí có phải xui không.

Thế rồi Nhạn cũng cặm cụi lết tới được bài thứ năm thì chợt nghe có tiếng gõ cửa. Nhạn đứng dậy, đến mở cửa phòng khách.

-        Trời! Lại anh Kiệt!

Nhạn hoảng hốt kêu lên và xoay người định chạy đi trốn. Kiệt cũng giật mình, vội đuổi theo nắm chặt tay Nhạn:

-        A, cô bé! Cô bé bí mật nay đã bị bật mí rồi.

Nhạn bẽn lẽn đứng yên cúi đầu, trong khi Kiệt tiếp:

-        Thì ra là cô bé ở trong nhà này, cô bé là Nhạn, em Dung phải không?

Nhạn chỉ gật đầu không đáp, Kiệt hỏi:

-        Thế bấy lâu anh đến chơi, không bao giờ thấy Nhạn?

-        Vì…vì…

-        Vì sao?

-        Vì …em bận đi học.

Kiệt ngạc nhiên:

-        Em bận đi học thì có làm sao.

Nhạn lắc đầu:

-        Thôi, anh đừng hỏi nữa, cũng tại không gặp thì chẳng thấy thế thôi.

Có điều gì bí ẩn trong câu nói của Nhạn, Kiệt nghĩ như thế nhưng không thắc mắc gì thêm. Kiệt bắt sang chuyện khác:

-        Cô bé, anh không ngờ, cô bé dám trêu anh, cô bé nghịch thật.

Nhạn nhớ lại hôm đám cưới của chị Thảo, nàng chỉ cười không đáp. Kiệt tiếp:

-        Hôm đó anh biết ngay là cô bé nói xạo nhưng không biết làm sao để điều tra cô bé. Cô bé biết trò chơi của cô bé đã…

Nhạn ngước mắt nhìn Kiệt:

-        Đã làm sao anh?

-        Thôi, có một dịp nào đó anh sẽ nói. Còn hiện giờ bố mẹ đâu em?

-        Dạ, bố mẹ và cả nhà đều đi phố.

-        Sao em không đi?

Nhạn chỉ một đống sách vở trên bàn:

-        Em còn bận thanh toán chuyện năm cũ.

Rồi như muốn chấm dứt câu chuyện với Kiệt, Nhạn hỏi :

-        Anh sang đây có việc gì không ạ?

Đến bây giờ Kiệt mới khệ nệ đặt gói quà lên bàn, nhờ Nhạn tìm cho một cái khay rồi nói:

-        Anh có quà tết biếu bố mẹ, Nhạn thưa lại hộ anh.

  Nhân cơ hội, Kiệt muốn nấn ná ở lại nói chuyện với Nhạn, tìm hiểu thêm về cô bé, nhưng thấy nàng cứ đứng thộn mặt ra, không niềm nở mời chào, nghĩ là nàng bận học, Kiệt cáo từ ra về. Đi tới cửa, Kiệt quay lại nhìn Nhạn:

-        Mồng một tết anh sang đưa Nhạn đi chùa nhé!

Nhạn lắc đầu, nói xa xôi:

-        Dạ, cám ơn anh, để chị Dung đi được rồi.

Kiệt sốt sắng:

-        Thì Nhạn đi cùng nữa cho vui.

-        Thôi, để đến đó hạ hồi phân giải.

 

                                    * * *

 

Kể từ ngày khám phá ra được “cái con bé bí mật” ấy là Nhạn, em Dung, Kiệt cảm thấy hăng hái đến nhà Dung hơn. Mỗi lần nghỉ phép hay đi bay về là thế nào cũng đến. Kiệt càng cố tâm tìm cách để tiếp xúc với Nhạn bao nhiêu thì Nhạn, vì có lệnh của mẹ : cấm tiếp xúc với Kiệt, nàng càng tránh chàng bấy nhiêu. Là người đàn ông xưa nay có tiếng đẹp trai, hào hoa phong nhã, con gái thấy đã…bu như ruồi, nên cho dù có những cô nhan sắc như chim sa cá lặn, Kiệt cũng thấy nhàm chán và lửng lơ. Ngay đến cả Dung cũng thế, mặc dù Kiệt không chê nhưng không hiểu sao lòng chàng cứ dửng dưng như tờ, không một chút xúc động, nhưng vì muốn chiều theo lòng bố mẹ, với lại gia đình Dung cũng tốt, dễ thương nên Kiệt la cà đến tìm hiểu thử xem. Nay đến đây, vô tình biết được Nhạn, một con bé không đẹp lắm, chỉ có duyên thôi, nhưng không hiểu sao Kiệt cảm thấy bị thu hút một cách lạ lùng bởi cái vẻ độc đáo đặc biệt nhí nhảnh của Nhạn, nhất là cái vẻ thờ ơ, hững hờ và bất cần của nàng bấy lâu. Chàng nào đâu có hiểu cái “bí ẩn” bên trong của gia đình Dung, nên vì thế Nhạn càng cố tránh bao nhiêu thì chàng càng săn đuổi bấy nhiêu. Xe jeep của chàng, các cô chưa được mời đã nhảy thót lên cái một, nhõng nhẽo bắt chàng chở đi lả lướt.

 

Cũng như hôm mồng một tết đến nhà Dung chưa kịp nói chi, Dung đã vội thay quần áo chễm chệ lên xe ngồi, trong khi người chàng tha thiết mời, năn nỉ hết hơi hết sức, Nhạn cũng chẳng thèm nghe, lại lửng lơ bỏ đi chỗ khác. Cái vẻ thờ ơ, làm cao “bất đắc dĩ” của Nhạn vô tình chạm phải cái tính ngạo mạn, lãng tử, xem gái chỉ bằng nửa con mắt của Kiệt, lại khiến cho chàng thích chí mỗi khi gặp Nhạn như gặp phải “kỳ phùng địch thủ” vậy. Tính háo thắng của người hùng không quân, không bao giờ chịu thua hay khuất phục trước trận tình, nhất là khi đã gặp được đối thủ thì “cuộc chiến” thấy càng thích thú hơn. Không biết làm sao có thể gặp được Nhạn ở nhà, Kiệt đến trường đón Nhạn lúc tan học về. Mấy lần mời Nhạn lên xe chở về, Nhạn lắc đầu ngoe nguẩy từ chối. Nhưng chiều hôm nay Kiệt làm găng, đậu xe bên kia cổng trường; vừa thấy Nhạn ra, chàng bèn nhảy xuống xe, đến bên Nhạn:

-        Nhạn, lên xe anh chở về, hôm nay anh có chuyện quan trọng muốn nói với Nhạn.

Nhạn ngơ ngác hỏi lại:

-        Giữa Nhạn và anh có chuyện gì phải nói đâu ạ!

Kiệt cười nhẹ:

-        Có chứ, tại Nhạn chưa nghe nên chưa biết đấy thôi!

Nhạn động tính hiếu kỳ, nhưng vẫn còn e ngại:

-        Em sợ chị Dung không bằng lòng khi thấy em về bằng xe jeep của anh.

-        Nếu thế anh sẽ đưa em xuống lúc gần đến nhà.

Nhạn gật đầu và bước lên xe ngồi bên Kiệt. Kiệt không chở Nhạn về nhà ngay. Chàng quẹo ra xa lộ, đưa Nhạn ra ngoại ô. Con đường quanh co đồi dốc, càng xa dần thành phố, vượt qua nhiều túp lều mái tranh và những hàng cây xanh ngát lượn lờ theo những lạch nước và suối reo, Nhạn càng cảm thấy khoan khoái dễ chịu trong lòng. Nàng ngửa mặt hít thật sâu gió chiều lồng lộng thổi, mát rượi, luồn vào xe hất tung mái tóc nàng loà xoà bay về phía sau. Trong cái bao la thong dong của cảnh sắc đồng quê thơ mộng, không khí trong lành, lòng người thơ thới, Kiệt đã chọn khung cảnh này bắt đầu gạ chuyện với Nhạn:

-        Nhạn này, anh rất ngạc nhiên về thái độ của em. Em có vẻ kỳ quặc làm sao ấy.

Nhạn ngạc nhiên:

-        Em có làm sao đâu.

-        Có chứ, lúc ban đầu mới gặp, anh thấy Nhạn ngộ nghĩnh nghịch ngợm...dễ thương, sao bây giờ trông em lạnh lùng đến…dễ ghét.

Nhạn cười:

-        Anh Kiệt này, đối với em, ý nghĩa của “dễ thương” với “dễ ghét” không khác nhau đâu ạ.

 Kiệt cũng cười:

-        Anh cũng nghĩ thế. Đối với anh, cô bé lúc nào cũng…dễ yêu!

Nhạn nói đùa:

-        “Dễ yêu” nhưng mà không “yêu dễ” đâu nhé.

-        Anh cũng biết thế, nhưng tại sao vậy hở em ?

-        Tại em bận học hành, em chưa nghĩ đến chuyện yêu đương sớm.

-        Nhưng…

Kiệt ngập ngừng bỏ lửng câu nói.

Nhạn hỏi:

-        Nhưng sao hở anh?

-        Nhưng nếu có một người nào đó nói thương em thì em sẽ nghĩ sao?

Nhạn đáp tỉnh bơ:

-        Em chẳng nghĩ sao hết. Nhưng người đó là ai ?

Kiệt kìm bớt ga, cho xe chạy chậm lại, đưa mắt tình tứ nhìn sang Nhạn, nói:

-        Nếu người ấy là…anh!

Nhạn giật mình:

-        Là anh?

Kiệt thành thật:

-  Vâng, anh đã cảm thấy mến và yêu Nhạn ngay từ phút đầu tiên mới gặp. Sau hôm đó anh chẳng hiểu sao lòng cứ băn khoăn và thắc mắc mãi về một cô bé bí mật biết tên anh. Đến hôm khám phá ra được, anh mừng thầm khi thấy giữa hai gia đình rất thân nhau và anh muốn…chọn em.

Nhạn do dự:

-        Nhưng còn chị Dung?

-        Chị Dung anh chỉ mến mà không yêu nên anh cứ đắn đo mãi.

Nhạn thừ người:

-        Ồ, như thế không được đâu anh ạ, vì khi anh đến với tư cách coi mắt chị Dung cơ mà.

-        Nhưng quyền lựa chọn vẫn là anh. Anh chỉ biết nói lên tiếng nói của trái tim anh.

-        Đã đành là thế nhưng chị Dung đã yêu anh, em nghĩ, anh nên đáp lại tình cảm của chị ấy.

Kiệt lắc đầu:

-        Tình cảm không thể miễn cưỡng được. Anh không cảm thấy yêu chị Dung.

-        Đành vậy, chứ em cũng không thể đáp lại tình cảm của anh, mặc dù anh đủ điều kiện để em yêu nhưng em không nỡ phá duyên của chị em.

Kiệt thở dài:

-        Nếu Nhạn làm như thế thì duyên của chị Dung cũng không thành mà.

Nhạn kêu lên:

-        Anh Kiệt, anh như vậy thật tàn nhẫn. Chị Dung sẽ đau khổ.

Kiệt lặng thinh không đáp, mắt nhìn xa xăm về phía trước, một lúc thật lâu, vội nói:

-        Thôi, ta về em nhé!

Nhạn đáp:

-        Vâng.

 

Rồi kể từ hôm đó, Kiệt cảm thấy không còn hăng hái khi đến nhà Dung nữa. Thỉnh thoảng chàng vẫn lái xe đến trường đón Nhạn nhưng Nhạn cố tránh, không dám tiếp xúc với chàng. Kiệt buồn, thường lái xe lang thang, rồi dần dần cũng bặt luôn, không ghé nhà Dung nữa.

 Ông Hào thấy thế ngạc nhiên không hiểu chuyện gì xảy ra, vội gọi Kiệt đến hỏi:

-        Sao? Cái đám con Dung mày thấy thế nào?

-        Con chẳng thấy thế nào cả. Mặc dù gia đình rất tốt và cô Dung cũng dễ thương, nhưng…

Ông Hào ngắt ngang:

-        Như thế còn nhưng với nhị gì nữa.

-        Nhưng con không yêu cô Dung.

Ông Hào chưng hửng:

-        Trời đất, thế mày muốn yêu bà trời bà đất nào?

-        Con yêu cô em.

-        Con Nhạn?

-        Vâng, cô đó độc đáo và hoàn hảo hơn.

Ông Hào thừ người thở dài:

-        Thiệt là rắc rối.

Rồi ông hỏi Kiệt:

-        Vậy giờ mày tính làm sao?

-        Con chẳng tính làm sao cả. Đó là nguyên nhân để con không muốn lui tới nhà đó nữa.

-        Bộ mày ngưng ngang xương vậy à?

-        Chứ con còn biết làm sao?

 

Trong khi đó ở nhà ông bà Trí, bà Trí bỗng thấy Kiệt lơ là việc đến thăm Dung, bà cũng ngạc nhiên thăm dò tìm hiểu nguyên nhân thì mới hay cớ sự. Bà chỉ biết chép miệng thở dài thương cho duyên phận của Dung mà không làm sao trách Nhạn được. Dù sao bà cũng đã cố  hết sức ngăn ngừa và Nhạn thì cũng thương chị đã tích cực hưởng ứng tham gia, nhưng âu cũng là do số phận.

 Dung biết được điều đó, cũng buồn lắm, thường len lén khóc thầm cho cái số vô duyên  của mình. Bấy lâu nay nàng thấy Kiệt thường đến chơi, đối xử với nàng cũng như gia đình nàng rất tử tế, thân thiện, nàng ngỡ Kiệt đã yêu mình, sẽ đề cập cưới nàng một ngày không xa. Nàng hy vọng nên thường mơ mộng vẽ vời ở tương lai một lâu đài hạnh phúc. Trong…lâu đài đó, ngày ngày nàng dệt mộng, nguyện coi sóc chăm lo nhà cửa, cơm nước phụng dưỡng bố mẹ chồng và đợi Kiệt từ đơn vị về. Những đứa con bụ bẫm dễ thương nàng sẽ sinh sau đó cho ông bà nội có cháu ẵm bồng, để Kiệt lúc rảnh rỗi tưng tiu vì nhà cũng đơn chiếc quá. Chúng sẽ tung tăng chạy đùa nô giỡn càng rộn lên niềm vui, dù trai hay gái nàng cũng mong giống Kiệt hơn giống nàng. Nói chung là giống bên nội để phía nội yêu thương con nàng rồi qua đó sẽ yêu thương nàng. Suốt đời, nàng gởi tấm thân nơi nhà chồng. Một mái gia đình đầm ấm trên dưới thuận hòa hạnh phúc biết dường bao. Thế mà ước mơ bé nhỏ, đơn giản của đời con gái cũng không thành, phút chốc đã bị một cơn bão làm sụp đổ, nàng thất vọng buồn phiền không biết than thở cùng ai, đành ngậm đắng nuốt cay thả đời buông xuôi theo năm tháng.

 Minh thì chẳng lúc nào mà không máy mồm, hay được chuyện như vậy, nó liền lên tiếng:

-        Em biết mà, mới mở màn chị Dung đã làm vỡ ngay cái tách. Đó là điềm xúi quẩy vô cùng. Chả trách “giữa màn” chị Nhạn làm “bể dĩa” thì phải “kéo màn” luôn.

Nhạn nghe Minh nói, quát em:

-        Thôi đừng tru nữa mày. Nhà buồn như có đám ma mà mày cứ sủa mãi.

Nghe Nhạn dùng từ ví von mình như thế, Minh ấm ức nói:

-        Chung qui cũng do… mụ cận nhà này hết á!

Nói rồi nó bỏ chạy ra ngoài để tránh cơn thịnh nộ bất ngờ của Nhạn…

 

                                        * * *

 

Thời gian thấm thoát thoi đưa, mới ngày nào thiên hạ nô nức mừng xuân mà nay lại đón hạ về. Mùa hè đến, chỉ đem chia ly cho đám học trò và mang lo âu cho những người thi cử. Nhạn bù đầu với chương trình thi Tú Tài phần hai sắp đến. Nhạn thức khuya dậy sớm để “ngấu” cho hết một chồng sách vở nặng nề. Lâu nay, Khải vẫn thỉnh thoảng viết thư hỏi thăm Nhạn. Biết Nhạn bận rộn chuyện sách đèn Khải cũng thôi, không quấy rầy nàng nữa. Với lại thư chàng đến trong kiểu «  một đi không trở lại » thư đi mà không có thư trả lời, riết rồi, Khải cũng nản. Dung thì chả lo lắng gì, cứ ăn no ngủ khoẻ. Thời gian cũng làm cho nàng nguôi ngoai  vết thương lòng vừa qua, nàng không còn quan tâm gì đến việc chồng con nữa, thỉnh thoảng lắm nàng mới buồn chút chút khi một cơn gió thoảng hay một ý nghĩ thoáng qua khơi nàng nhớ lại chuyện cũ mà thôi. Nên vì thế nàng tươi tắn mập mạnh bao nhiêu thì Nhạn ốm o gầy còm bấy nhiêu, Nhạn xanh lè vì những đêm thức khuya học bài, làm tính.

 

Ông bà Trí thấy con chăm chỉ học hành thì hài lòng lắm, song thấy sức khoẻ Nhạn kém dần thì đem lòng thương hại, săn sóc tẩm bổ đủ thứ. Bà Trí ngày ngày pha cho nàng một ly cam vắt. Sinh tố C hy vọng giúp Nhạn tươi tỉnh hơn. Bà cũng luôn nhắc nhở Nhạn ba bữa cơm sáng trưa chiều tối, thậm chí có khi bà phải bưng lên cho Nhạn ăn tại chỗ, nếu không, Nhạn mãi lo học hành quên luôn cả việc ăn uống.

 Rồi cuối cùng ngày thi cũng trôi qua và phần thưởng danh dự cho Nhạn đền bù trong những ngày cần cù vất vả với đèn sách, tên Nhạn đã ghi đầu bảng vàng của những người trúng tuyển. Nhạn lại đậu ưu như năm vừa rồi. Hay được tin này cả nhà vui tươi hớn hở, bàn tán xôn xao rối rít đến việc nhập vào đại học của Nhạn.

 Bố mẹ thì nói Nhạn học trường chính trị kinh doanh Đà Lạt để gần gia đình. Thảo thì khuyên học về y khoa, chọn ngành sản khoa cho chị em nhà được nhờ. Còn Dung mặc dù vừa qua bị té “cái rầm” vì Kiệt, nhưng xưa nay vẫn có cảm tình với ngành không quân nên bảo Nhạn thi vào hàng không làm cô chiêu đãi viên trông cũng ngon và mát mẻ lắm rồi. Cuối cùng Nhạn chẳng nghe ai cả, nàng quyết định:

-        Con vào Sài Gòn học ngành nha khoa, ngành này chỉ học vỏn vẹn 32 cái răng, gọn và nhẹ nhàng hơn, khỏi phải trực đêm hay bị bệnh nhân quấy rầy khi đang ngủ.

Thằng Minh nghe nói, hoan hô:

-        Đúng rồi, em đồng ý với chị Nhạn, răng với tóc là gốc con người. Cái răng mà sún hay sâu th́ làm sao mà ăn mà đẹp được.

Nhạn nhìn Minh:

-        Ý kiến mày hay à. Thế để tao phụ trách về răng, còn mày thì lo về tóc  nhá! Không chịu học, mai mua cho cái tông-đơ làm thợ hớt tóc là vừa.

Ngưng một lát, Nhạn lại cười nói tiếp:

-        Tao mà làm nha sĩ, người đầu tiên tao nhổ hết răng là mày, cho mày bớt ăn bớt nói.

Minh cũng không vừa, trả đũa:

-        Nếu em mà làm thợ hớt tóc, người đầu tiên em cạo trọc lóc đầu là chị. Cho chị đi tu để khỏi làm khổ đàn ông.

Nói rồi, Minh háy Nhạn một cái có đuôi.

 Bà Trí giờ mới lên tiếng:

-   Bố mẹ không muốn con học ở Sài gòn. Con gái một thân một mình xa gia đình, mẹ lo quá!

Nhạn cười:

- Mẹ an tâm, con có thân thì phải lo, hơn nữa con cũng muốn xa gia đình một vài năm để làm quen với đời sống tự lập và đồng thời…

Nói đến đây, Nhạn im bặt, ý Nhạn định nói rằng: “Và biết đâu con đi vắng rồi chị Dung mới dễ dàng đi lấy chồng”. Nhưng nghĩ nhắc lại chuyện buồn của chị Dung, Nhạn lại thôi.

Bà Trí hỏi tiếp:

- Thế bao giờ con định lên đường, để mẹ dắt con đi?

Nhạn khoát tay:

- Thôi, mẹ khỏi đi mẹ ạ. Tháng nữa chúng con mới lên đường. Con đi cùng với nhóm bạn, mẹ đừng lo. Bọn chúng đều có bà con thân thích ở Sài Gòn, nhưng chúng con bàn với nhau đều vào nội trú cả.

Ông bà Trí đành chiều theo ý của Nhạn. Ông bà cũng an tâm vì hiểu tính nết Nhạn rồi. Con bé còn nhỏ tuổi, nhưng biết lo xa, và chín chắn.Tuy nhiên thấy con học quá mà gầy mòn, bà Trí liền nhắc nhở:

-        Ở Sài Gòn, xa bố mẹ, con phải rán giữ gìn sức khoẻ, học vừa thôi, chỉ cần thi đỗ là được rồi, dù có đỗ hạng bét cũng quý. Ham đỗ cao mà làm gì để thân thể hao mòn như thế kia.

Nhạn cười:

-        Thì con cũng chỉ biết học để mong cho đỗ, chứ con có biết học cỡ thế nào để đỗ đầu, đỗ bét đâu.

Thằng Minh thấy vậy cũng chêm vào:

-        Mẹ nói đúng đấy, học vừa thôi bà cận, chứ học quá lại đui con mắt bây giờ thì dù có làm bà trời cũng hết giá trị, khó lấy chồng à.

Nhạn cười nạt em:

-        Thôi im đi ông luật sư cùn, lý luận theo kiểu những thằng làm biếng và học dốt.

Minh cãi:

-        Cái đầu mình dốt ai biết đâu. Chứ con mắt đui là thấy ngay và bị chê liền à.

Nhạn đáp:

-        Mắt mày sáng mà cái đầu mày tối, mày…thấy gì được?

Minh lý sự:

-        Sao mà không thấy, chị thử để bạc cắc cách đây chục thước, xem thử có mất không?

Nhạn bực mình:

-        Thôi im đi mày, người ta nói “thấy” đây là “thấy xa hiểu rộng”, chứ thấy những vật trước mắt, ai nói làm gì.

Thằng Minh hiểu ra, gật đầu:

-        À ra thế nhỉ!

 

Và cái ngày Nhạn đi Sài Gòn đã đến, cả nhà lúc thúc đưa Nhạn ra phi trường Liên Khương. Trời hôm đó  nắng gắt. Bầu trời xanh không một gợn mây. Một vài con chim núp trên hàng cây đâu đó cũng không buồn cất tiếng. Gió như biến đâu, trốn tiệt phương nào, không ghé về để thủ thỉ cùng Nhạn vài câu cho mát lòng mát ruột. Chỉ có bà Trí bịn rịn vấn vương sụt sùi khóc, những giọt nước mắt cứ lăn dài trên má. Bà đứng bên Nhạn  từng chặp rút khăn mùi xoa ra chậm mắt. Bà không nói gì. Nỗi xúc cảm đang trào dâng làm nghẹn cứng cuốn họng bà. Bà thương Nhạn quá, từ bé đến giờ bà đã xa Nhạn bao giờ đâu. Nay Nhạn đi xa, ở xa, bà không còn cơ hội gần gũi để chăm sóc con, để an tâm khi thấy con bình an bên cạnh. Lòng bà cứ xốn xang, trăm mối tơ vò, bà vừa thương vừa nhớ vừa lo, mọi cảm giác ập đến làm ngổn ngang lòng bà.

Thấy mẹ khóc, Nhạn cũng bồi hồi xúc động, nàng cố kìm để nước mắt đừng trào ra. Nhưng có cái gì đó cay cay làm đôi mắt nàng hoen đỏ. Nhạn nửa háo hức ra đi vì đó là niềm vui lớn lao của nàng còn là tương lai cho đời nàng, nhưng nửa lại vấn vương thương nhớ mẹ và gia đình. Nhưng biết làm sao hơn. Cuộc sống như vậy đó. Nó đẩy Nhạn trôi theo dòng đời. Không sao khác được.

Còn Minh từ nãy giờ đứng xớ rớ bên Nhạn, cái mặt cũng buồn hiu. Xưa nay chị Nhạn là người nó thương nhất nhà, dù chị hay nạt nộ nó nhưng Nhạn là người nó thường hay chơi. Thằng Minh đến nắm tay Nhạn, nghẹn ngào như muốn khóc:

-        Đến Sài Gòn chị nhớ gửi thư riêng về cho em nhé!

Nhạn quay lại, xoa đầu nó:

-        Nhưng với điều kiện em phải học hành chăm chỉ để xứng đáng với lòng chị nghĩ, chị sẽ gởi quà về thưởng em chứ đừng nói là có thư không đâu. Học giỏi và thi đỗ nay mai em cũng vào Sài Gòn ở bên chị.

Dung và vợ chồng Thảo, Huy cũng quấn quít bên Nhạn dặn dò đủ thứ…

Ông Trí đến nắm tay con, xoè bàn tay nàng ra và dúi vào tay Nhạn ít tiền rồi căn dặn:

-        Ba cho thêm con tí tiền tiêu vặt. Đến nơi bình yên, con nhớ đánh điện tín về ngay để nhà an tâm. Ở Sài Gòn, xa bố mẹ gia đình, không ai chăm sóc, con cố gắng giữ gìn sức khoẻ.

Nhạn rươm rướm nước mắt trước tình cảm của gia đình. Nàng không nói gì, chỉ gật đầu vâng dạ trong khi nghẹn ngào xiết tay cha, nắm tay mẹ và anh chị em, cố nén giòng lệ để không phải trào ra. Nhạn biết, nàng mà khóc trong lúc này càng làm cho gia đình mủi lòng, buồn bã, lo lắng hơn. Nàng phải tỏ ra cứng rắn, đầy nghị lực, ra vẻ chấp nhận mọi khó khăn mà nàng một mình ở Sài Gòn phải đương đầu khi vắng sự bảo bọc của người thân. Cuối cùng, để mọi người an tâm tin tưởng hơn, Nhạn nhoẻn miệng cười, nói cứng:

-        Cả nhà an tâm đi mà. Con đi học chỉ vài năm rồi về chứ có phải đi luôn đâu mà ai nấy buồn dữ thế. Hè con về thăm nhà, lúc đó cả nhà tha hồ cười vui nhé. Đừng buồn nữa, đừng buồn nữa…

Nói như vậy nhưng hai giọt nước mắt từ trong khóe mắt Nhạn vẫn âm thầm trào ra…

Tiếng phóng thanh vang lên, thông báo hành khách chuẩn bị lên phi cơ làm cho Nhạn quýnh quáng vội vàng bắt tay Huy, hôn bố mẹ, chị Thảo, chị Dung và thằng Minh, xong, theo bạn bè lẩn trong hành khách bước lên máy bay.

Vài phút sau phi cơ cất cánh, chỉ trong chốc lát mất hút trong bầu trời xanh, bỏ lại nơi phi trường một nhóm người ngơ ngẩn nhìn theo với lòng bồi hồi thương nhớ…

 

                                          * * *

 

Kể từ ngày Nhạn đi vắng, Minh thơ thẩn một mình chẳng còn biết chơi với ai, nó buồn hiu hắt. Dung thì cũng thế, sau những chuyện buồn liên tiếp đến trong đời, nàng như ốc thu mình vào vỏ, trầm lặng ít nói hơn, mà cho dù muốn nói, cũng chẳng biết nói chuyện với ai bây giờ. Chị Thảo thì ở nhà chồng, thỉnh thoảng mới về thăm, Nhạn thì đi học xa, Dung cảm thấy cô đơn lạ lùng trong căn nhà vắng lặng, nàng bèn xin bố mẹ đi học một lớp kế toán đánh máy để đi làm.

Ông bà Trí chiều theo ý Dung. Ông bà nhận thấy ước muốn của Dung thật chính đáng. Bao lâu nay, kể từ khi Dung…tiểu đăng khoa cũng rớt mà đại đăng khoa cũng chẳng xong, ông bà biết Dung thất vọng buồn chán nên thường nhắc nhở hướng dẫn Dung nên học hay làm một việc gì đó cho khoây khỏa không thể nằm nhà nghiền ngẫm gậm nhấm nỗi đau…sẽ sinh bịnh, nhất là bịnh tâm thần. Ông bà chỉ khuyên, không thúc hối, ép buộc và cũng không la mắng, ông bà để Dung tự định đọat đời mình, tự tìm cho mình một lối thoát. Nay, sau một thời gian nằm...vạ, ù lì biếng nhác, Dung đã tự trỗi dậy chọn cho mình một hướng đi. Ông bà hỗ trợ và mừng cho nàng.

Sau khi tốt nghiệp khóa kế toán, ông Trí xin cho nàng một chân thư ký ở hãng xăng của bạn ông, lương cũng đủ sống. Thế là từ đó ngày hai buổi Dung bận rộn với công việc của hãng cũng giết được thì giờ.

 

Từ khi vào làm việc ở đây Dung thấy vui nhiều, nàng hăng hái, yêu đời hơn. Những chuyện cũ dần dần cũng phôi pha. Dung dường như đã quên hẳn. Nàng cảm tưởng cuộc sống nàng bừng dậy như mầm cây nằm vùi lâu ngày dưới lòng đất nay gặp tiết xuân đâm chồi nãy lộc để đón chào một cuộc sống mới, khởi sắc hơn…Nhiều khi, nghĩ và nhìn lại thời gian qua, Dung chợt hối hận và cảm thấy buồn cười. Tại sao nàng phải quan tâm và hành xác để tự chuốc phiền muộn cho mình và những người thân liên hệ với nàng bởi từ những người đàn ông xa lạ. Dung cố quên quá khứ, lấy công việc làm vui, và thời gian là lều thuốc hay chữa lành tâm bịnh, tuy nhiên đôi khi, nàng không lý giải được những ẩn ức nội tâm còn chất chứa trong lòng khi một buổi chiều vàng hắt hiu nhè nhẹ quyện vào hồn để nàng nhớ lại chuyện xưa rồi lại sa xầm nét mặt. Nhưng tựu trung Dung cảm thấy nàng thay đổi thật nhiều thành một người mới từ thể chất đến tâm hồn.

Hằng ngày tới hãng, Dung vui với công việc, cần mẫn, siêng năng trong sổ sách, yêu và nổ lực cho công việc thật chu đáo đàng hoàng nên được ông giám đốc tin cậy, cất nhắc nàng lên làm thư ký riêng cho ông. Có lẽ sau cái sốc tình cảm quá nặng, Dung đâm lầm lì ít nói, nhờ thế trông nàng có vẻ hiền lành, đoan trang, ông giám đốc thương mến lắm và cũng nhờ làm việc tại đây Dung được gặp Lễ, con trai út của ông giám đốc, vừa tốt nghiệp trường đại học chính trị, kinh tế, kinh doanh.

 Vừa ra trường, Lễ chưa biết làm việc tại đâu, nên thân phụ chàng đưa chàng về trông nom việc của hãng. Mấy hôm nay Lễ lái xe cùng bố đến sở làm. Ngay lần đầu gặp Dung nơi văn phòng, chỉ thấy Dung thoáng qua, lòng chàng đã xôn xao, giao động. Không chỉ dáng vẻ thùy mị dịu hiền của Dung khiến chàng chú ý, mà trên khuôn mặt trắng trẻo dễ thương kia như phảng phất một nét buồn sâu kín càng làm Dung quyến rũ, thu hút Lễ hơn. Thời gian sau đó, có cơ hội bên Dung, Lễ có cảm tưởng, ngay cả lúc nàng cười, dù gượng gạo hay thích thú, ánh mắt nàng vẫn xa xôi, trầm lắng. Và ngay cả lúc nàng ngồi im lặng trầm tư, bâng khuâng nhìn vạt nắng ngoài sân, trong nàng vẫn ẩn chứa một điều gì sâu kín, một nỗi buồn vời vợi khiến Lễ càng nhìn càng như bị thôi miên.

-        Dung, có gì buồn mà ngồi thừ ra thế?

Dung không trả lời, chỉ nhoẻn miệng cười, lắc đầu nhưng trong nụ cười đó vẫn không dấu được ánh mắt đăm chiêu xa vắng mà Lễ không giải thích được. Thỉnh thoảng, Lễ bắt gặp Dung kín đáo nhìn chàng, buồn bã nhưng khi bị chàng nhìn lại thì nàng vội vàng quay đi.

   Sẵn ngày hai buổi lái xe cùng bố đến sở làm, tiện đường ngang nhà Dung, Lễ đề nghị đón nàng. Ban đầu Dung còn ngần ngại, từ chối, nhưng thấy Lễ ân cần, cuối cùng Dung chấp thuận. Từ đó, Lễ và Dung có cơ hội gần gũi và thân thiện nhau hơn. Tuy ngoài mặt còn xa cách nhưng lòng riêng thì đã…Lòng trong như đã, mặt ngoài còn e!

 Ông bà Trí gần đây thấy Lễ săn đón con gái mình, còn Dung thì sắc diện tươi vui hơn, ăn mặc dạo này xem ra chải chuốt hơn, và ngay cả tính tình cũng thay đổi đằm thắm dịu dàng hơn xưa, dường như tình yêu đã đổi thay toàn diện con người nàng, thâm tâm ông bà mừng lắm. Nhưng niềm vui đó ông bà chỉ dấu trong lòng hoặc thủ thỉ với nhau, tuyệt nhiên ông bà lặng yên không bàn ra tán vào gì với Dung cả. Chính ông bà, sau những vụ việc vừa qua, cũng chiêm nghiệm ra rằng vợ chồng có duyên số. Hãy để nó tự nhiên, điều gì đến sẽ đến. Sự áp đặt hay sắp xếp theo quan niệm của thế hệ ông bà đã lạc hậu, không còn hợp thời nữa. Đã qua rồi thời đồ đá, đã qua rồi thời phong kiến và bây giờ những suy nghĩ cổ xưa của ông bà đang bị đào thải. Tự nó bị đẫy dần ra khỏi nếp sống, nếp suy nghĩ thời thượng của lũ trẻ ngày nay. Không thể cưỡng được. Ông bà không nên đi ngược dòng, chỉ mệt mỏi thêm thôi mà hãy nương theo dòng chảy của cuộc sống như chiếc thuyền con lênh đênh trên dòng sông chỉ khéo lái xuôi dòng thì con thuyền dễ dàng lướt sóng.

Còn ông Yên, thân phụ Lễ, hiểu tình ý của con mình cũng rất lấy làm hài lòng, vì dù sao qua thời gian làm việc chung tiếp cận với Dung, ông đã hiểu bản chất tính nết của Dung. Dung đằm thắm, chững chạc. Đã vậy, Dung còn là con của một gia đình người bạn đàng hoàng ông từng quen biết. Không còn gì để ông phải lo ngại e dè khi Lễ, đứa con trai hiếu thảo nhất nhà của ông, hết mực tuân thủ theo khuôn khổ giáo dục đúng đắn của ông, yêu thương Dung, ông hy vọng, nhưng cũng không nói ra, một ngày nào đó Lễ và Dung nên duyên chồng vợ, ông sẽ giao hết cơ đồ để hai người nối nghiệp ông trông nom gìn giữ.

Riêng Dung, tình cảm đối với nàng bây giờ dè dặt hơn. Nàng không dám đặt trọn niềm tin vào một thứ tình yêu nào cả. Những bước vấp đầu đời ít nhiều cũng cho nàng chút kinh nghiệm sống nhất là đối với tình yêu. Nên dù thấy Lễ ân cần tiếp đón mình, Dung vẫn ngờ ngợ không tin, không vồn vã, vồ vập. Nàng cứ thản nhiên coi như mọi chuyện không có gì quan trọng cả. Và sẵn sàng đón nhận, những bất trắc hay những điều không như ý, nếu có, đến với nàng. Chính sự an phận trong dáng vẻ thờ ơ đó làm tăng nét cao quí trong nàng, càng làm nổi bật nét điềm đạm, chín chắn, cẩn trọng nơi Dung. Đối với Dung bây giờ, mặc kệ, điều gì đến sẽ đến. Tất cả đều do nhân duyên. Phải duyên thì dính như keo, chạy trời không khỏi nắng. Vô duyên thì…như chuyện của nàng và Khải cùng Kiệt đó đã là bài học cho chính nàng.

 

Một ngày đẹp trời, khi gió xuân mơn man thổi về, khi nắng xuân chan hòa rãi xuống vạn vật vẫn không xua nổi tiết xuân se lạnh của khung trời Đà Lạt; trai thanh nữ tú như cảm thấy khao khát một điều gì đó để sưởi ấm cõi lòng, Lễ lái xe mời Dung lên đồi thông đi dạo.

Trên con đường mòn quanh co, hàng thông hai bên liu xiu đón gió. Mặt trời đỏ rực xuyên qua kẽ lá hắt một vệt dài soi rõ hai chiếc bóng song song nhau, một nam một nữ. Họ còn e ấp chưa dựa vào nhau. Họ thư thả từng bước chậm rãi vừa đi vừa nói chuyện dưới tàng cây thông quanh năm xanh biếc. Thoai thoải dưới chân đồi là bãi cỏ xanh mướt một màu. Một dòng nước trong quanh co lượn lờ uốn khúc, như vươn mình tới những khe đá lấp lánh dưới ánh chiều tà, phản chiếu lại những tia sáng hắt lên khoảng bầu trời xanh lơ.

Khi tới cuối sườn đồi, không gian xung quanh im lắng, chỉ còn nghe tiếng chim hót ríu rít trên đồi thông, gió thì thầm mơn man trên hàng cây kẽ lá, và cá vẫy đuôi đập dưới dòng nước; thiên nhiên yên lắng êm đềm, một bức tranh nên thơ của tạo hóa dễ khiến tâm hồn người thoáng khoát mở rộng để đón lấy cái bao la của trời đất, Lễ bất chợt nắm lấy tay Dung. Dung không rút tay về. Nàng để gọn bàn tay nàng trong tay chàng. Cả hai, tay đan tay im lặng đi bên nhau, không nói thêm lời nào. Không gian bấy giờ như ngưng đọng, thời gian như cũng ngừng trôi để cả hai lắng nghe nhịp đập của trái tim nhau, rồi bất chợt Lễ xoay người, buông tay Dung ra, ôm lấy eo nàng, nhìn thẳng vào mắt nàng, chàng thỏ thẻ:

-        Dung, anh yêu em.

Dung giựt mình, đẫy Lễ ra, lắc đầu rồi vùng bỏ chạy:

-        Không, em không tin, em không bao giờ tin cả.

Lễ đuổi theo, ôm trọn Dung trong vòng tay, một lần nữa, chàng nhìn thẳng vào mắt Dung, hỏi vặn:

-        Tại sao?

Nước mắt Dung chan hòa như dòng suối, nàng đáp trong nước mắt nhạt nhòa:

-        Đàn ông các anh giả dối lắm và tàn nhẫn lắm! Em không tin đâu.

Lễ ngạc nhiên, kéo nàng lại sát chàng hơn, vòng tay qua ôm nhẹ eo nàng, lời nồng nàn thành thật:

-        Không, anh không bao giờ tàn nhẫn với em đâu. Tại sao em lại nói thế?

Vết thương lòng bao lâu đè nặng, tưởng như khép kín tận đáy sâu tâm hồn nay như xé toạc ra, dần dần rỉ máu. Dung đau đớn gục đầu vào ngực áo Lễ, nức nở khóc như chưa bao giờ được khóc. Nàng khóc như một đứa trẻ bị hàm oan, cần có người thông cảm vỗ về. Lễ đưa tay nhẹ nhàng vuốt tóc Dung, ghì đầu nàng vào ngực mình như an ủi dỗ dành để xoa dịu niềm đau mà nàng đang gánh chịu. Dung thổn thức mãi, nước mắt cứ tuôn tràn thấm ướt cả ngực áo Lễ. Chàng cứ để yên cho Dung khóc, cho đến lúc cơn xúc động trong Dung đã trôi qua, nỗi buồn tủi cũng vơi đi, Dung ngước mặt lên nhìn Lễ, nước mắt vẫn còn đầm đìa quanh khóe, Dung bắt đầu kể hết cho Lễ nghe những chuyện buồn mà nàng đã gặp. Cuối cùng, Dung kết luận:

-        Con Nhạn xinh lắm, đã có sắc mà lại có tài. Nó hơn em về mọi phương diện nên đứng bên Nhạn em như một cái bóng bị lu mờ rồi cuối cùng ai cũng phụ và cũng bỏ em hết.

Nghe Dung nói, Lễ mỉm cười:

-        Không, em yên tâm, anh được nghe em kể, anh đã chuẩn bị tinh thần rồi. Dù có gặp mười cô Nhạn, anh cũng chỉ yêu em vì anh thấy hợp với em. Dung ạ, tình yêu không chỉ là bóng sắc bên ngoài mà đòi hỏi hai tâm hồn cùng hoà điệu với nhau. Anh hợp với em và yêu em, chỉ thế thôi. Không bao giờ anh nỡ phụ và bỏ em đâu.

Dung sung sướng ngả đầu vào ngực chàng, đến giây phút này nàng mới thổ lộ tâm tình :

-        Thật ra, em cũng cảm thấy yêu anh. Nhưng…

Dung ngập ngừng:

-        Nhưng em vẫn cảm thấy lo sợ làm sao ấy!

Lễ ôm Dung vào lòng xiết chặt:

-        Không, Dung đừng lo sợ viển vông rồi cứ luẩn quẩn nghĩ vớ vẩn. Anh yêu Dung thật mà. Nếu em không tin, tối nay anh sẽ về thưa với ba mẹ chuyện của chúng mình. Ba anh cũng thương em lắm, ở nhà vẫn thường nhắc đến em luôn. Tuần sau ba mẹ anh sẽ thưa chuyện với ba mẹ em. Tháng sau mình làm lễ đính hôn và trong dịp tết này chúng ta làm lễ cưới.

Dung nghe Lễ nói, đứng ngẩn người ra, giương hai con mắt tròn xoe nhìn chàng đắm đuối. Chàng cũng đưa mắt nhìn nàng. Bốn con mắt say đắm nhìn nhau, trong khi hai con tim đang nhịp cùng hơi thở và …lần đầu tiên Lễ nhè nhẹ đặt lên môi nàng một chiếc hôn nồng cháy, miệng thì thào:

-        Dung, anh yêu em quá!

Và trong gió chiều của đồi thông lành lạnh, hai chiếc bóng quyện vào nhau, cho nhau một chiếc hôn dài ngây ngất…

 

                                         * * *

 

Minh ngồi nơi bàn học, trên chiếc ghế nệm bọc vải mà ông Trí đã ưu ái mua tặng Minh khi thấy Minh chăm chỉ học hành. Minh gấp sách vở lại dạt qua một bên sau khi đã thanh toán tất cả bài học, bài tính trong ngày.Trước mặt Minh bây giờ, ngọn đèn bàn néon ba tấc tỏa ra thứ ánh sáng dịu dàng soi rõ tờ giấy trắng vẫn còn nguyên đặt trên một tập vở. Minh đang cắn bút suy nghĩ viết cho Nhạn một bức thư.

Trong nhà, Minh hợp với Nhạn nhất. Hai chị em thường vui đùa bên nhau, ngoài tình thân gia đình còn như là đôi bạn thân thiết, không lúc nào rời, không lúc nào xa. Dù có lúc bị Nhạn xì nẹc, Minh vẫn thương Nhạn nhất nhà.

 Từ khi Nhạn đi rồi, Minh cảm thấy trống vắng lạ lùng như mất mát một vật gì quý giá nhất trong đời. Một cảm giác buồn man mác cứ len lỏi vào hồn nhưng Minh không hiểu tại sao. Nó chỉ biết là, mỗi khi đi học về, nhìn những vật dụng của Nhạn từ chiếc cặp đã cũ, cây bút chì, cục tẩy đã cùn, cho đến cái tủ áo, tủ sách mà hằng ngày Nhạn thường mở ra lục lạo và cả những chỗ mà ngày nào bóng dáng Nhạn qua lại, đâu đâu Minh cũng như nhìn thấy hình ảnh của Nhạn. Minh nhớ Nhạn da diết. Nỗi nhung nhớ đôi khi làm Minh tưởng như không muốn…sống nữa. Minh ao ước được ở bên chị. Rồi để khỏa lấp nỗi nhớ nhung cùng để được học ở Sài Gòn bên Nhạn, nhớ lời Nhạn dặn và thỉnh thoảng Nhạn vẫn viết thư về khuyên răn, Minh chăm chỉ học hành. Phần để quên nỗi nhớ, phần để Nhạn vui lòng, Minh siêng năng với sách vở, trí não Minh dần dần như được mở sáng ra. Thật ra Minh cũng không phải là dốt hay u tối nhưng vì bấy lâu lười biếng với sách đèn nên thường đội sổ luôn. Nay tiến bộ thấy rõ, nó liền viết thư khoe với Nhạn:

 

Chị Nhạn ơi, kể từ ngày xa chị, em thương nhớ thật nhiều nên tìm vui bên sách vở, tự nhiên thấy giỏi liền hà. Vị thứ hàng tháng từ từ nâng cao em chuẩn bị nay mai cũng dẫn đầu lớp như chị đó. Thấy thích ghê chị nhỉ! Học không còn biết mệt , chả trách ngày xưa em thấy chị cứ  bù đầu. Nhưng có một điều, học quá em thấy con mắt cứ lu dần chị ạ. Đó có phải là triệu chứng bị cận thị không chị? Để em tả cho chị nghe nha có giống con mắt của chị không nào. Người cận thị khi nhìn xa thấy gà lại tưởng vịt, nhìn cá bống lại tưởng là tôm phải thế không? Nhất là nhìn người thì không nhận ra đó là người già hay trẻ. Chỉ lờ mờ biết có người trước mặt mình thôi. Có lẽ vậy mà, một hôm khách của bố đến nhà , em nhìn ngỡ là người yêu của chị Dung (chị Dung giờ đã có người yêu rồi đấy), em vội vàng: “chào anh!”. Ông khách tưởng em giỡn mặt, rồi khi gặp bố vừa ra, ông méc em vô phép.

Cũng may bố cải chính cho đấy. Qua hôm sau bố phải đặt mua cho em một cái kính liền. Hai độ rồi, chị ơi ! Đeo kính vào, em soi gương thấy giống ông cụ non quá, ngắm nghía thật kỹ thì in hệt một ông thầy bói. Thế mà xưa nay ai cũng bảo cận thị trông trí thức ?!

Chị Nhạn này. Học giỏi, em thấy đúng như lời chị nói “thấy xa hiểu rộng”. Chẳng hạn mình học giỏi, con gái nó mê nó theo nhiều thì tha hồ mà lựa. Chứ con mắt sáng thấy được gái đẹp, nhưng cái đầu dốt, nó chê nó ngoe nguẩy bỏ đi thì mắt sáng cũng chỉ đứng đó…chết thèm, nhìn theo mà chảy nước bọt phải không chị?

Thôi thư dài, em dừng nhá, chúc chị vui và khỏe.

Hôn chị. Em Minh

Đọc thư Minh, Nhạn thấy buồn cười cho tâm hồn của nó. Nửa còn con nít, nửa cụ non. Đúng là đang chuyển mình sắp làm người lớn, gần 16 tuổi rồi. Thời gian đi nhanh thật. Xa Minh lâu, Nhạn thấy Minh có vẻ trưởng thành tuy vẫn còn phảng phất một vài nét thơ ngây trong tâm hồn nó. Có xa gia đình, Nhạn mới thấm thía đến tình ruột thịt, thương cha, thương mẹ, thương chị, thương em. Nhất là khi Nhạn nghĩ đến Dung, Nhạn thương Dung thật nhiều cho cái đời lắm bất hạnh của chị. Nay đọc thư Minh, Nhạn rất mừng khi biết Dung đã có người yêu. Thế mà bấy lâu, viết thư cho Nhạn, Nhạn chẳng hề được nghe Dung nói đến. Nhạn nghĩ: “Có lẽ chị Dung bị hố vài lần, giờ chị đợi cho chắc mới tuyên bố ra chăng?”. Đúng như điều Nhạn nghĩ, chỉ một tháng sau Nhạn nhận được thư Dung, trong thư có một đoạn Dung viết:

“Nhạn ơi, hôm nay chị mới báo cho em hay một tin mừng, chị đã thật sự có người yêu và sắp sửa lấy chồng trong dịp tết này đó. Nhạn nhớ về dự nghe khi có điện của chị. “Chàng” của chị, “chàng” tên là Lễ. Lễ…Lễ…Lễ…Người thật xứng với tên, anh lễ nghĩa và phép tắc vô cùng. Tuy người không đẹp lắm nhưng rất có duyên, Nhạn ạ!

Chàng là con trai của ông giám đốc hãng xăng chị đang làm, vừa tốt nghiệp trường đại học chính trị kinh tế kinh doanh xong. Anh thương chị hết lòng, gặp và quen nhau do sự tình cờ ở hãng thôi chứ không phải nhờ người làm mai, coi mắt gì cả. Nhiều khi nghĩ những chuyện đã qua thấy khôi hài ghê Nhạn nhỉ? Ở thời buổi văn minh hiện đại này mà hôn nhân còn quan niệm lạc hậu theo kiểu đó thật chỉ chết cho mình. Thế mà hồi đó chị cũng thật “ngố” ghê, để “mất mặt bầu cua” mấy lần, nằm mà than thân trách phận, “rủa” thấu ông trời xanh, sao ông đã sanh Dung, ông nỡ còn sinh Nhạn?”

Riêng em, chắc giờ đã biết yêu rồi chứ? Cũng lớn rồi, sự nghiệp đã nắm chắc trong tay. Nghĩ đến hôn nhân là vừa đấy. Nhớ giới thiệu chị nha…”

Đọc thư Dung đến đây, Nhạn mỉm cười hài lòng khi liên tưởng đến tình yêu của mình. Trịnh Tường, chàng sinh viên y khoa, Nhạn quen trong dịp lễ cuối năm khi nhóm sinh viên tổ chức ăn tất niên.

Buổi tiệc hôm đó, cũng là lần đầu tiên Nhạn tham dự, khá hào hứng và vui tươi. Sau khi ăn uống, chỉ một món bò kho bánh mì đơn giản, ít bánh kẹo trà nước…tiếp đến là chương trình văn nghệ, dạ vũ. Cái ngón soul sở trường của Nhạn được bày ra, một lần nữa, Nhạn lại thu hút bao sinh viên trong đó có Trịnh Tường. Trịnh Tường không bỏ lỡ cơ hội để làm quen và mời Nhạn vào ban văn nghệ.

-        Chào…Nhạn. Tôi là Trịnh Tường. Rất hân hạnh được làm quen với Nhạn.

-        Dạ, chào anh. Nhạn cũng rất hân hạnh được quen anh.

-        Vừa rồi, Nhạn nhảy hay quá!

-        Thì vừa rồi anh hát cũng hay vậy!

Nói câu này, Nhạn liên tưởng lại bài hát “Áo lụa Hà Đông” mà Trịnh Tường đã trình bày. Giọng anh ấm và ngọt ngào. Tuy ở đây đều là sinh viên, sinh hoạt văn nghệ trong tinh thần “cây nhà lá vườn” không phải ca sĩ, nhưng chất giọng và điệu bộ trình diễn không chỉ riêng anh mà hầu hết sinh viên khác cũng vậy, không thua mấy dân chuyên nghiệp. Họ còn có những màn nhạc cảnh “ Thiên thai”, “Ngưu Lang, Chức Nữ” thật hữu tình, dàn dựng sân khấu công phu, tốn kém. Những màn vũ độc đáo đa dạng từ dân tộc cho đến tân thời. Cùng những màn kịch vui nhộn, ý nhị làm khán giả ai nấy cười thoải mái.

 Lần đầu tiên sống ở Sài Gòn và cũng là lần đầu tham dự sinh hoạt cùng giới sinh viên, Nhạn bị thu hút không ngờ, cảm thấy thích thú như lạc vào thế giới mới.

-        Tôi trong ban văn nghệ. Không đóng góp thì ai hát cho?

Tiếng của Trịnh Tường lại cất lên kéo Nhạn về thực tại. Anh nói tiếp:

-        Mời Nhạn vào ban văn nghệ sinh hoạt cho vui.

Nhạn cười:

-        Nhạn vào đó thì làm gì?

-        Múa! Nhạn nhảy hay mà!

Câu chuyện vớ vẩn bắt đầu từ đó dẫn dắt cả hai bước sang giai đoạn mới, không còn ngại ngần khách sáo để thay vào những lời thăm hỏi gia cảnh, học hành, ngành nghề, sinh hoạt. Khi biết được cùng học về thuốc, dù một bên là y, một phía là nha, nhưng cũng là ngành…chích, cả hai cùng cảm thấy gần gũi, thân thiện nhau hơn. Rồi cứ thế hết chuyện nọ chuyển sang chuyện kia đủ mọi vấn đề. Càng trò chuyện càng cảm thấy xích gần nhau hơn và ngay sau buổi tất niên đó đã tạo ấn tượng sâu đậm trong lòng nhau giữa Nhạn và Trịnh Tường.

Rồi họ hẹn gặp nhau. Được sự hướng dẫn của Trịnh Tường, Nhạn không ngần ngại gia nhập vào ban tổ chức của nhóm sinh viên hoạt động với mục đích “mở rộng vòng tay” tạo cơ hội không chỉ riêng phân khoa của mình mà qui tụ hết các trường có dịp quen biết và học hỏi nhau. Cùng sống đời sống thật lành mạnh, vững vàng trong chủ trương: “Học mà không chơi, giết mòn tuổi trẻ. Chơi mà không học giết chết tương lai”. Do đó, ngoài những lúc miệt mài mệt mỏi vì bài vở, việc học làm họ quá căng thẳng, họ không bỏ qua những lúc để sống trọn vẹn cho tuổi trẻ của mình.Tự tạo cho mình cuộc sống vui tươi với những giây phút thoải mái qua những buổi tiệc tùng, đi du ngoạn, hoặc cả những ngày làm từ thiện…và như thế, họ cảm thấy đời sống thăng hoa, có ý nghĩa. Nhạn bị thu hút ngay với nếp sống và suy nghĩ đó. Cởi mở. năng động. Rồi thời gian, trong những lần sinh hoạt bên nhau, Nhạn và Trịnh Tường cảm nhận được sự hoà hợp của hai tâm hồn và họ đến với nhau tự nhiên như hơi thở, như gió gặp mây, như thuyền yêu nước, như mùa xuân đón nắng mới, và như một bức tranh thiên nhiên đẹp tuyệt vời trong vườn hoa rực rỡ đầy ong bướm bay lượn. Nhạn và Trịnh Tường yêu nhau tha thiết. Tình cảm của họ càng lúc càng sâu đậm. Họ thường gặp nhau vào những lúc cuối tuần, những ngày nghỉ, cùng nhau đi ăn kem, ăn chè, xem xi nê…Cả hai dự định học xong khi sự nghiệp vững vàng trong tay sẽ bàn chuyện hôn nhân, cưới hỏi.

Gấp lá thư Dung trên tay, Nhạn thầm nhủ trong lòng:   “ Ngày mai ta sẽ viết thư về thưa bố mẹ.”

                                  * * *

Phi trường Tân Sơn Nhất vào ngày 25 tết rộn ràng nhộn nhịp. Kẻ qua người lại đông nghẹt. Những chuyến bay được tăng cường để giải quyết cho đông đảo hành khách lũ lượt về quê ăn tết. Hàng hóa chuyên chở để buôn bán cho ngày tết cũng nhiều hơn. Kẻ đưa người đón cũng đông hơn. Nhạn cùng Trịnh Tường phải vất vả lách trong đám đ ông để luôn có bên nhau. Anh lo lắng sắp xếp hành lý cho Nhạn gởi theo máy bay. Dịp tết Nhạn sắm đủ thứ quà Sài Gòn về cho gia đình. Từ chiếc áo len tặng mẹ, chai rượu biếu bố, hai xấp áo dài cho chị Thảo chị Dung đến quần áo cho Minh. Nhạn không quên hai chiếc cà vạt, một dành cho Huy và một cho Lễ nữa.

Nghĩ đến sắp sửa gặp lại gia đình, quây quần bên nhau ấm cúng, hạnh phúc ngập tràn lòng Nhạn. Nhưng lát nữa đây phải xa Trịnh Tường, dù chỉ hơn tuần, Nhạn lại sa xầm nét mặt. Nỗi nhung nhớ đã bắt đầu vương trong ánh mắt. Nhạn nói:

-        Em về thăm gia đình, em rất vui. Nhưng xa anh, em buồn.

Trịnh Tường xiết tay Nhạn:

-        Anh cũng rất nhớ em. Nhưng cô bé ơi, đừng nhõng nhẽo với anh nữa. Hãy chuẩn bị về làm nũng với bố mẹ.

Nhạn cười, nguýt anh một cái có đuôi. Rồi họ chia tay nhau.

Nỗi nhung nhớ trong Nhạn cũng quên mau khi máy bay đáp xuống phi trường Liên Khương. Nhạn vui sướng trong lòng khi hình dung cả nhà đang đợi mình ở phi trường, nhất là dịp này lại có thêm chàng Lễ, chồng sắp cưới của chị Dung. Lòng rộn rã, vừa bước ra khỏi máy bay, nhận hành lý xong, Nhạn chạy ngay đến ôm chầm bố mẹ. Cả nhà tíu tít mừng rỡ rối rít. Riêng Lễ đứng ngẩn người ra ngắm cô em vợ khen thầm: “Nhạn ở ngoài còn xinh hơn trong hình và lời Dung tả. Cô bé trông duyên dáng thật. Chả trách Dung cứ phải lỡ duyên vì cô này”. Lễ lại cười thầm khi một ý nghĩ chợt loé lên trong trí: “Nếu ta gặp nàng sớm hơn chắc có lẽ…chẳng biết đâu được?” Lễ vội lắc đầu xua đuổi những ý nghĩ vẩn vơ.

Nhạn bất chợt thấy Lễ nhìn mình, vội cúi đầu chào:

-        Chắc anh là Lễ? Em về dự ngày vui của anh chị đây.

Lễ gật đầu từ tốn đáp:

-        Vâng, hân hạnh được biết cô Nhạn. Còn Trịnh Tường của cô đâu?

Nhạn cười:

-        Có lẽ giờ này sang năm em sẽ…xỏ mũi kéo về.

Cả nhà đồng cười xòa, cùng lững thững bước đi trong nắng sớm giữa tiếng cười giòn giã yêu đời của cô nha sĩ tương lai…

 

Trần Thị Nhật Hưng

 

 

Tuoi Hong Con Gai_Tran Thi Nhat Hung2

 

 

Tác phẩm đầu tay của Nhật Hưng viết vào năm 1980,

từng vất vả theo Nhật Hưng đi vượt biển.

Email : tranthinhathung@yahoo.de 



 

Xem Trang Tác Phẩm của Trần Thị Nhật Hưng
http://quangduc.com/author/post/6901/1/tran-thi-nhat-hung?r=L2E1MDUxL3R1b2ktaG9uZy1jb24tZ2Fp


 

 

 

 

 

 

 

 

 

Gửi ý kiến của bạn
Tắt
Telex
VNI
Tên của bạn
Email của bạn
16/08/201816:54(Xem: 171)
Trong nhiều bài kinh từ Hán tạng cho đến Pali tạng, Đức Phật tán thán hạnh hiếu dưỡng cha mẹ vì công ơn mang nặng đẻ đau và dưỡng dục của cha mẹ là vô ngần, không thể tính kể. Cho nên trong Tăng Chi Bộ, Thế Tôn gọi Cha Mẹ là Phạm Thiên, và những con cháu trong gia đình nào mà kính dưỡng cha mẹ được xem ngang bằng với Phạm Thiên: “Những gia đình nào, trong ấy các con cái kính lễ cha mẹ, những gia đình ấy được chấp nhận ngang bằng với Phạm Thiên, được chấp nhận là đáng được cúng dường”
13/08/201808:15(Xem: 241)
Từ ngày vào chùa ở với sư cụ, chú Nhị Bảo ít khi được về thăm gia đình, mặc dù từ chùa về nhà không xa lắm, chỉ băng qua một cánh đồng, một khu rừng đầy thông reo là đến con đường lớn dẫn thẳng về nhà. Nếu đi bộ, chú phải mất hơn mấy tiếng đồng hồ. Công việc của chú hằng ngày tuy đơn giản nhưng thời khóa cũng khít khao. Sau những giờ hầu sư cụ, chú học kinh, viết chữ nho và thỉnh kệ chuông U Minh buổi tối. Mỗi ngày, chú còn phải đến lớp để tiếp tục chương trình phổ thông cơ sở. Chú học giỏi lại có hạnh kiểm tốt, đặc biệt gương mặt trong vắt ngây thơ và thánh thiện của chú khiến mọi người ai cũng mến yêu.
07/08/201809:10(Xem: 513)
Audio mp3: Đường Xưa Mây Trắng Tác giả: Thiền Sư Thích Nhất Hạnh Diễn đọc: Phật tử Chiếu Thành
14/06/201821:46(Xem: 557)
Khoảng tháng 3 vừa rồi, Hòa Thượng Thích Như Điển, Phương Trượng Chùa Viên Giác (Đức Quốc) gởi cho chúng tôi bản final cuốn Mối Tơ Vương Của Huyền Trân Công Chúa với lời dặn dò: viết Lời cuối sách. Đọc thư Thầy, chúng tôi vô cùng băn khoăn, lo lắng và hơi bị “ngộp” dưới cái bóng quá lớn và ảnh hưởng rộng khắp của Thầy. Chúng tôi “ngại” vì biết Thầy có nhiều mối quan hệ thân thiết với các bậc tài danh khắp nơi. Ngược lại, chúng tôi chỉ là kẻ sơ học nhiều mặt mà lại dám chắp bút viết Lời cuối sách này? Chúng tôi rất đắn đo trước cái vinh dự to lớn ấy, trước cái trách nhiệm nặng nề này. Nhưng rồi anh Văn Công Tuấn nhiều lần “trấn an”, khích lệ. Và rồi, lại nghĩ rằng, Thầy Như Điển có lòng ưu ái, thương tưởng và muốn tạo điều kiện cho chúng tôi trong bước đầu tập tễnh học Phật. Xin cung kính niệm ân Thầy; và cũng qua đây kính mong quý vị độc giả thông cảm và lượng thứ cho những thiếu sót và non nớt không sao tránh khỏi, dù đã có nhiều
03/06/201812:59(Xem: 354)
Thật thú vị, và cũng thật hạnh phúc, khi được ngồi hầu dưới chân Mẹ, được Mẹ kể cho nghe những câu chuyện ngày xưa đẫm vị Đạo mà Mẹ vẫn còn nhớ như in, kể vanh vách, đọc lưu loát ở độ tuổi sắp thượng thọ bach tuế.
17/05/201816:38(Xem: 811)
Tù binh bị đồng đội căm hận và báo thù đến chết, 60 năm sau, phát hiện từ một gốc cây gây chấn động nước Anh! Đi qua những tình tiết bất ngờ, câu chuyện về người tù binh chiến tranh dưới đây đã khiến người đọc thực sự hồi hộp. Mất 60 năm để mọi người biết sự thật, quãng thời gian thật dài!
12/05/201819:29(Xem: 417)
Đường Lên Trại 6 Trần Thị Nhật Hưng Khi nhận lá thư của Hữu từ trại cải tạo miền Bắc, tôi chết sững như nhận tin tử trận của chàng. "Hoàng Liên Sơn, ngày …tháng… năm… Em yêu, Anh đã ra Bắc từ 3 tháng nay. Hiện nơi đây trời đã chuyển sang đông, khá lạnh. Nhưng em yên tâm, anh đủ ấm nhờ người bạn ở trại Suối Máu, Biên Hòa, đã cho anh một chiếc mền cũ, một áo len dày trước khi đi. Trại mới, chưa có lệnh thăm nuôi, khi nào có phiếu gửi quà, gửi cho anh ít mứt gừng thật cay và hủ mắm ruốc xào sả ớt là đủ. Ngoài ra còn tùy khả năng của gia đình gửi thêm các thứ khác… Nơi xa, anh chỉ mong mỏi một điều là em hãy cố gắng chờ anh, chu toàn mọi trách nhiệm và bổn phận trong gia đình, săn sóc Bố thay anh. Đó là thể hiện tình em yêu anh vậy.
09/05/201817:12(Xem: 403)
Ở Ba La Nại thuở xưa Vua và hoàng hậu rất ư vui mừng Vừa sinh hoàng tử đầu lòng Đã bao ngày tháng cầu mong chuyện này. Thế rồi sau một ít ngày Vua mời thầy tướng đến ngay cung vàng Năm trăm vị đều giỏi giang Cùng nhau xem tướng cho hoàng tử con Xem tương lai khi lớn khôn Có thường tốt đẹp, có luôn an bình.
30/04/201807:07(Xem: 602)
(Vần thơ đưa tiễn Phật tử Nguyễn Hướng Dương về cảnh giới an lành) Hôm nay ngày giỗ Tổ Hùng Vương Chợt nghe tin tức thật bi thương Một người giã biệt, đi theo Tổ Thôi, đã thôi rồi, Nguyễn Hướng Dương! Tôi nhớ khi xưa, em đến đây Trong một Khóa Tu để giải bày Kinh nghiệm trải qua bao sóng gió Gương sáng đời em, mấy ai tày?
29/04/201808:06(Xem: 469)
Ngày xưa ở tại nước kia Có bà goá phụ Đề Vi rất giàu Chồng thời chết đã từ lâu Lại không con cái, u sầu mãi thôi Một thân goá bụa đơn côi Không người che chở, chẳng ai nương nhờ. Đúng theo phép thời bấy giờ Vì bà dòng dõi là Bà La Môn Nên khi cuộc sống u buồn Không như ý nguyện, lại luôn não phiền